The Mobilization of Colombian Civil Society

Towards Peace and Development Program


by | May 4, 2003

As a member of the rather amorphous Colombian civil society, I sometimes ask myself what it is that has moved those of us who belong to private companies, universities, churches, chambers of commerce and other organizations to advocate on behalf of the communities in our region that are being plagued by violence or by poverty. I must turn to the brutal facts such as the Pertinentes publication that Father Francisco de Roux, director of the Peace and Development Consortium of Magdalena Medio, sends to us:

“Mónica Paola Pulido Jerez—This is the name of the little one of only eight years, victim of a landmine found in the fields of Taraje, in the border between San Pablo and Yondó. Territory belonging to the Peace Laboratory. Mónica has lost an arm, she can end up blind, and to this day, February 24th, she is fighting for her life in a hospital. It is the horrible reality of the Colombian farmers’ land being used as a battlefield by groups that create a war in which 99 percent of us Colombians do not want.”

Experiences like this, added to the fact that the State is incapable of preventing these painful everyday circumstances for Colombians or responding to necessities in many regions, provide a strong motivation for civil society action. That’s why so many of us pushed for the creation of the so-called “Programs of Integral Development and Peace” in these regions.

As we progressively became aware that the circumstances were too much for our capacity, we have gone beyond this, creating a network between 15 of such programs: REDPRODPAZ (The National Network of Development and Peace Programs). By sharing various programs’ goals, principles, and criteria for taking action, we can work together towards strengthening each other in order to create conditions that will make Colombia a country in which human, integral, sustainable, equal, and unifying development of its population is possible.

These programs, with various routes and action mechanisms, operate in zones that have been highly affected by the armed conflict, which in turn demand significant investment of all kinds of resources. Some of these programs have been able to consolidate important human groups and logistical support that allows them to effectively reach their main objectives. Others, however, that are beginning to take action, have serious operational hindrances and the important task that they are trying to achieve is being threatened by the impossibility of ensuring the availability of a necessary amount of resources. The need to strengthen them and to ensure the sustainability of their actions is what primarily guides our work in REDPRODEPAZ.

Also, we are united by the goal of constructing a different model of development in Colombia from the local and regional level, adequately interpreting the different logics that are found in each of them. In this necessary measure we take a chance by working together with the national government and by seeking the help of international cooperation, extending to them an invitation to change the traditional way of intervention where models that are in conflict with their own dynamic of development in the regional communities are imposed.

This challenge involves the possibility of formalizing an alliance with Harvard University through the David Rockefeller Center of Latin American Studies in order to strengthen ourselves through various experiences that have been developed in other parts of the world and that have been used by this institution.

Before I began to coordinate the REDPRODEPAZ, I was in the process of organizing, operating, and directing one of the smaller programs, Peace and Competitiveness in the Center of Coffee-Production. This program is unique because it is operated by a regional university, the Autonomous University of Manizales. Its purpose lies not only in the advancement of developmental projects that benefit the vulnerable communities at the center of coffee-production, which face the additional difficulty of not being a top priority for governments or cooperating organizations because they are considered to be located in “not-so vulnerable” zones. Instead, its objective lies in the formation of another category of professionals in Colombia, professionals who are sensitive to our reality, committed to it, and with an ability to positively and creatively transform it.

This program brings together interdisciplinary groups of senior students—combining professions like mechanical engineers with industrial design and physiotherapy in projects)—working together in teams, always guided by a researcher from the faculty and supported on a permanent basis by specialized consultants in each area. The activities that result from the program are not left behind after just one academic semester. Rather, they are articulated every semester, generating long-term processes that create continuity and make the supported projects more viable.

From my point of view, this is a prioritized labor and it is where an important transformation could be generated. Colombia is hurt and destroyed by the incompetence of its leaders in orienting and governing it in an adequate way. The corruption and, in some cases, the incompetence of its government workers and functionaries are evils that are as threatening as the existence of armed groups within the margin of the law.

However, beyond the rhetoric and the altruistic labor of professionals that I have described is the reality of this program as a product of a similar experience, which was much less structured and supported by the university.

In 1989, when I was a senior in my last semester of Industrial Engineering in the Universidad de los Andes, when corporate practices where being created for the Faculty of Engineering, the mayor of a small municipality in the department of Cundinamarca challenged the University—asserting that not one of the professionals that it was educating with the best techniques in the country, guided by the North American models, had the abilities to confront the problem that he faced on a daily basis in the small municipality of Tabio.

In this way, I got to work in Tabio and joined the Municipal Public Services Company. The skills I obtained at the university meant Tabio had the possibility of improving its quality of service and of generating resources for investment in this and other prioritized necessities, strengthening the already deteriorated income provided by federal government transfers.

This was an important accomplishment, but what was really significant for me was how it changed my conception of my own life. I went from being a professional worried about landing an important position in a national or family-owned company to actually starting serious work on my own in order to change the conditions within various regions of Colombia. During the remainder of my time at the university, I educated myself on certain topics that would allow me to know Colombia better. From my university base, I worked at the tables of the Constituency (considered in 1990 and 1991 as a base for the constitutional reform of 1991).

As a result of this experience an important initiative for this country was created: “Option Colombia,” (see ReVista, Giving and Volunteering, Spring 2002) in which students from various universities work together to support many developmental projects in the most remote and vulnerable municipalities of the different regions of Colombia. My professional work has been dedicated to transforming Colombia’s conditions in many ways work in governmental entities, international cooperation organizations, and in the last couple of years, the creation and support of regional programs for peace and development.

La movilización de la sociedad civil Colombiana

Los programas de desarollo y paz

Por Juliet Rincón

Cuando me pregunto que movió a aquellos que estábamos en empresas privadas, universidades, iglesias, cámaras de comercio, etc., es decir a la todavía no muy claramente definida Sociedad Civil Colombiana; a actuar a favor de las comunidades que en nuestras regiones están siendo azotadas por la violencia o por la marginación, necesariamente me remito a hechos como los que, en una publicación periódica denominada “Pertinentes”, Francisco de Roux (Director del Consorcio de Desarrollo y Paz del Magdalena Medio), nos envía:

“Mónica Paola Pulido Jerez—Este es el nombre de la pequeña de ocho años, víctima de una mina quiebra patas en la vereda de Taraje, en los límites entre San Pablo y Yondó. Territorio del Laboratorio de Paz. Mónica ha perdido un brazo, puede quedar ciega, y se debate entre la vida y la muerte en un hospital en el día de hoy, 24 de febrero. Es la horrible realidad de la tierra de los campesinos colombianos utilizada como campo de batalla por grupos que hacen una guerra que el 99 por ciento de los colombianos no queremos”.

Esto sumado al hecho de un estado incapaz de evitar estas dolorosas circunstancias del día a día de los Colombianos y de dar respuesta a las necesidades más sentidas de las comunidades en muchas regiones del país, es la respuesta al hecho de que el conjunto de estas entidades promovieron la conformación de lo que denominamos Programas de Desarrollo Integral y Paz en estas regiones.

Hoy por hoy y entendiendo que las circunstancias rebasan nuestra capacidad, hemos ido más allá, conformando una Red entre 15 de estos Programas, la REDPRODPAZ, los cuales compartiendo enfoques, principios y criterios de actuación, trabajamos conjuntamente en torno a fortalecernos para construir condiciones, que hagan de Colombia un país en el cual se posibilite el desarrollo humano, integral, sostenible, equitativo y solidario de sus habitantes.

Estos Programas, con variadas trayectorias y mecanismos de acción, operan en zonas altamente afectadas por el conflicto armado, lo que conlleva a que su funcionamiento demande significativos esfuerzos en inversión de recursos de diferente índole. Algunos de estos programas han logrado consolidar importantes grupos humanos y soporte logístico que les permite el cumplimiento efectivo de los propósitos que nos guían. No obstante otros, que se encuentran iniciando su accionar, tienen serías dificultades para operar y la importante tarea que desarrollan se ve amenazada por la imposibilidad de contar con los recursos suficientes, para garantizar su supervivencia. La necesidad de fortalecerlos y hacer sostenible su acción es lo que fundamentalmente guía nuestra tarea en REDPRODEPAZ.

Nos une además, el propósito de construir en Colombia, un modelo diferente de desarrollo desde lo local y lo regional, interpretando de manera adecuada las diferentes lógicas que allí se conjugan. En esta medida le apostamos a trabajar de manera conjunta con el Gobierno Nacional y a buscar el apoyo de la cooperación internacional, en una invitación a cambiar la forma de tradicional de intervención, en la cual normalmente se imponen modelos que no van acordes con la dinámica propia de desarrollo de las comunidades en estas regiones.

Ese reto involucra la posibilidad de formalizar una alianza con la Universidad de Harvard, a través del Centro David Rockefeller, para fortalecernos a partir de experiencias que se han desarrollado en otras partes del mundo y que han sido analizadas por esta institución.

Pero antes de Coordinar la REDPRODEPAZ, estuve en el proceso de conformar, operar y dirigir uno de estos Programas. Tal vez uno de los más particulares en su forma de acción. El programa de Paz y Competitividad del Eje Cafetero. El cual no diría nada distinto si no fuera por el hecho de que es ejecutado por una Universidad Regional, la Universidad Autónoma de Manizales. Su propósito no solo se ubica en el hecho de adelantar proyectos de desarrollo que beneficien a las comunidades vulnerables de los municipios del Eje Cafetero, los cuales tienen una dificultad adicional de nos ser priorizados por la acción de Gobiernos o de organismos de cooperación por que se consideran ubicados en zonas “no tan vulnerables”; sino en el de formar otro tipo de Profesionales en Colombia. Profesionales sensibles a nuestra realidad, comprometidos con ella y con altas capacidades para transformarla positiva y creativamente.

Este Programa vincula grupos interdisciplinarios de estudiantes de últimos semestres (combinando profesiones como la Ingeniería Mecánica, con el Diseño Industrial y la Fisioterapia, en proyectos como el de Mejoramiento de la Productividad de las Artesanas de Iraca de Aguadas-Caldas, por ejemplo), trabajando en equipo, dirigidos de manera permanente por un docente investigador y apoyados en forma permanente por asesores temáticos especializados. Las acciones que desarrolla el Programa, no se quedan en un semestre académico. Estas se articulan semestre a semestre generando procesos de largo plazo que den continuidad y hagan viables los Proyectos apoyados.

Desde mi punto de vista esta es una labor prioritaria y es donde se podría generar una importante transformación. Colombia se desangra y destruye por la incapacidad de sus líderes de orientarla y gobernarla de manera adecuada. La corrupción y en algunos casos también la incapacidad de los gobernantes y funcionarios, son males tan profundos como la existencia de grupos armados al margen de la ley.

Pero más allá de la retórica y la labor altruista que pueda significar la voluntad de formar profesionales de los que he venido hablando, está la realidad contundente de haber sido producto de una experiencia similar, mucho menos estructurada y apoyada por la Universidad.

En 1989, siendo estudiante de 8º. Semestre de Ingeniería Industrial de la Universidad de Los Andes, cuando allí se conformaba para la Facultad de Ingeniería las prácticas empresariales, el alcalde de un municipio pequeño del departamento de Cundinamarca, reto a la Universidad a que ningún profesional de los que estaba formando, con las mejores técnicas en el país y que se guiaba por los modelos Norteamericanos, tenia las capacidades para enfrentar la problemática, que día a día él enfrentaba en la pequeña municipalidad de Tabio.

Fue así como llegue a trabajar en este municipio y llegue a conformar la Empresa de Servicios Públicos Municipales, que le represento a Tabio la posibilidad de mejorar la calidad del servicio y de generar recursos para inversión tanto en este, como en otras necesidades prioritaria, fortaleciendo las deterioradas rentas que la Nación le transfería.

No obstante ser este un resultado importante, lo realmente significativo para mi fue el cambio surtido en la concepción de mi vida. El pasar de ser un Profesional preocupado por ocupar cargos importantes en empresas del país o de mi familia, a iniciar un trabajo serio desde mis posibilidades para cambiar las condiciones de las regiones de Colombia. Mi tiempo restante en la Universidad lo ocupe además de terminar mi carrera, en formarme sobre aspectos que me permitieran conocer mejor a Colombia, trabaje desde la Universidad en las mesas de la Constituyente (adelantada en 1990 y 1991, como base para la reforma constitucional de 1991).

Como producto de esta experiencia se consolido una iniciativa importante para el país, denominada “Opción Colombia”, en la cual estudiantes de varias Universidades del País se vinculan en el apoyo de proyectos de desarrollo en los municipios más apartados y vulnerables de las diferentes regiones Colombianas. Todo mi desempeño profesional ha estado enfocado a ese propósito de transformación de las condiciones del país, desde diferentes ámbitos: Trabajando en entidades del Gobierno Nacional, con entidades de Cooperación Internacional y en los últimos años desde la conformación y apoyo de los Programas Regionales de Desarrollo y Paz.

Spring 2003Volume II, Number 3

Juliet Rincón is an industrial engineer from the Universidad de Los Andes with post-graduate studies in Economics, 12 years of professional experience in the areas of planning institutional development and strengthening, and in national entities. Coordinator for the National Network of Development and Peace Programs, REDPRODEZPAZ.

Related Articles

Editor’s Letter: Colombia

Editor’s Letter: Colombia

When I first started working on this ReVista issue on Colombia, I thought of dedicating it to the memory of someone who had died. Murdered newspaper editor Guillermo Cano had been my entrée into Colombia when I won an Inter American…

Photoessay: Shooting for Peace

Photoessay: Shooting for Peace

Photoessay: Shooting for PeacePhotographs By The Children of The Shooting For Peace Project As this special issue of Revista highlights, Colombia’s degenerating predicament is a complex one, which needs to be looked at from new perspectives. Disparando Cámaras para la...

On the Verge of Combustion

On the Verge of Combustion

An exceptional narrative renewal is taking place in Colombia. And yet, there is neither a dazzling figure who has captured the hearts of million of readers in the continent, as Jorge Isaac, José Eustasio…

Print Friendly, PDF & Email