El Barroso 

Memories of a Country Drowning in Oil

by | Jun 1, 2021

Plaza El Barroso, photo credit: Michel Nohra.

In Cabimas, my hometown and Venezuela’s main oil port,  there’s a monument to  Barroso II, an oil well that exploded in 1922,  hurling a million barrels of oil into the air until it was brought under control nine days later. This event put Venezuela on the map as an important exporter of petroleum. 

In 1980, President Luis Herrera Campins inaugurated the Monument to Barroso, a plaza commemorating Venezuela oil wealth.  Just a few years later, the plaza lay in neglect. And it remained that way for a long time.  Its deterioration reflected the crisis in the oil industry, a Venezuelan source of wealth that Barroso had helped bring to light.  An industry that seems bit-by-bit to be replaced by new forms of energy. An industry that was relegated by socialist policy that used its control of the state oil company PDVSA to finance its social projects, leading the oil company to ruin. 

This monument represants the decadence of a country that, for now, lives by its memories. 

Desiré Soto, a girl in my school who was about 13 or 14 at the time,  arrived one morning in her new classroom. She had just come from the modern capital of Venezuela: Caracas. “My father told me that here in Cabimas, the oil runs in the streets so I ought to be careful not to get dirty.” Her remark caused laughter, and some of her classnates looked at her funny. “Listen, here in Cabimas, you don’t see oil like that; it’s in the ground,” I told her. But time proved  Desiré right.

Main Cabimas Spill: The entire coast of Cabimas Boulevard has been stained by the constant oil spills in the area. Garbage also abounds in these places, once a tourist and recreation center. (Photo / Rafael Sulbarán).

Towards the end of the 19th century, oil fever was raging in the United States and the search for the new treasure led several oil companies, among them Standard Oil Company, the relentless business of John Rockefeller, to the Venezuelan subsoil. But it was the Venezuelan Oil Concessions Ltd. (VOC), a Shell Oil subsidary, that had the privilege of bathing in Cabima’s black gold. 

The firm had begun oil exploitation in Táchira State in a rudimentary fashion at the beginning of the 20th century, opening the way for the creation of small companies.  In 1914, production began on a large scale with the operation of Zumaque 1, an oilfield in the municipality of Baralt in Zulia State, where Cabimas is located. This led to a geological study of the entire eastern coast of the Maracaibo Lake, the most extensive body of water in South America with 5, 127 square miles.

 

El Barroso

The foreign geologists set themselves up near the shore of the lake in Cabimas, discovering a series of oilfields, among them Barrosos II (o Barroso), which took its name from the ranch where the oil was discovered. Fighting the heat, mosquitos carrying malaria and with a lack of knowledge about how to operate,  VOC continued to work these fields with few results. 

El Barroso operated for a while, but in July 1922, operations ceased when a drill wire broke. Five months went by before it could be repaired.  

Finally, on December 14, 1922, help arrived from Europe. During all this time, the top of the drill functioned like a plug, creating pressure on the well. The well was 1,640 feet deep, that is, not very deep considering that some go down more than a kilometer.  “On one side, the pressure was escaping a bit.  In those days, the operation was carried out in a very rudimentary fashion since the industry was so new, and the operators didn’t have much experience.  Gases were escaping through a small hole, but the tecnicians were not capable of controlling what was happening there,” explained Onelio Sulbarán, a resident of Cabimas, (to be transparent, he happens to be my father), former PDVSA employee and a petroleum engineer with expertise in perforation and oilfields. 

Onelio explains that what happened could be compared to what goes on with a bottle of soda when it’s shaken: “Imagine that you shake a bottle of soda hard and twist the top a little, letting the gas escape; that’s what was occuring with the oil well, the accumulated gas with the cover containing the crude oil like the bottle top.” 

Spill on the beach: Fishermen have seen their production affected. “The fish are stained and the boats are damaged by the oil,” they say. (Photo / Rafael Sulbarán).

The work to repair the machine began again, but didn’t last long. The ground began to creak. Witnesses to the event described it like a tremendous roar, like the sound of surging water. The pression that had been maintained for several months blew off the top of the drill, which released a spectacular spout of oil that reached more than 130 feet in the air, a black monster with gas that showed all the world that oil wealth abounded in the Venezuelan subsoil.    

For nine solid days, El Barroso propelled its liquid into the air. Estimates indicate that more than 900,000 barrels of oil were spread over 740 acres. It took workers more than six months to clean up the zone.  

This was a clear message from inside the bowels of earth to the entire world that the Venezuelan subsoil held abundant quantities of this mineral resource.  And, of course, life transformed in Cabimas; several companies arrived to tear up the ground and search for oil, supported by concessions granted by President Juan Vicente Gómez, a military man who installed himself in power in 1908.

In the 1950s, Venezuela became the main exporter of oil in the world, a title that it held for many years. This income permitted the construction of the grand avenues of Caracas, the bridge over the Lake of Maracaibo and the Guri Dam. 

The country progressed, but Cabimas stayed behind, just having oil removed from its soil. In spite of the fact that it was the origin of the country’s wealth and its principal port, development only dribbled in and no one remembered El Barroso. The town indeed grew a bit, but it stagnated. 

“Virgen del Rosario, Cabimas is desperate, there’s hunger everywhere, our situation is precarious. Pray for us from your sanctuary in the petroleum zone,” prays the chorus of a gaita folk music tune from Zulia, performed by the group “The Cabimas Workers’ Neighborhood,” launched in 1965 to protest Cabima’s state of abandonment.   

The well was sealed up in 1932 and just left there. A few neighborhoods with very little planning were constructed in the spot where the oil fields lay inactive. This meant that the exact location of the famous well was not able to be easily identified. But in the 1970s, a professor from the University of Zulia, Orlando Méndez, managed to calculate its location. It turned out that it was hidden where the bathroom of a local house now stood. This fact led many to reflect and to decide to memorialize a place that changed the industrial and cultural life of Venezuela forever. 

 

Black Friday

As someone from Cabimas, I’d always heard the story of the oil explosion, a story one lives with all one’s life. I always knew that Barroso had a special site, but that it was abandoned.  

Three years after the inauguration of the monument to Barroso, corruption and bad management of finances set off a crisis that provoked the devaluation of the bolívar, the Venezuelan currency.  The collapse of the bolívar is known as Black Friday, a reference to Friday, February 18, 1983, the date that set off the downfall of one of the strongest economies in the region. 

In the following years, an attempt was made to cover up the errors committed, but just like El Barroso, the country was on the verge of exploding, as capital flight was wrecking the economy. In 1999, Hugo Chávez was elected president and uncovered the well. The crisis accelerated and Venezuela went into a freefall, a useless spill like the crude oil running through the streets of  Cabimas—just as Desiré had anticipated.

According to the Organization of the Petroleum Exporting Countries (OPEC), Venezuelan oil production in 1999 was around  3,329,000 barrels and in 2020, only 393, 000.  “That is to say we have had a decline throughout these years of  2, 936, 000 barrels, a situation that can be characterized as a great disaster and irreversible damage to the country,” said Elías Matta, a deputy in the National Assembly led by Juan Guaidó, cited during the presentation of the Country Energy Plan, which aims to recuperate Venezuela’s oil industry. 

In the Lake of Maracaibo, there are about 5,000 wells and in the rest of the Zulia region, between 15,000 and 17,000 wells, the majority of which are not operative. “Almost everything is stopped, I believe between 60 or 70 percent. You can work up an estimate. In blue PDVSA, we were producing, just in the western part of the country, a million [barrels] daily,” explains Onelio. 

Cabimas oil spill 6: PDVSA is unable to control the thousands of outbreaks that are active both on land and in the lake. (Photo / Rafael Sulbarán).

The phrase “blue PDVSA” refers to the period in which Chávez did not dominate the industry, which passed into his absolute control after the national strike in 2002-2003. Right around that time, the calculations of Pdvsa pointed toward disaster.   In 2001, the western region extracted an average of 1,500,000 barrels per day; in 2008, 890,000 barrels were registered; in 2018, the figure fell to 324,000 and the report presented in January 2021, shows only  83,000 barrels—without a doubt a colossal setback.

In spite of the setback, oil income was sufficient to maintain a country. Between 2004 and 2008, oil prices doubled in relation to the previous decade; there was also a spike between  2011 and 2014 topping off at US$130 a barrel, which left profits of  US$630,000,000, but this money was frittered away; it disappeared like the  boom of Barroso: it exploded, it was witnessed, it declined and was left behind in disuse and forgetting. 

“There is no doubt that they handled the greatest fortune ever to come into the country and wasted it barrel by barrel through corruptiion, ineptness and an ideology that only generates poverty,” adds Matta.  “This poverty is reflected in abandoned camps, unusable installations.” 

But petroleum abounds. Venezuela is considered to be the country with the greatest oil reserves in the world. “We have crude oil for 200 years, this gives us encouragement, a push to believe that everything will get better,” says Onelio.

This combination of oil in abundance, in addition to ability and experience, could offer Venezuela a path to recuperation. “It is enough that the oil we have sprouts from the ground by itself,” adds the engineer. 

It is precisely because of lack of maintainance and the inability of the industry to contain the oil that petroleum emerges from the ground and has flooded the streets and lake shore of Cabimas and the entire coast. The history of Barroso repeats itself. 

More than 113,000 fishermen in the region have been affected by the oil spills. “How can we work like this,” asks Elías Hernández, a fisherman from the Cabimas Civic Center. Hernández estimates that his work day has been reduced by 70 percent.  “The boats can’t operate because of the thick layer of oil, and the few fish one can catch are stained with oil,” adds the fisherman. 

The oil has damaged the engines and the structure of the fishing boats that work on the eastern shore of Lake Maracaibo. (Photo / Rafael Sulbarán)

In the streets, one can see the black stains from oil, just as Desiré said that long ago day at school. 

“Since the oil can’t be extracted, it comes out by itself and stagnates in the streets,” says Onelio. In 2020, several oil spills were recorded. A black pool of oil covered the downtown area.  “The PDVSA oil through the streets of Cabimas [is the result of] incapacity and laziness. The lack of maintainance will do away with our industy and our city. Misery and abandonment….Pollution and ecological damage,” sums up a Cabimas resident in a video aired on social media.  

“I am sure someday people are going to get stained with oil, walking through the streets of Cabimas,”predicted Desiré and her prediction has come true.

Historic photo of El Barroso from website Entorno Inteligente.

Today, Barroso’s plaza is pretty—it was restored a few years back. It has pleasant lights, a fountain and flowers. But there, this prosperous, joyous country of bonanza that this city helped forge from the beginning is present only in memories. The legacy of Barroso—embodied in its monument— is a reflection of what oil has meant to Venezuela: wealth and progress on the outside;  laziness, stain, hope and longing inside.

El Barroso 

Recuerdo de un país hundido en el petróleo

Por Rafael David Sulbarán

 

Plaza El Barroso, crédito: Michel Nohra

En Cabimas, mi ciudad natal y principal puerto petrolero de Venezuela, hay un monumento al Barroso II, un pozo que en 1922 explotó lanzando casi un millón de barriles al aire hasta que fue controlado nueve días después. Este hecho puso a Venezuela en el mapa como un importante productor de crudo.

En 1980 el presidente Luis Herrera Campins inauguró el Monumento al Barroso, una plaza conmemorativa de la riqueza petrolera venezolana. A los pocos años ya había quedado en la desidia. Así estuvo por mucho tiempo. Su deterioro emuló la crisis de esa industria que ayudó a levantar.Una industria que parece va quedando reemplazada por nuevas formas de combustibles. Una industria que fue relegada por una política socialista que usó de patrocinador a la compañía petrolera estatal PDVSA para financiar sus proyectos sociales hasta llevarla a la ruina.

Ese monumento representa justamente la decadencia de un país que por ahora, vive de recuerdos.

Desiré Soto, una niña de algunos 13 o 14 años de edad, llegó una mañana a su nuevo salón. Acababa de llegar de la moderna capital de Venezuela: Caracas. “Mi papá me dijo que aquí en Cabimas el petróleo corre por las calles, que debo tener cuidado porque me puedo manchar”, fue una de sus primeras palabras en clase. Causó risa, algunos compañeros la miraban extrañados. “Oye, en Cabimas el petróleo no se ve así, está en suelo”, le dije. Pero el tiempo le dio la razón a Desiré.

A finales del siglo 19 la fiebre del petróleo asaltó a los Estados Unidos y la búsqueda del nuevo tesoro llevó a varios petroleros, entre ellos la Standard Oil Company, la implacable empresa de John Rockefeller, hasta el suelo venezolano. Pero fue la Venezuelan Oil Concessions Ltd. (VOC), filial de la Shell, quien tuvo el privilegio de bañarse con el oro negro cabimero.

Desde principios del siglo XX en el estado Táchira ya se venía trabajando rudimentariamente en suelos que abrieron paso a la creación de pequeñas compañías. En 1914 se dio un salto a la producción a gran escala con la explotación del Zumaque 1, yacimiento ubicado en el municipio Baralt del estado Zulia, donde está ubicado Cabimas. Así comenzó la ruta que siguió con el estudio geológico de toda la costa oriental del Lago de Maracaibo, el cuerpo de agua más extenso de Suramérica con 13.280 kilómetros cuadrados.

Derrame Cabimas principal: Toda la costa del Boulevard de Cabimas se ha visto manchada por los constantes derrames petroleros en la zona. La basura también abunda en estos parajes, en otrora, un centro turístico y de recreación. (Foto/Rafael Sulbarán).

 

El Barroso

Cerca de las orillas del lago, los geólogos extranjeros se instalaron en Cabimas descubriendo una serie de yacimientos, entre ellos el denominado Barrosos II (o Barroso), tomando ese nombre del hato donde se encontraban. Contra el calor, los mosquitos con malaria y el desconocimiento en la operatividad, la VOC trabajó esos campos que muy pocos frutos les había brindado. 

El Barroso trabajó por un tiempo y en julio de 1922 paralizó la operación al reventarse un cable del taladro. Cerca de cinco meses pasaron antes de la reparación. 

Finalmente el 14 de diciembre de 1922 arribó el auxilio desde Europa. En todo ese tiempo, el pilote del taladro se mantuvo como un tapón, presionando el pozo. La profundidad era de 500 metros, es decir, no muy profundo considerando que hay cimientos con más de 1 kilómetro de profundidad. “Por un lado se escapaba un poco la presión. Por esos días  la operación se realizaba casi de forma rudimentaria por lo novedoso de la industria, entonces los operarios no tenían mucha pericia al respecto. Por un pequeño hueco se escapaban gases, pero los técnicos no fueron capaces de controlar lo que sucedía allí”, explica Onelio Sulbarán (por fines de transparencia, es mi padre) , extrabajador de PDVSA, ingeniero petrolero experto en perforación y yacimientos residente de Cabimas.

Derrame en la playa: Los pescadores han visto afectada su producción. “Los peces salen manchados y las lanchas se dañan por el crudo”, dicen. (Foto/Rafael Sulbarán).

Onelio explica que lo sucedido en los cimientos puede compararse con una botella de gaseosa cuando es agitada: “imagina que bates con fuerza un envase de refresco y giras la tapa un poco dejando salir gas, eso estaba ocurriendo en el pozo, el gas acumulado y el tapón conteniendo el crudo como la tapa”.  

Se reanudó el trabajo al reparar la máquina, pero no duró mucho. De pronto la tierra empezó a crujir. Testigos del hecho lo describieron como un estruendo tremendo, como cuando viene mucha agua junta. La presión que se mantuvo durante meses voló el tapón del taladro soltando un chorro espectacular de petróleo con más de 40 metros de altura, un monstruo negro con gas que de allí salió para manifestarse diciéndole al mundo que en el suelo venezolano abundaba la riqueza mineral. 

Durante nueve días El Barroso lanzó su líquido al aire. Los cálculos indican que fueron 900.000 barriles cubriendo un área de 300 hectáreas. Limpiar la zona le llevó a los trabajadores más de seis meses. 

Este fue un mensaje claro de la tierra que le dijo al mundo entero que en el suelo venezolano abundaba este recurso mineral. Por supuesto la vida cambió en Cabimas, diversas empresas llegaron rasgando los suelos apoyados por las concesiones otorgadas por el presidente Juan Vicente Gómez, militar que se instaló en el poder en 1908.

Venezuela en la década de los 50 se convirtió en el principal país exportador de petróleo en el mundo, título que ostentó por varios años. Los ingresos permitieron construir grandes avenidas en Caracas, el puente sobre el Lago de Maracaibo, la represa el Guri. 

El país se levantaba pero Cabimas seguía allí debajo, solo sacando petróleo. A pesar de ser el punto de partida de la riqueza y el principal puerto, el desarrollo llegó por gotas y ya nadie recordaba El Barroso. El pueblo creció, sí, un tanto, pero se estancó.

“Virgen del Rosario, Cabimas se desespera, hay hambre por donde quiera, nuestro problema es precario. Rogá desde tu santuario por la zona petrolera”, reza el coro de una gaita zuliana del conjunto “Barrio Obrero de Cabimas” lanzada en 1965 en protesta al abandono en el que se encontraba la ciudad.

El pozo fue sellado en 1932 y quedó allí tirado. En Cabimas se construyeron con poca planificación barrios alrededor de estos yacimientos que fueron quedando inactivos. Esto permitió que se ocultara la ubicación exacta del famoso pozo. Pero en la década de los 70 un profesor de la Universidad de Zulia, Orlando Méndez, pudo calcular la ubicación. Resulta que en el baño de una casa estaba escondido.

Esto hizo reflexionar a muchos y se pensó entonces darle su lugar al sitio que cambió para siempre la vida industrial y cultural de la nación.

Derrame petrolero Cabimas 6: Pdvsa es incapaz de controlar los miles de brotes que se encuentran activos tanto en tierra como en el lago. (Foto/Rafael Sulbarán).

 

Viernes negro

Como cabimero siempre escuché toda la historia del reventón, es algo con lo que siempre convives. Siempre supe que el Barroso tenía un sitio especial, pero estaba abandonado. 

Tres años después a la inauguración del monumento a Barroso, el mal manejo de las finanzas y la corrupción, desató una crisis que produjo la devaluación del bolívar, la moneda venezolana. La caída tiene un nombre: “el viernes negro”, en referencia al día viernes 18 de febrero de 1983, fecha que es el punto de partida para el derrumbe de una de las economías más fuertes de la región.

En los siguientes años trataron de disfrazar los errores que se cometieron, pero al igual que El Barroso, la fuga de capital estaba descontrolando la economía y el país estaba apunto de reventar. En 1999 Hugo Chávez fue electo presidente y destapó el pozo. La crisis se aceleró y Venezuela ha ido en caída libre, se derrama inservible como el crudo negro sobre el piso de Cabimas—como había participado Desiré.

Según números de la Organización de los Países Exportadores de Petróleo (OPEP) en 1999 la producción petrolera venezolana se ubicaba en 3.329.000 barriles y para el último corte de 2020 solo se extraían 393,000. “Es decir que hemos tenido una caída en todos estos años de 2 millones 936 mil barriles, situación que califico de un gran desastre y de un daño irreversible al país”, expresó Elias Matta, diputado a la Asamblea Nacional liderada por Juan Guaidó, citado durante la presentación del Plan País Energía, un proyecto que pretende recuperar la industria petrolera en Venezuela.   

En el lago de Maracaibo hay aproximadamente cinco mil pozos y en el resto de la región zuliana hay entre 15, 000 y 17, 000, los cuales en su mayoría no están funcionando. “Casi todo está parado creo que entre un 60 o 70 por ciento. Por allí puedes tener un estimado. En la PDVSA azul producíamos, sólo en occidente, más de un millón diariamente”, explica Onelio. 

El crudo ha dañado los motores y la estructura de las lanchas de pescadores que trabajan en la costa oriental del lago de Maracaibo. (Foto/Rafael Sulbarán).

Esa “PDVSA azul” que señala se refiere al período cuando Chávez no tenía el dominio de la industria, la cual pasó a su control absoluto luego del paro nacional de 2002-2003. Justo desde esos días, los mismos cálculos de Pdvsa señalan el descalabro. En 2001 la región occidental extraía 1.500.000 BDP, en 2008 registraron 890, 000, para 2018 siguieron cayendo a 324,000 y para el informe presentado en enero de 2021, muestran solo 83,000, sin duda un tropiezo descomunal.

Pese al retroceso, los ingresos que dejaba el crudo eran suficientes para mantener a un país. Entre el 2004 y 2008 los precios se duplicaron en relación a la década anterior, también hubo un repunte entre 2011 y 2014 con un tope de 130 dólares por barril, lo que dejó utilidades de 630 mil millones de dólares, pero ese dinero se esfumó, se desapareció como el auge del Barroso: explotó, se dejó ver, cayó y quedó sin uso en el olvido. 

“No hay duda que manejaron la mayor fortuna que le ha ingresado al país y la derrocharon por el barril de la corrupción, por su incapacidad, y por una ideología que lo único que genera es pobreza”, agrega Matta. Esa pobreza se ve reflejada en los campos abandonados, instalaciones inservibles.

Pero el petróleo abunda. Venezuela es considerado el país con mayores reservas del mundo. “Tenemos crudo para 200 años, eso nos da un aliento, un empujón para creer que todo va a mejorar”, dice Onelio.

Esa combinación de petróleo en abundancia más capacidad y experiencia, podrían brindarle a Venezuela una recuperación.  “Es tanto el petróleo que tenemos que brota de la tierra, solo”, agrega el ingeniero.

Precisamente por la falta de mantenimiento y la incapacidad de la industria para contenerlo, el petróleo emerge y ha inundado en diversas ocasiones las calles y las orillas del lago en Cabimas y toda la costa. La historia del Barroso se repite.

En la región más de 113,000 pescadores se han visto afectados por los constantes derrames de crudo. “¿Cómo podemos trabajar así?” señala Elías Hernández, pescador del Centro Cívico de Cabimas. Hernández ha visto reducida su jornada laboral en más del 70 por ciento según estima. 

“Las lanchas no pueden navegar debido a la espesa capa de petróleo, además los poquitos peces que consigues vienen manchados”, agregó el pescador. 

En las calles también se ve la mancha negra, tal cual dijo Desiré aquel día.

“Como no pueden sacarlo pues, el petróleo se levanta solito y se estanca por las calles”, agrega Onelio. En 2020 se registraron varios derrames. Una piscina negra cubrió las avenidas del casco central. “Sigue el desastre en PDVSA petróleo por las calles de Cabimas, incapaces, indolentes. Falta de mantenimiento acaban con nuestra industria y nuestra ciudad. Miseria y abandono. Carretera K. Contaminación y daño ecológico”, reseña un vecino en un video difundido por medios digitales.

Foto histórica de El Barroso obtenida del sitio web Entorno Inteligente.

“Seguro algún día la gente se va a llenar de petróleo caminando por Cabimas”, predijo Desiré y claro, se cumplió.

Hoy la plaza del Barroso está bonita, hace unos años la restauraron. Tiene luces agradables, hay una fuente y flores.  Pero allí muy junto, ese país próspero, de alegría, de bonanza que ayudó a forjar desde sus cimientos, solo está en recuerdos. El legado del Barroso—como su monumento— es un reflejo de lo que ha sido el petróleo para Venezuela: riqueza y progreso por fuera; desidia, mancha, esperanza y anhelo por dentro.

Spring/Summer 2021Volume XX, Number 3

Rafael David Sulbarán is a journalist and editor for Diario la Opinión in Cúcuta, Colombia.  A Venezuelan journalist with 18 years of experience, he was a reporter and editor at El Regional del Zulia. He was also a correspondent for El Pitazo before emigrating to Colombia. In Bogotá, he has worked as a journalist specializing in immigration themes for the Revista Semana. He has published in international media such as AJ Plus, Playground and Radio Ambulante. He is a feature writer, podcaster and a baseball fanatic.

Rafael David Sulbarán es periodista y editor del Diario la Opinión en la ciudad de Cúcuta, Colombia.  Periodista venezolano con 18 años de experiencia. fue reportero y editor de las páginas de El Regional del Zulia. También fue corresponsal de El Pitazo antes de emigrar a Colombia. En Bogotá ha trabajado como periodista en la Revista Semana especializándose en temas migratorios. Sus trabajos han sido publicados en medios internacionales como AJ Plus, Playground, Radio Ambulante entre otros. Es cronista, podcaster y buen fanático del béisbol.

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