Finally I had My Happy Ending!

 

by | Jan 28, 2021

It is highly unusual to see the word “happy” in an article about Covid-19. However, what I’m referring to here is the way in which Finsocial—our fintech company dedicated to consumer credit and installment loans—was able to transform a catastrophic year such as 2020, into an opportunity for enrichment, trust and overall growth. 

I am willing to bet any amount of money, that on the morning of January 1, 2020, no one in this world —or at least this hemisphere—would have imagined what would happen in the months to follow. However, by early March we had already been confined in our homes in almost every country of the American continent. In Colombia, none of the analysts, gurus or public servants could have anticipated how this measure, albeit necessary, would end up lasting a total of six months.

Shortly after the mandatory confinement had begun, we were left perplexed by the sight of empty plazas, desolated avenues in both small and large cities around the globe, as well as the recurring images of vacant streets that were streamed on TV, eerily similar to those of ‘The Walking Dead’.  We had to see how mounting piles of coffins grew in the densely populated areas, while mentally confronting ourselves with the ethical dilemma of whose lives to save and why when the regional ICUs began to collapse.

The upsetting headers covered the whole spectrum of disaster: sudden and abrupt closure of factories, skyrocketing unemployment rates in both developed and developing countries, plummeting asset prices; And just like a deja vú of 1987’s Black Monday, Bloomberg’s screens showed a bleek forecast for the future petroleum: negative prices for the first time in history, monetary authorities began to announce unprecedented and desperate expansionary policies, while alluding to a terrifying increase in poverty and inequality in countries like Colombia. 

These exceptional circumstances have triggered other events that have quickly come to configure a new reality for everyone. Many see the so-called ‘new reality’ as a confrontation with an invisible adversary: an enemy that knows no nationality, gender, race, religion or socioeconomic differences, and whose wholly impact over the worldwide economy has been tremendous. Additionally, many economists have identified Covid-19 as the guilty party and Black Swan of these trying times. (The last refers to a term of profound technical and conceptual implications for conventional statistics tools and classic economic theory.) Black Swan or not, the truth is our economy and people have received a huge blow.

Moving beyond the academic debate on the probabilistic nature of the pandemic, and the sadness brought on by the efforts made to avoid further side effects, I decided to observe the whole event from a different angle. Instead of calling this scary virus by its name, I opted to refer to it as my ‘coronabuddy’. You may wonder, why? Why see it as a buddy? Well, humanities’ inventiveness is far superior to the corona catastrophe in itself. The fact that vaccinations against the virus have already begun should be proof enough. In fact, in the midst of the challenging conditions that defined 2020, some companies, like Fintec, were able to come out stronger than before. In a way, the Black Swan became an astounding creature that brought with it plenty of blessings and growth opportunities.

Certainly, adapting to the conditions of my ‘coronabuddy’ was no easy task. In order to avoid drowning in the rising tide that annihilated so many businesses, my team (made up of 600 collaborators) and I were forced to make use of all of our discipline, concentration, devotion, intellect, and innovative capacity for our job from day one of our mandatory confinement.

Our first step was to accelerate our digital jump, since our main business line – installment loans-, would otherwise come to an abrupt stop, leading to a future implosion. In fact, installment loans had the requirement of draft credits which is characterized by such operational complexity that used to require the physical presence of the customer and their direct contact with our sales force and with the staff of their respective payroll. Therefore, after the announcement confinement, our team quickly reformed the technological processes of the company and in a few weeks developed a friendly, intuitive, and completely digital platform for the origination of draft credits (and also consumer credits).

Thanks to my (corona) friend, Finsocial became the first non-bank loan originator of drafts credits in Colombia to become totally digital. It is not fortuitous then that the business of Finsocial has advanced like never before in recent months and the company has consolidated as one of the most solid and dynamic in the fintech industry in Colombia.

Instead, this digital upscaling wasn’t done from lean startup. Without any doubt, our digital transformation had begun in the earlies 2018. Non the less, the final upscaling progress and advances were done by Finsocial during March and April of 2020, pushed by the pandemic and confinement status originated by Coronavirus, certainly it compounded a very short period of time that in other scenarios would’ve taken at least a couple of months (if not years). I bring up the following statement based on the complexity of originating digital loans, offering “preapproved” studies of credit lines, calculated by monthly payment fees. But this goes far beyond this.

To begin with, we had to look directly to the existing regulatory requirements and also to the new ones that are starting to regulate the digital credits normativity. For example, we invested in digital tools capable of undergoing complex biometrical validations for each client during its affiliation process, therefore minimizing frauds such as ID supplantation and operating with the appropriate KYC protocols (know your client).

Our team worked hardly to incorporate in Finsocial´s digital platform an ultimate, solid and robust financial ¨core¨, with the most advanced risk management mechanisms FT/ LA, financing terrorism and money laundry assets. We also dedicated a whole lot of time to guarantee the operational continuity and meet up to the maximum biosecurity standards.

Our digital upscaling was just one piece of the puzzle that our corona friend gave to us. In fact, another important piece that we should solve was the cultural and age-related breach that some of our clients were having due to the new digital technologies particularly the older clients living in the most distant rural places of our country, were the usage of technologies as WIFI connections are rarely common and extremely limited. As a result, our sales team had to adapt themselves, transcending their own capacities in order to achieve the financial products sales and become a facilitating team with the ability to help clients during their migration process from traditional to digital loan credits services. We started calling this process the “Fintegration” and it has been very successful during and after the pandemic confinement.

Finally, the ultimate challenge that my corona-friend gave to Finsocial required the development and structuring of a new type of credit that, in one hand, adapts to the new worlds financial conditions and the cashflow of our clients during the pandemic, meanwhile in the other hand helps them maintain in the lowest levels of financial risks that has characterized our credits portfolio.

Once again, my team did not settle for less, and fully convinced that the resilience and discipline were the key elements during the confinement period, achieved an amazing products portfolio waiting to be devoured by our existing and new potential clients.

Once the new products are launched to the market and after having fulfilled our “Fintegration” strategy, the monthly credit loans began rising like never before. So much, that the national Government and local authorities relied on us as a direct line to reach workers and businessmen that were nearly the fine line of bankruptcy due to confinement conditions.

We decided to accept the aids and help provided by the government creating an special credit loan program bullet type destined for small and medium sized companies, unemployed (especially women) and entrepreneurs, with the guarantee of their funds at a very low tax scales.

While all of this was happening, the trust arised in domestic and international markets capitals. To begin with, Fitch Ratings leveled up Finsocial qualifications as Primary Administrator on Finantial Assets ABPS/S2 with stable forecast. We received important funding’s and credits from international finantial institutions such as Morgan Stanley and Sinbiotics, and from national institutions also. For the first time in history, Bancoldex the second hand bank in Colombia gave Finsocial a huge credit line destined  to funding digital companies.

At the end of the year we became the first non traditional bank credit generator in Colombia in drafts credits in Second Markets. Due to the A type qualification given by Fitch. Days after, the same credit qualification agency asigned Finsocial a national qualification upgrading it to A+, with stable finantial forecast, due to the risk profile, commercial model, and the recent dynamic growing of the company.

Behold was my happy ending: a profitable growing company, trust-worthy, reliable, and client conscious, that paralelly generated big achievements and changes in the domestic Fintech industry looking forward to help the countries economy somehow. ¿Can there be something else that makes me more prouder than i am right now? Not, this was the happy ending i always wanted for me.

Without any doubt, for good or bad, my coronafriend changed the world. Unfortunately, many businessmen havent noticed it yet and seem to be waiting for the things to go back how were they were before. But it wont be like that, because even the earth have shifted, As a result of all this, those entrepeneurs and CEOs that still rely on doing things the way they were done before the pandemic they are destined to drown in the actual crisis and loose any chances in evolving to the new future. Something i can definitely assure all of you readers: This story will continue.

 
 
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¡Y ME DIERON EL FINAL FELIZ!

Por Santiago Botero Jaramillo 

 

Es poco usual ver la palabra “feliz” en un artículo que tiene que ver con Covid-19.  A lo que me refiero es a la forma en que Finsocial—nuestra fintech (compañía que ofrece servicios financieros soportados en la tecnología) de crédito de libranza y consumo—fue capaz de transformar durante 2020 lo que parecía una catástrofe inminente en una fuente de crecimiento, confianza, riqueza y prosperidad, i.e. en un final feliz. 

Estoy dispuesto a apostar cualquier cantidad de dinero que en la mañana del 1 de enero de 2020 nadie en este mundo, al menos en este hemisferio, se imaginaba todo lo que estaba a punto de ocurrir pocos meses después. No obstante, a principios de marzo ya estábamos sometidos a confinamientos obligatorios en casi todos los países de las Américas. Nadie en la región sabía con certeza hasta cuándo estaría en pie esta política de salud pública. Al menos en Colombia, ningún analista, gurú o incluso funcionario público hubiera anticipado que la medida, por necesaria que fuera, iba a ser aplicada de manera estricta hasta septiembre (¡una duración de seis meses!).

Poco después comenzamos a presenciar con perpleja incredulidad plazas vacías y avenidas desoladas tanto en pequeños municipios como ciudades importantes de países en todo el mundo, como si las estaciones de televisión tuvieran una fijación en retransmitir escenas de “The Walking Dead”. Sobra decir que, si bien estuvimos expuestos a ver cómo se retiraban pilas de ataúdes en áreas densamente pobladas, mentalmente también nos vimos obligados a enfrentar el desgarrador dilema ético de a quién salvar (y por qué) cuando la capacidad de las UCI de una región colapsaba. 

Naturalmente, los funestos titulares económicos aquí y en el exterior barrían todo el espectro del desastre: detenciones inevitables, repentinas e inusitadas de fábricas por doquier; tasas de desempleo disparadas en países desarrollados y en desarrollo; precios de activos desplomándose en los mercados de todo el mundo, cual dejá vu del Lunes Negro de 1987; por primera vez en la historia las pantallas de Bloomberg dejando ver precios negativos de los futuros de petróleo; autoridades monetarias anunciando políticas expansivas desesperadas y sin precedentes; y, por último, pero no menos importante, un pronóstico aterrador para los niveles de pobreza y desigualdad en países como el mío, Colombia. 

Todo esto ciertamente desencadenó una serie de eventos configurando una nueva realidad para todos nosotros. Naturalmente, muchos ven la nueva realidad como una en la que nos enfrentamos a un enemigo invisible: un adversario que no discrimina nacionalidad, género, raza, religión o estado socioeconómico y cuyo impacto sobre la actividad económica mundial y nacional ha sido enorme. Además, muchos economistas identifican al culpable de todo, es decir, al Covid-19, como un Cisne Negro, un término con profundas implicaciones técnicas y conceptuales en términos de las herramientas estadísticas convencionales y la teoría económica clásica. Cisne o no, blanco o negro, lo cierto es que la economía y el pueblo colombiano encajaron un golpe durísimo. 

Ahora bien, más allá del debate académico en torno a la naturaleza probabilística de la pandemia y la tristeza que emana de cualquier esfuerzo orientado a prever sus efectos futuros adicionales, decidí hace varios meses darle una mirada a las cosas desde un ángulo completamente diferente. Tanto así, que en lugar de llamar a este formidable terrorcito el coronavirus, opté por referirme a él como el “coronamigo”. ¿Por qué? Porque no todo lo que ha ocurrido es catastrófico, el ingenio humano es superior (¿o no ha comenzado ya la vacunación?). De hecho, en medio de condiciones tan desafiantes como las que azotaron al mundo durante 2020, algunas empresas, como Finsocial, han surgido más fuertes y vigorosas que nunca. De modo que, en mi opinión, el tal Cisne Negro terminó convertido en una criatura asombrosa y deslumbrante que también ha traído bendiciones y crecimiento.  

Desde luego, adaptarnos a las condiciones de mi coronamigo no fue fácil. Ciertamente, para no terminar ahogados por la amenazante marea que aniquiló a tantas empresas y negocios, nos vimos obligados mi gran equipo (conformado por 600 colaboradores) y yo, a desplegar toda nuestra disciplina, concentración, devoción, intelecto, capacidad de innovación y mística por nuestro trabajo desde el primer día del aislamiento obligatorio.  

Como primer paso, aceleramos nuestro salto digital, dado que, bajo el confinamiento, nuestra principal línea de negocio, la de créditos de libranza, estaba condenada a una detención abrupta y, con ello, a implosionar. En efecto, la originación de créditos de libranza se caracteriza por tal complejidad operativa que solía requerir la presencia física del cliente y su contacto directo con nuestra fuerza de ventas y con el personal de su respectiva pagaduría. Por lo tanto, tras el anuncio del confinamiento obligatorio, nuestro equipo reformó rápidamente los procesos tecnológicos de la empresa y en pocas semanas desarrolló una plataforma amigable, intuitiva y completamente digital para la originación de créditos de libranza (y también créditos de consumo). En otras palabras, gracias a mi coronamigo, Finsocial se convirtió en el primer originador no bancario de créditos de libranza en Colombia en volverse totalmente digital. No es fortuito entonces que el negocio de Finsocial haya avanzado como nunca antes durante los últimos meses y la empresa se haya consolidado como una de las más sólidas y dinámicas en la industria fintech de Colombia. 

Ahora bien, este salto digital no se logró desde cero. Sin duda, nuestra transformación digital había comenzado ya en 2018. Sin embargo, el salto completo y final que se dio en Finsocial durante marzo-abril de 2020, provocado por la presión de la pandemia y el confinamiento obligatorio, ciertamente comprimió en un periodo de tiempo muy corto una labor que en circunstancias normales hubiera tomado varios meses (si no años). Lo digo porque la originación de créditos digitales va mucho más allá de desarrollar en la red una bonita página de aterrizaje, ofreciendo créditos “preaprobados y calculando unas cuotas mensuales teóricas. Es mucho, mucho más que eso.

Para empezar, tuvimos que convergir hacia los requisitos regulatorios ya existentes, así como a los que están próximos a implementarse en Colombia en materia de originación de crédito digital. Por ejemplo, invertimos en herramientas capaces de llevar a cabo validaciones biométricas completas de cada cliente durante su proceso de incorporación, eliminando así fraudes por suplantación de identidad y logrando operar con un apropiado protocolo kyc (conoce a tu cliente, por sus siglas en inglés). Más aún, nuestro equipo trabajó arduamente para incorporar en la plataforma digital de Finsocial un “core” financiero sumamente sólido y robusto, con mecanismos óptimos de gestión de riesgo (especialmente LA/FT, Lavado de Activos y Financiación del Terrorismo, operativos y crediticios). Adicionalmente, dedicamos suficientes recursos (dinero y tiempo) a la tecnología, garantizando la continuidad operacional y cumpliendo con los máximos estándares de ciberseguridad.  

Ahora, el salto digital fue sólo una pieza del rompecabezas que nos obsequió mi coronamigo. De hecho, otra pieza importante que debíamos resolver era la talanquera cultural y generacional de algunos de nuestros clientes al enfrentarse a tecnologías digitales (particularmente, personas mayores y/o que habitan en regiones rurales de nuestro país, en donde la difusión y el uso de servicios Wi-Fi han sido escasos). Como resultado, nuestro equipo de ventas tuvo que adaptarse, trascendiendo de su mera capacidad para vender nuestros productos financieros, y convertirse en un equipo de facilitadores con la capacidad de ayudar a los clientes durante su migración de la solicitud tradicional y presencial de crédito hacia a la integración digital total. A esta estrategia la llamamos “fintegración” y ha resultado muy exitosa, durante y después del confinamiento, en aquellos nichos de clientes que imponen barreras a la digitalización y las nuevas tecnologías. 

Finalmente, el desafío que mi coronamigo le presentó a Finsocial exigió la estructuración y desarrollo de nuevos créditos que, por un lado, se adaptaran a las nuevas condiciones financieras y de flujo de caja de nuestros clientes ante la pandemia, mientras que, por otro lado, mantuvieran los mínimos niveles de riesgo crediticio que han caracterizado el portafolio de crédito de nuestra compañía. No fue una tarea fácil. Sin embargo, la unidad financiera de mi equipo concibió una serie de productos crediticios innovadores, ingeniosos y disruptivos, confeccionados bajo fuertes y revolucionarios anillos de seguridad que, como es nuestra costumbre, minimizan el riesgo de no pago. Una vez más, mi equipo no se dio por vencido y, convencido de que la resiliencia y la disciplina eran los atributos claves durante el confinamiento, entregó una asombrosa cartera de productos esperando ser devorados por nuestros clientes a pesar de la pandemia.

Una vez lanzados los nuevos productos al mercado y habiendo llevado a cabo nuestra estrategia de fintegración y el salto digital total, la originación de crédito mensual de Finsocial se disparó como nunca antes. Tanto así, que el Gobierno Nacional y las autoridades locales acudieron a nosotros como punto de apoyo para poder llegar a trabajadores y empresarios independientes e informales que se encontraban al borde de la bancarrota debido a las condiciones de confinamiento. Dada nuestra permanente necesidad de servir a los más necesitados y que en ese momento la tormenta (o mi coronamigo) se había convertido en una bendición para Finsocial, decidimos aceptar la invitación del gobierno, creando un programa especial de créditos tipo bullet (modalidad en la se pagan los intereses mensuales sin amortizar el capital) para pequeñas y medianas empresas, desempleados (especialmente mujeres) y emprendedores, con respaldo del Gobierno Nacional y subsidios a las tasas de interés por parte de las agencias locales. 

Mientras todo esto sucedía, y por supuesto como consecuencia de nuestra capacidad para transformar semejante tormenta en una bendición, la confianza de los mercados de capitales, tanto doméstico como internacional, se acrecentó. Para empezar, Fitch Ratings mejoró la calificación de Finsocial como Administrador Primario de Activos Financieros de ABPS/S2-(col) a ABPS/S2 (col), con perspectiva estable. Así pues, no es fortuito que, pese a las condiciones económicas globales y nacionales, recibiéramos importantes inyecciones de recursos para fondear nuestros préstamos, tanto de instituciones extranjeras, como Morgan Stanley y Symbiotics, como de las principales entidades financieras de nuestro país. De hecho, por primera vez en la historia, Bancoldex, el banco público de segundo piso más importante de Colombia, le extendió a Finsocial una importante línea de crédito para fondeo de empréstitos digitales, admitiendo como garantía los pagarés desmaterializados que vinculan a nuestros clientes.

Por si fuera poco, a finales de año nos convertimos en el primer originador de crédito no bancario en Colombia en titularizar una cartera de créditos de libranza en el Segundo Mercado. Dada la calificación A(col) emitida por Fitch, la titularización fue suscrita en su totalidad por fondos de inversión administrados por entidades financieras reguladas en Colombia. Unos días después, la misma agencia de calificación crediticia asignó a Finsocial una calificación nacional y de largo plazo inicial de A+(col), con perspectiva estable, debido al perfil de riesgo, modelo comercial y reciente dinámica de crecimiento de la compañía. Y esto no es todo. En el primer trimestre de 2021 emitiremos USD $45 M en bonos que se adhieren a los Principios de los Bonos Sociales (SBP por sus siglas en inglés), respaldados por una garantía del Gobierno Nacional del 70%.

He aquí mi final feliz: una compañía próspera, confiable y rentable, sirviendo con pasión a mis compatriotas, al tiempo que también genera remezones en la industria fintech doméstica e impulsa la economía del país. ¿Hay algo que me pueda hacer más feliz? No. Ciertamente un final feliz.

Indudablemente, para bien o para mal, mi coronamigo cambió el mundo. Lastimosamente, algunos empresarios no se han percatado de ello y parecen estar esperando a que las cosas vuelvan a la antigua normalidad. Pero no será así, porque los pilares de la tierra se han desplazado. En consecuencia, aquellos emprendedores y CEO’s que sigan aferrándose a una noción quimérica de lo que solía ser normal terminarán ahogándose en la tormenta actual y perderán la posibilidad de convertirla en una bendición. En Finsocial hemos optado por lo último, por un final feliz, pero sólo como preámbulo de una nueva e incluso más alegre saga. Lo garantizo: esta gran historia continuará.

 
 
Drop here!

Santiago Botero Jaramillo CEO Finsocial. He is an ally of the Hispanic American Business Congress and recently participated in a Harvard event highlighting Hispanic companies.

Santiago Botero Jaramillo es CEO de Finsocial. Es un aliado del Congreso Hispanoamericano de Negocios y recién participó en un evento de Harvard destacando empresas hispanas.

 

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