Jair Bolsonaro’s “Little Cold”

by | Jun 22, 2020

In December 1849, U.S. ships from California passed by the Brazilian coast and the doctor of the foreigners’ ward at the Santa Casa de Misericórdia in Rio de Janeiro suspected that he was facing yellow fever cases. He visited taverns frequented by sailors and informed the Imperial Academy of Medicine that an epidemic could reach the country. The academics said his suspicion was unscientific.

In February 1850 the fever had ravaged part of the city and in April, Senator Bernardo Pereira de Vasconcelos, leader of the conservatives, went to the gallery and declared, “I am also convinced that the population of Rio de Janeiro has reacted too much in terror, that the epidemic is not as damaging as many have been persuaded, it is not yellow fever that reigns. ”

Six days later, Vasconcelos died of yellow fever.

Denialism and anti-scientific attitudes do not just belong to the 19th century, nor are they typical only of Brazil, but in Rio de Janeiro in 1904, the biggest popular uprising in the history of the city took place. It is known as the “Vaccine Uprising” and nearly overthrew the government. Prejudices against the mandatory smallpox vaccine, added to the opportunism of politicians, journalists, and the dissatisfaction of some military personnel, contributed to the uprising. The revolt would be a pretext for an uprising against President Rodrigues Alves. His inflexibility, refusing to take his family out of the palace and having the “traitors” shot, saved his government.


Masks in use in Itaveri, SP, where their use is now mandatory on public transportation. Photo by Felipe Barros/ExLibris/PMI

In the 21st century, in the face of Covid-19, some of the ghosts of past epidemics have been arising once more. Like Bernardo Pereira de Vasconcelos, President Jair Bolsonaro saw exaggeration in the concern about the arrival of the coronavirus. In the second week of March, when at least five cases of Covid-19 had been detected in Brazil, and Harvard had already canceled an event with the participation of Brazilians, among them a Supreme Court judge, Bolsonaro said that “other flus kill more than this.”  “The coronavirus issue is not all that the mainstream media propagates or that everyone is saying.” Or “It won’t be a little cold that will knock me down” “

(This article was written on June 21, when Brazil has already registered more than one million cases of contagion and 50,000 deaths. “)

Bolsonaro escalated his denialist attitude. He went to the United States and returned with 24 infected people in his party, including two ministers. “Hysteria”, “fantasy” or even “neurosis,” he called it. He expresses a consistent personal concern. In part it was explainable, because in Brazil, as everywhere, the opposition took advantage of the difficulties brought about by the epidemic: “You cannot want to throw a possible spread of the virus on my back.” In fact, it didn’t work, but denialism led him to combat social isolation, accusing the governors who had imposed him of being “job exterminators.” The governor of São Paulo would be a “lunatic,” he said.

(A Federal Supreme Court decision recognized the legality of quarantines imposed by state governments.)

At that time (March 15), the president exposed the real utilitarian basis of his negativism: “If the economy sinks, Brazil sinks. And what is the interest of these political leaders? If the economy ends, any government ends. My government ends. It is a power struggle. “

Unlike D. Pedro II, who visited institutions with yellow fever and lonely patients, in response to the concern of his friend, the Countess of Barral, Bolsonaro only visited one hospital in June, to be inaugurated, when it was still empty.


A panel on coronavirus in Brasilia. Photo by Paulo H. Carvalho / Agência Brasília

On March 19, a domestic worker who lived in a suburb of the city and worked in the home of a family in the in the city’s wealthiest neighborhood, died in Rio de Janeiro. She had been contaminated by her employer, who had returned from Italy. (As the virus spread from people who returned from abroad, some people called it “coronarrico”)

Bolsonaro fought for power. It is impossible to know how this type of combat can be useful during an epidemic, but his subsequent actions are inexplicable.

In April, when the dead rose to 474, he got angry: “So what? I’m sorry. What do you want me to do? I’m a Messiah, but I don’t perform miracles.” His full name is Jair Messias Bolsonaro.

The president persisted in opposing the quarantine and became a propagandist for the drug chloroquine. The Health Minister had assumed the position after a meaningless parliamentary life, but he was a doctor and knew his profession. With long daily interviews he became a popular figure in a government of declining prestige. Luis Henrique Mandetta committed two sins: he defended quarantines and always mentioned the limitations and risks of chloroquine. He was fired in mid-April, when the number of dead had risen to 1,952, and 30,891 more had been infected.

Another doctor, recruited from Bolsonaro’s supporters, replaced Mandetta.  It should be noted that in his 20-year electoral campaign, the president had significant support from the medical profession, especially from those who work in the private network. That support seems to have disappeared.

Dr. Nelson Teich stayed exactly one month in the position. He was dismissed because he would not go along with the defense of chloroquine. His brief term was marked by the militarization of the ministry. He accepted that a general take over as. Interim minister; he is still there today, joined by 20 other officers. Teich’s regime gained notoriety for two measures: it suspended the daily interviews inaugurated by Mandetta and changed the system for disclosing the statistics of the dead and the cases of contagion.


Residents of Aguas Claras, Brasilia, face long lines to receive Covid-19 testing in the parking lot of the Centro Universitário Euroamericano (Unieuro). Photos by Leopoldo Silva/Agência Senado

The magic with the numbers lasted only one day. The country’s principal media outlets formed a consortium that collects daily data provided by Brazilian state governments and releases the consolidated figures every evening. Nobody misses the statistics from the Ministry of Health.

One can imagine that in a country with a denialist president, three ministers of health during an epidemic and another 50,000 dead, everything went wrong. Fortunately, it is not so. Brazil has one of the largest public health systems in the world, with about 200,000 professionals, and so it doesn’t deserve what is happening. The network has collapsed in many states, but millions of people have been cured, thanks to people who almost always work in precarious conditions. It is estimated that 32,000 doctors and medical workers have already been infected. On the day that the death toll reached 50,000, becoming the second country in the world with the most victims after the United States, Brazil was the first in the deaths of doctors and nurses: 229. In Brasília, nurses who demonstrated near the presidential palace, asking for safe working conditions, were harassed by Bolsonaro-supporting militiamen. In Rio, in a similar demonstration, the police arrested ten professionals. On that day the city had 33,589 cases of Covid, with 3,657 deaths.

Epidemics bring up problems that in normal times hide in the labyrinths of bureaucracies. In this regard, Covid-19 has revealed the weaknesses of Brazil’s federal, state and municipal government. With the arrival of the coronavirus, the Brazilian state tried to be helpful and attentive. In some cases, it was only idle talk. For instance, Economy Minister Paulo Guedes said that an English friend was willing to offer 40 million monthly tests to detect the presence of the virus. Until today neither the friend nor the tests have appeared.

In some cases, the situation is even worse. Trying to show themselves helpful, state governments made purchases and signed contracts using emergency rules. This resulted in robberies in at least five states. In São Paulo, businessman Zheng Xiao Yun (Marcos Zheng), president of a Shanghai Association in Brazil, was arrested and accused of stealing a load of 15,000 Covid-19 tests .


Researchers from the public health sector in the federal district join forces to understand the evolution of coronavirus. Photo by Acácio Pinheiro/Agência Brasília

Respirators were paid for and did not arrive, and when they did, they were not suitable for Covid-19 patients. Rio de Janeiro has already had five former governors arrested for corruption. One of them, Sérgio Cabral has been convicted 13 times and is in prison, sentenced to 282 years. In 2018 a former judge was elected who presented himself as champion of morality. During the epidemic he contracted for the construction of seven field hospitals on an emergency basis. Scandals exploded before any of them opened. Among those involved in these contracts was at least one person who had sold government services to Cabral.

The pandemic, with its internal and external impact, is expected to lead to a ten percent contraction in the Brazilian economy. The pressures of businessmen, as well as those of traders who may go bankrupt if the quarantine is not lifted, contributed to Bolsonaro’s denialism. Brazilians who need to work are taking risks in the streets and epidemiologists worry about a new wave of contagion. With 50,000 dead, the country still has not have reached the peak of the epidemic and, due to Brazil’s size, the disease is still spreading in the interior of the country.

During the AIDS pandemic, Professor Dieter Koch-Weser (1906-2015) was at Harvard Medical School. His life was marked by the twists and turns of the 20th century. He was born in Germany, his father was a minister in the Weimar Republic and, with Hitler’s rise, he joined a group that decided to emigrate to Brazil. The group went to the forests of Paraná and founded a community in Rolândia. Koch-Weser graduated in medicine at the University of São Paulo and, years later, went to the United States. He dedicated himself to public health and saw the emergence of the Brazilian Unified Health System.

He could have told us much better what is happening in the country during the Covid-19 epidemic.

A “gripezinha” de Jair Bolsonaro

Por Elio Gaspari

Em dezembro de 1849 passavam pelo litoral brasileiro navios americanos vindos da Califórnia e o médico da enfermaria de estrangeiros da Santa Casa de Misericórdia do Rio de Janeiro suspeitou que estava diante de casos de febre amarela. Visitou tavernas frequentadas pelos marinheiros e informou à Academia Imperial de Medicina que uma epidemia poderia chegar ao país. Os acadêmicos disseram que sua suspeita não era científica.

Em fevereiro de 1850 a febre tinha atingido uma parte da cidade e em abril, o senador Bernardo Pereira de Vasconcelos, líder dos conservadores, foi à tribuna e disse: “Eu também estou persuadido de que se tem apoderado da população do Rio de Janeiro um terror demasiado, que a epidemia não é tão danosa como se têm persuadido muitos; não é a febre amarela a que reina.”

Seis dias depois, Vasconcelos morreu, de febre amarela.

O negacionismo e as atitudes anti-científicas não foram coisa do século XIX, nem típica do Brasil, mas no Rio de Janeiro de 1904 deu-se o maior levante popular da história da cidade. É conhecido como a “Revolta da Vacina” e por pouco quase derrubou o governo. Juntaram-se preconceitos contra a vacina obrigatória contra a varíola, oportunismo de políticos, de jornalistas, e a insatisfação de alguns militares. A revolta seria uma pretexto para um levante contra o presidente Rodrigues Alves. Sua inflexibilidade,  recusando-se a tirar a família do palácio e mandando atirar contra os sediciosos, salvaram o governo.

No século XXI, diante da Covid-19, repareceram alguns dos fantasmas de epidemias passadas. Como Bernardo Pereira de Vasconcelos, o presidente Jair Bolsonaro viu exagero na preocupação com a chegada do coronavírus. Na segunda semana de março, quando já havia sido registrados pelo menos cinco casos de Covid-19 e Harvard já havia cancelado um evento com a participação de brasileiros, entre eles um ministro do Supremo Tribunal Federal, ele disse que “outras gripes mataram mais que essa”:  “A questão do coronavírus  não é isso tudo que a grande mídia propala ou propaga pelo mundo todo”. Ou ainda: “Não vai ser uma gripezinha que vai me derrubar””


Uso de Máscara agora é obrigatório no Transporte Público. Foto por Felipe Barros/ExLibris/PM

(Este artigo está foi escrito no dia 21 de junho, quando o Brasil já registrou mais de um milhão de casos de contágio e de 50 mil mortes”.)

Bolsonaro escalou sua atitude negacionista. Foi aos Estados Unidos e voltou com 24 pessoas infectadas em sua comitiva, inclusive dois ministros. “Histeria”, “fantasia” ou mesmo “neurose”. Ela embutia uma preocupação pessoal que atravessa todo o período. Em parte ela era explicável, pois no Brasil como em todos os países do mundo a oposição tirava partido das dificuldades trazidas pela epidemia: “Não dá para querer jogar nas minhas costas uma possível disseminação do vírus.” De fato, não dava, mas o negacionismo levou-o a combater o isolamento social, acusando os governadores que o haviam imposto de serem “exterminadores de empregos”. O governador de São Paulo seria um “lunático”.

(Uma decisão do Supremo Tribunal Federal reconheceu a legalidade das quarentenas impostas pelos governos estaduais.)

Nessa altura (15 de março) o presidente expôs a real base utilitária de seu negacionismo: “Se a economia afundar, afunda o Brasil. E qual o interesse dessas lideranças política? Se acabar economia, acaba qualquer governo. Acaba o meu governo. É uma luta de poder.”

Ao contrario de D. Pedro II, que visitava instituições com pacientes de febre amarela e solera, para preocupação de sua amiga, a Condessa de Barral, Bolsonaro só visitou o primeiro hospital em junho, para ser inaugurado, quando ainda estava vazio. 


Coletiva sobre Coronavírus. Foto por Paulo H. Carvalho / Agência Brasília

No dia 19 de março morreu no Rio de Janeiro uma empregada doméstica que vivia num subúrbio da cidade e trabalhava na casa de uma família do melhor bairro mais caro da cidade. Havia sido contaminada pela patroa, que voltara da Itália. (Como o vírus disseminou-se a partir de pessoas que voltaram do exterior, houve quem lhe desse o nome de “coronarrico””)

Bolsonaro lutou pelo poder. É impossível saber como esse tipo de combate pode ser útil durante uma epidemia, daí o fato de serem inexplicáveis seus atos seguintes.

Em abril, quando os mortos eram 474, irritou-se: “E daí? Lamento. Quer que eu faça o quê? Eu sou Messias, mas não faço milagre​. Seu nome completo é Jair Messias Bolsonaro.

O presidente persistiu na oposição à quarentena e tornou-se um propagandista da cloroquina. Tinha um ministro da Saúde que havia chegado ao cargo depois de uma vida parlamentar inexpressiva, mas era médico e conhecia seu ofício. Com longas entrevistas diárias tornou-se uma figura popular num governo de prestígio declinante. Luis Henrique Mandetta cometeu dois pecados: defendeu o isolamento e sempre mencionou as limitações e os riscos da cloroquina. Foi demitido em meados de abril, quando os mortos eram 1.952 e os infectados, 30.891.

Para seu lugar foi um outro médico, recrutado entre os simpatizantes de Bolsonaro. Registre-se  que em sua campanha eleitoral de 2018, o presidente teve expressivo apoio da classe médica, sobretudo daqueles que trabalham na rede privada. Esse poio parece ter desaparecido.

O médico Nelson Teich ficou exatamente um mês no cargo. Foi dispensado porque não se alinhou à defesa da cloroquina. Sua breve gestão foi marcada pela militarização do ministério. Aceitou que no segundo cargo da administração ficasse um general da arma da Intendência. Interino, ele  está lá até hoje, companhado por 20 outros oficiais. Sua administração ganhou notoriedade por duas providências: suspendeu as entrevistas diárias inauguradas por Mandetta e alterou o sistema de divulgação das estatísticas de mortos e dos casos de contágio.


Moradores de Águas Claras enfrentam filas enormes para teste do Covid-19 no estacionamento do Centro Universitário Euroamericano (Unieuro). Foto por Leopoldo Silva/Agência Senado

A mágica com os números durou um só dia. Os principais meios de comunicação do país formaram um consórcio que recolhe diariamente os dados fornecidos pelas secretarias estaduais e no início da noite divulga os números consolidados. Ninguém sente falta das estatísticas do Ministério da Saúde.

Pode-se imaginar que num país com um presidente negacionista, três ministros da Saúde durante uma epidemia e mais 50 mil mortos, tudo deu errado. Felizmente, não é bem assim. O Brasil tem um dos maiores sistemas públicos de saúde do mundo, com cerca de 200 mil profissionais, e a ele se deve o pouco que já aconteceu de bom. A rede entrou em colapso em muitos Estados, mas milhões de pessoas conseguiram cura, graças a pessoas que quase sempre trabalham em condições precárias. Estima-se que 32 mil profissionais já foram infectados. No dia em que se atingiu a marca dos 50 mil mortos na população, tornando-se o segundo país do mundo com mais vítimas, atrás dos Estados Unidos, o Brasil era o primeiro nas mortes de médicos e enfermeiros: 229. Em Brasília, enfermeiras que se manifestavam perto do palácio presidencial, pedindo condições seguras de trabalho, foram hostilizadas por milicianos do bolsonarismo.  No Rio, em manifestação semelhante, a polícia deteve dez profissionais. Nesse dia a cidade tinha 33.589 casos de Covid-19, com 3.657 mortes.

Epidemias trazem à tona problemas  que em épocas normais escondem-se nos labirintos das burocracias. Nesse aspecto, a Covid-19 revelou as debilidades federais, estaduais e municipais do Brasil. Com a chegada do coronavírus, o Estado brasileiro, tentou mostrar-se prestimoso e atento. Em alguns casos, deu-se pura parolagem. O ministro da Economia, Paulo Guedes, revelou que um amigo inglês se dispunha a oferecer 40 milhões de testes mensais para detectar a presença do vírus. Até hoje não apareceram o amigo, nem os testes.

Em outros, agravou-se a ruína. Mostrando-se prestimosos, governos estaduais fizeram compras e assinaram contratos valendo-se de normas emergenciais. Disso resultaram roubalheiras no em pelo menos cinco Estados. Em São Paulo, o empresário Zheng Xiao Yun (Marcos Zheng), presidente de uma Associação de Shangai no Brasil, foi preso e é acusado de ter furtado uma carga de 15 mil testes de Covid-19,


Pesquisadores da rede pública de saúde do Distrito Federal se uniram para entender melhor o desenvolvimento e evolução do coronavírus, causador da Covid-19, em pacientes. Foto por Acácio Pinheiro/Agência Brasília

Pagou-se por respiradores que não vieram e, quando vieram, não eram adequados para pacientes de Covid-19. O Rio de Janeiro já teve cinco ex-governadores presos por corrupção. Um deles, Sérgio Cabral foi condenado 13 vezes e está na penitenciária, condenado a penas que chegam a 282 anos. Em 2018 foi eleito um ex-juiz que se apresentava como campeão da moralidade. Durante a epidemia ele contratou emergencialmente a construção de sete hospitais de campanha. Os escândalos explodiram antes que qualquer um deles fosse inaugurado. Entre os espertalhões envolvidos nessas contratações estava pelo menos uma pessoa que vendia serviços aos governos de Cabral.

A pandemia, com seus reflexos internos e externos custará ao Brasil uma contração de cerca de 10% na sua economia. As pressões de empresários, bem como as de comerciantes que poderão falir se a quarentenas não for atenuada, somaram-se ao negacionismo de Bolsonaro. Brasileiros que precisam trabalhar estão nas ruas arriscando-se e há epidemiologistas preocupados com uma nova onda de contágio.  Com 50 mil mortos, o país ainda não teria atingido o pico da epidemia e, pela sua dimensão, a doença ainda está se espalhando pelo interior.

Durante a pandemia da AIDS estava na Harvard Medical School o professor Dieter Koch-Weser (1906-2015). Sua vida foi marcada pelos sobressaltos do século XX. Ele nasceu na Alemanha, seu pai foi ministro na República de Weimar e, com a ascensão de Hitler, juntou-se a um grupo que resolveu emigrar. Foram para as matas do Paraná e fundaram uma comunidade em Rolândia. Jovem, formou-se em medicina na Universidade de São Paulo. anos depois foi para os Estados Unidos. Dedicou-se à saúde pública e viu o surgimento do Sistema Único de Saúde do Brasil.

Ele poderia ter contado muito melhor o que está acontecendo no país durante a epidemia da  Covid-19-19.

Spring/Summer 2020Volume XIX, Number 3
Elio Gaspari is a Brazilian journalist and 2004-2005 DRCLAS Lehman Visiting Fellow.

Elio Gaspari é jornalista brasileiro e 2004-2005 DRCLAS Lehman Visiting Fellow.

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