Keeping the Heritage through a Museum

MUCHO – Museo del Chocolate—in Mexico City

by | Aug 30, 2020

Photos by Fundacion Mucho Archive

As an architect, I’ve been fascinated by museums and how the design of spaces can influence the experience of the visitor and the meaning of the objects within. Museums are not only repositories of valuable pieces preserved for posterity, but cultural elements in constant evolution and construction. Elastic and fertile matter for artistic expression, knowledge and community action.

And so is chocolate, an essential part of Mexican culture, deeply rooted in our identity and valued as our nation’s heritage.

That’s how what is now MuCho Chocolate Museum came together as a project of  social architecture, art and community construction.

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“Meet you Halfway” – Chocolate Architecturel – Ana Rita García-Lascurain, 2016

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Chocolate Room, MuCho Chocolate Museum, 2016

In 2008, we began restoring a house built in 1909, catalogued as a historic site. Located in the Colonia Juárez, a traditional neighborhood in the center of Mexico City. In 2010, amidst the bicentennial celebrations of Mexico’s Independence, I started to conceive of a self-sustainable creative project, with a theme that would be accesible to everyone.

The theme would offer an opportunity to  keep designing, to embroider each space and provide an experiental tour about one of the most valuable foods of humanity.

 

Why choose a chocolate museum? Because of a commitment to celebrate Mexican culture, a passion for cooking and a regard for chocolate as its maximum expression.

The virtues of this food culture have been proved over the museum’s ten years of existence. MuCho started humbly, with a small collection and the support of visual artists, historians, gastronomers, cacao producers, friends. To open up yet another cultural space in Mexico City, devoted to a food, was a challenge that has matured and grown with a popular response that we never imagined back then.

MuCho is in constant evolution, derived from its heterogeneous audience, the commitment of its team and the initiatives that take place within and outside.  On a regular Sunday at Mucho, a diverse crowd gathers for a guided tour. A family from Yucatan, two Korean chocolatiers, college students from Puebla, an elderly couple. Behind them, a bunch of rowdy kids who came to the museum for a school assignment.

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Metates and molinillos, MuCho Chocolate Museum, 2016

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Harvard students visiting MuCho-DRCLAS event, 2015

Simultaneously, part of our team is participating in an important chocolate fair in Tabasco, ancient land of cacao  in the southern part of the country, where we have designed pop-up museums for the past ten years, reaching out to other audiences.

The museum’s social value lies in its ability to create meaningful personal experiences for a diverse crowd. We are a space for cultural exchange, inviting people to actively participate in the exhibited topics, that derived from an indisputable love for chocolate, can express ongoing concerns of humanity. One of the most relevant topics in MuCho has been inclusion. We welcome visitors with disabilities on a regular basis, and have also produced exhibitions, workshops and conferences by artists with disabilities, learning from them and creating awareness in our audiences and our team.

Another aspect of the museum is visitors’ actual interaction with chocolate. They can grind traditional chocolate in metates, and drink cacao in various forms: diluted in water, in milk, foamy, hot, cold. They can sample chocolate cakes and tamales made with chocolate. Museum-goers delight in shiny chocolate bombons, multicolored, filled with unique flavors such as cochineal or nopal. Or chocolates combined with chili, with mango, dark, light, in many shapes and textures. We acquire fine cacao from the hands of devoted Mexican cacao producers, always surprising. We roast it, grind it, transform it, to share it. A glorious activity, to make chocolate.

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 Making chocolate in a metate, “Paseo a Ciegas”(Blind Tour), 2020

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Cacao pod chocolate, MuCho, 2016

The museum’s initiative is a cultural catalyst, and has allowed us to build up on connections in many different fields. Alliances with other museums and cultural institutions, environmental organizations, cocoa producers and those related to the production chain, with scholars, artists, musicians, gastronomers. These alliances have resulted in exhibitions that reflect common topics and inspire artists to work on them.

MuCho has participated in conferences and events that have taken Mexican cacao culture to other countries, in a joint effort with our embassies and consulates. We designed and coordinated the first Mesoamerican Contest for Biodiversity-friendly cacao, with the National Commission for the Knowledge and Use of Biodiversity (Conabio), with the participation of cacao producers from ten countries within the Mesoamerican Biological Corridor and the support of over 30 international private and public institutions.

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MuCho – Cacao room, 2017

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“Campo Expandido” – Mural by Raymundo Sesma in MuCho, 2011

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MuCho chocolate bar, 2017

MuCho has an internship program with students of several colleges in Mexico and other countries, engaging them in the diverse activities of the museum, including  field  trips to cacao plantations.

One of these thriving relations has been with the David Rockefeller Center of Latin American Studies (DRCLAS), thanks to my husband and partner, Richard De Pirro, a 1990 graduate in Architecture and Urban Design from the Harvard Graduate School of Design. Ricardo and I founded DGL S.C. in 1993, an architecture and urban design firm, sharing ideas, from our independent standpoints. His influence and participation in the development of MuCho have been immense, providing design, intelectual resources, academic rigor and connections. The work of our architecture office has been crucial in the production of exhibitions and research materials, and its dynamic has enriched the museums’ activities as well.

Since 2014, we’ve hosted DRCLAS events in the museum, with the Harvard community in Mexico, as well as students and professors who came to our country for internships and research. Book presentations, photography exhibitions and debates on controversial topics have taken place. But above all, the value of the gatherings has been to add this college group to the social construction of the cultural heritage of chocolate.

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Chocolate urban design, Richard De Pirro, Mextropoli Festival 2016

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“Barefoot Urbanist” – Book presentation of “Pressures and Distortions” at MuCho, DRCLAS, 2014

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MuCho – Milan Street Façade, 2015

Due to the global pandemic, we had to pause and close the museum doors in March. We have transitioned to a virtual presence, engaging our audiences and keeping them involved. We will soon open the museum again. A new era has started.

It’s hard to appraise everything that has developed in MuCho, derived from the inspiration of the “food of the gods”—cacao, which is metaphysical.

It’s also difficult to measure how much aesthetic and sensorial pleasure has been felt within its walls.

Is there any other food that can achieve this?

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Open cacao pod, Richard De Pirro, 2016

Conservando el patrimonio a través de un museo:

MUCHO – Museo del Chocolate en la Ciudad de México

Por Ana Rita García-Lascurain

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Fachada MUCHO

Como arquitecta, me fascinan los museos y cómo el diseño de su espacio puede influenciar la experiencia del visitante y el significado de los objetos en su interior. Los museos no son solamente un repositorio de piezas valiosas preservadas para la posteridad, sino elementos culturales en constante evolución y construcción. Materia elástica y fértil para la expresión artística, el conocimiento y la acción comunitaria.

Y también lo es el chocolate, parte esencial de la cultura mexicana, profundamente cimentada en nuestra identidad y valorada como patrimonio de México.

Es de esa forma que se compuso el proyecto de arquitectura social, de arte y de construcción de comunidad que es ahora el Museo del Chocolate-MuCho.

En 2008 iniciamos la obra de restauración de una casa porfiriana construída en 1909, un inmueble histórico catalogado, ubicado en la Colonia Juárez, una zona tradicional en el centro de la Ciudad de México. En 2010, año del bicentenario de la Independencia de México, empecé a concebir un proyecto creativo autosustentable, cuyo tema fuera accesible a todas las personas.

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Mazorca fondo blanco

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Chocolate architecture, Richard de Pirro

Una oportunidad única para seguir diseñando, para poder bordar cada uno de los espacios y convertirlos en un recorrido vivencial en torno a uno de los alimentos más valiosos de la humanidad.

¿Por qué un museo dedicado al chocolate? Por el compromiso de celebrar la cultura mexicana, una pasión por la cocina, y una preferencia por el chocolate como su máxima expresión.

Las bondades de este alimento-cultura han sido probadas a lo largo de los diez años de vida del museo. El MuCho comenzó modestamente, con una colección pequeña y la colaboración de historiadores, artistas visuales, gastrónomos, cacaocultores, amigos. Abrir un espacio cultural más en la ciudad de México era un reto que ha ido madurando y que ha crecido con una respuesta generosa de popularidad que no imaginábamos en ese entonces.

El museo está en constante evolución, gracias a la heterogeneidad de su público, al compromiso de su equipo, a la riqueza de las iniciativas que suceden dentro de su recinto y extra-muros. Un domingo en el museo, se reúne en el patio un grupo diverso para tomar la visita guiada. Hay una familia de Yucatán, dos turistas coreanas, estudiantes universitarios de Puebla, una pareja de adultos mayores. Detrás de ellos, un montón de niños alegres que vinieron al museo hacer una tarea escolar. Simultáneamente, algunos de nuestro equipo están participando en un importante festival de chocolate en Tabasco, tierra ancestral de cacao en el sur de México, donde hemos diseñado cada año museos pop-up, a lo largo de la última década, alcanzando a otras audiencias.

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Sala Cacao – cacahuaquauitl

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MUCHO – Mural Raymundo Sesma

El valor social del museo reside en la posibilidad de crear experiencias significantes para un público diverso. Somos un espacio de intercambio cultural, que invita a la gente a participar activamente en los temas exhibidos. Temas que, derivados del indiscutible amor por el chocolate, pueden expresar manifestaciones y preocupaciones vigentes de la humanidad. Uno de los temas que más nos ocupan ha sido la inclusion. Acogemos cotidianamente a visitantes de distintas capacidades, y hemos producido exposiciones, talleres, conferencias y conciertos de autores con capacidades diferentes, aprendiendo de ellos y creando conciencia entre nuestro público y nuestro equipo.

Otro aspecto sustancial del museo es la interacción de los visitantes con el chocolate. Desde moler el cacao en metates hasta beberlo en distintas formas: en agua, en leche, espumoso, caliente, frío. Se comen tamales de chocolate, pasteles. Hay bombones brillantes de mil colores, con rellenos inusitados como grana cochinilla o nopal. Chocolate con chile, con mango, claro, oscuro, de distintas formas y texturas. Adquirimos  cacao fino de manos de dedicados productores mexicanos, siempre sorprendente. Lo tostamos, lo molemos, lo transformamos, para compartirlo. Un oficio glorioso, hacer chocolate.

 

La iniciativa del museo es un catalizador cultural, y nos ha permitido potenciar conecciones en muy distintos ámbitos. Alianzas con otros museos e instituciones culturales, organizaciones ambientalistas, cacaocultores y los relacionados a la cadena productiva, académicos, artistas, músicos, gastrónomos. Estas alianzas han resultado en exposiciones que reflejan temas comunes e inspiran a trabajar en ellos.

MuCho ha participado en conferencias y eventos que han llevado la cultura mexicana del cacao a otros países, en un esfuerzo conjunto con nuestras embajadas y consulados.

Diseñamos y coordinamos el primer Certamen Mesoamericano de Cacao Amigable con la Biodiversidad, para la Comisión Nacional para el Conocimiento y Uso de la Biodiversidad (CONABIO), con la participación de productores de cacao de diez países del Corredor Biológico Mesoamericano y el apoyo de más de 30 instituciones públicas y privadas.

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Xocoatl

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Evento DRCLAS

MuCho tiene un programa de prácticas profesionales y pasantías, con estudiantes de varias universidades de México y de otros países, involucrándolos en las diversas actividades del museo, incluyendo visitas a plantaciones de cacao.

Una de estas afortunadas relaciones ha sido con el David Rockefeller Center of Latin American Studies, gracias a mi esposo y socio, Richard De Pirro, Maestro en Arquitectura y Diseño Urbano del Harvard Graduate School of Design. Ricardo y yo fundamos DGL SC en 1993, un despacho de arquitectura y diseño urbano, compartiendo ideas desde nuestras plataformas independientes. Su influencia y participación en el desarrollo de MuCho han sido inmensas, al colaborar con diseño, recursos intelectuales, rigor académico y relaciones personales. El trabajo de nuestro despacho de arquitectura ha sido crucial en la producción de exposiciones y  materiales de investigación, y su dinámica ha enriquecido las actividades del museo.

Desde 2014, hemos sido anfitriones de eventos del DRCLAS en el museo, con la presencia de la comunidad de Harvard en México, así como los alumnos y profesores que vienen hacer prácticas e investigación a nuestro país. Se han presentado libros, exposiciones de fotografía, debates de temas álgidos. Pero sobre todo, el valor de las reuniones ha sido sumar este grupo universitario a la construcción social del acervo cultural del chocolate.

Debido a la pandemia, desde marzo de este año tuvimos que hacer una pausa y cerrar las puertas del museo. Hemos hecho actividadades virtuales para  llegar a nuestro público y seguir vinculados. Pronto abriremos nuevamente el museo. Comienza una nueva era.

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Cuarto del chocolate

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Fachada Milan

Es difícil acotar todo lo que se ha desarrollado en el MuCho, gracias a la inspiración  del “alimento de los dioses”, el cacao, que es metafísico.

También es difícil calcular cuánto placer estético y sensorial se ha sentido en sus muros.

¿Hay otro alimento que pueda lograr ésto?

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Cacao – Richard de Pirro

Fall 2020Volume XX, Number 1

Ana Rita García-Lascurain is the founder and director of the Mucho AC Foundation. She received a degree in architecture from the Iberoamericana University with a Masters in Real Estate Administration from the  Instituto Tecnológico Autónomo de Monterrey.

Ana Rita García-Lascurain es fundadora y directora de Fundación Mucho AC. arquitecta por la Universidad Iberoamericana y Máster en Dirección Inmobiliaria por el Instituto Tecnológico Autónomo de Monterrey.

Agradezco el apoyo y consejo de Richard de Pirro. arquitecto por el Rhode Island School of Design y Maestro en Arquitectura y Diseño Urbano por el Harvard Graduate School of Design

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