Pandemic and Museums

 A View from El Salvador

by and | Apr 9, 2021


Official Gazette of the Decree of Creation of the National Museum of El Salvador (Imagen Erquicia).

Museums navigate the challenges of satisfying the interests and curiosity of their patrons. Many crave to gawk at unusual, rare, strange, interesting or beautiful objects but also to learn. Visitors’ desires to do both offer tempting opportunities for political gain. The pandemic wrecked the forces typically at play in the life of museums—a doomsday scenario for institutions whose vitality depends on crowds and direct engagement. In El Salvador, the power of the role of museums—informal monuments to the past— has changed over time.  The Covid-19 pandemic laid bare fragility in the support networks for museums, knowledge and cultural heritage.

The mid-19th century was a time marked by a fervor for exhibitions of curiosities that nourished a public culture of science, natural history and cultural heritage. Recent pandemic policies seem the opposite—no crowds, closed institutions, and prohibitions against behind-the scenes work to create exhibitions. The common thread is that both 19th-century beginnings and recent museum life in El Salvador display retooling and calibrations of the inner workings of state machinations versus collective dreams.

Public before the Covid-19 pandemic, National Museum of Anthropology, Dr. David J. Guzmán (Image Ministry of Culture).

When the Salvadoran state recognized in 1850 the need to have a museum for the study and exhibition of the country’s natural history, it was the awakening of the potential for bolstering state agendas cloaked in ideas of progress, educational reform and cultural heritage. Yet, it took more than three decades—in October 1883—for an executive decree to establish the National Museum of El Salvador. The museum was to display mineral, botanical and zoological collections, as well as a special section of antiquities, history and fine arts. The proliferation of small, regional museums, especially in the last 20 years, is evidence of populist, democratic movement. In addition to the national center, in March 2020, El Salvador had  approximately 500 places classified as museums, interpretation centers, house museums and exhibition halls; this variety depended on the nature of their exhibitions and  other characteristics, such as whether they are public or private, on communal or private property. Across this diversity, the contemporary focus is on interactive, inclusive, and always educational spaces. The pandemic fractured this emphasis, exposing the easily crumbled relationships of political authority, crisis management and cultural heritage. Pandemic disruptions spotlight the lack of and need for a Museums Act, which would possibly have improved management of the crisis faced by private and community museums.

An official statement on March 11, 2020 of the Presidency of El Salvador declared  that, from that day on,  “… all State ministries are available for actions taken to prevent and curb the entry of the pandemic [Covid-19] into Salvadoran territory  (Presidency of the Republic,  March 11, 2020). It also suspended educational activities at the national level; this collaterally paused work in museums. On March 16, the government of El Salvador implemented a “State of Emergency and Exception,” a measure valid for 30 days;  the public sector sent all employees home who were not essential to contain the pandemic.

The lockdown included public events and shows and places with crowds of people; people could only leave home when absolutely necessary (Republic of El Salvador, March 16, 2020). From the second half of March 2020, museums, theatres, cultural centers, archaeological parks and other crowded spaces that concentrated visitors were closed. The closure of public and private schools at all levels of primary, secondary, and higher education fundamentally affected the major public of museums: students and schoolchildren.

The interruption of activities in museums affected all cultural spaces, both private and public; however, private and community institutions suffered the most because of loss of income—every day the situation was more complex to survive. Some tried to maintain attendance virtually, but most museums and cultural spaces did not have the necessary resources to develop new digital projects. Large and small, they chose to close, and some finally to terminate employee contracts until a new notice of a return to a “new normality.” As for public museums, they kept their employees on the job without affecting their salaries by doing so-called “telework.”

Children visiting the Museum of Natural History of El Salvador (Image Ministry of Culture).

In preparation for the return and reopening of cultural and tourist facilities, in May 2020, the Salvadoran Standardization Agency (OSN), a collaboration of state Public Health offices and private institutions that created biosecurity measures, presented policies for the reopening of cultural spaces in Culture. Archaeological parks, museums, theaters and similar institutions. Biosecurity requirements. Relevant institutions received this document to implement an approach to the treatment of facilities and public attendance, including guidelines for new measures for hygiene, sanitization, capacity, routes and other dynamics required for the opening of cultural spaces. Finally, the official return of museums and exhibition halls was scheduled to commence the first week of October 2020, almost seven months after their closure by the pandemic. Unsurprisingly, the economic situation experienced by many private and community museums kept them from being able to open their doors to the public on the dates government authorities set for their return.

At the end of October, the Ministry of Culture issued “Emergency Funds to the Cultural Sector in El Salvador by Pandemic Covid-19” as part of a measure to address the economic difficulties faced by the country’s artistic and cultural sector. Line 2 of these insolvency funds was “Support for artistic-cultural exhibition projects and ventures, documentation,” which authorized aid to mitigate the already battered situation of museums. These emergency funds were offered to all museums, interpretation centers, museum houses and exhibit halls. The invitation was extended via email to all spaces and through the Ministry of Culture’s social media. Respondents were then invited to a webinar, an outreach and dialogue activity to guide those interested in participating in the formulation of projects to draw upon the funds.

Exhibition in the Regional Museum of the West, after the reopening (Image Ministry of Culture).

The main requirements of the projects to be submitted for the competition were that they should be original and unpublished and should not have been submitted to other competitions or previously made public. The proposals had to promote education, science, historical memory and material and intangible cultural heritage as fundamental tools of social change, human development and coexistence in each locality. In this way, it was essential that the work, production, promotion and dissemination of living culture related to the culture- bearers of the nearby community should be taken into account, with an emphasis on those cultural heritages and manifestations disrupted by the pandemic. In the end the participation was low: only 27% submitted proposals for the hall of virtual exhibitions. Two projects were exhibitions of pictorial examples that defined emerging artists; the other two referred to locating oneself via a virtual platform, emphasizing historical memory themes related to facts from the recent past and their resignification in the present. One of them documented the participation of women in various aspects of the development of their community through the creation of a video —from objects of material culture representing the voice,  struggles, learning and processes of participation of women in these communities. Another of the community projects aimed to show a series of paintings, creating a dialogue between the work and visitors, which would lead to the understanding, appreciation and awareness of pictorial art in its sociocultural dimension.

Unsurprisingly, the economic and social effect of the pandemic has reinforced inequalities in a country like El Salvador. After a year of the closure of schools nationally,  there are students who could not keep up with being “connected from home” and ended up dropping out of school, not  knowing if this would be temporary or,  worse yet,  definitive. El Salvador’s museums draw students from schools of education, basic, middle and high school, both public and private; school closures have dissipated an important audience of museum visitors.

All of these changes spurred a re-engineering for some of  the museums, using virtual means to maintain their audiences. However, as with schools and institutes, for students the lack of devices such as smartphones, tablets and   computers has created a gap that has not been alleviated. In addition,  if students had some of these devices, other problems remained, because in both urban and rural areas there are spaces where internet connection is difficult; at the same time, the high costs of daily internet service has made the method of the virtual museum not entirely effective due to the socio-economic conditions of the Salvadoran population.

View of the Museum of Natural History of El Salvador (Image Ministry of Culture).

More than a year after the closure, some cultural spaces have not been able to open their doors, while others have opened them despite many difficulties; the impact of the pandemic has been very evident for all kinds of institutions. Even the leading National Museum of El Salvador keeps its doors closed to the public. Many museums have maintained value for their audiences with showings, virtual tours, catalogs of previous exhibitions, or views of “pieces of the month” and other events on their social networks.  The pause for museums due to the pandemic has made them reinvent themselves, as has happened with most aspects of society that we live in today. Museums not only use technological tools to reach diverse audiences and markets, but also try to be creative in the way of showing exhibitions, proposing exhibitions in the “open air”—in parks and squares—so that people can always connect with museums and their narratives. National pandemic policies severed the lifeline of most museums and at the same time, erected barriers to education that only students of significant resources could overcome. Digital solutions for museums to maintain their public life has had mixed results; despite a goal of diversity, the resources have not been enough to keep alive the democratic advances in museum accessibility of the past few decades. Museums teach us in many ways about the past and present of El Salvador.


Pandemia y Museos

 Mirando la experiencia salvadoreña

Por Heriberto Erquicia y Kathryn Sampeck

Diario Oficial del Decreto de Creación del Museo Nacional de El Salvador (Imagen Erquicia).

Surcando los caminos, los museos van desafiando el deseo de satisfacer el interés y la curiosidad de sus públicos, los que anhelan observar objetos insólitos, raros, extraños e interesantes; pero también existe en la gente un interés por aprender a través de las exhibiciones. En este sentido, la tendencia de los visitantes por desarrollar ambas actividades ofrece oportunidades tentadoras de reforzar el poder del conocimiento. La pandemia destruyó, en cierta manera, la fortaleza de la vida de los museos, este fue un escenario catastrófico para las instituciones cuya vitalidad depende de sus visitantes. En El Salvador, el poder del papel que juegan los museos —monumentos informales del pasado—ha cambiado tras el paso del tiempo.  La pandemia del Covid-19 reveló, una vez más la fragilidad de las redes de apoyo para los museos, el conocimiento y el patrimonio cultural.

La mitad del siglo XIX fue una época marcada por un fervor para las exposiciones de curiosidades que alimentaron una cultura pública de la ciencia, la historia natural y el patrimonio cultural. Las políticas recientes contra la pandemia parecen lo contrario: prohibición de multitudes, instituciones cerradas y la eliminación del trabajo de crear exposiciones detrás de la escena. El hilo conductor es que tanto en los inicios del siglo XIX, como en la reciente vida del museo en El Salvador, muestra la renovación y las valoraciones del funcionamiento interno de la maquinaria estatal frente a los sueños colectivos.

Públicos antes de la pandemia del Covid-19, Museo Nacional de Antropología, Dr. David J. Guzmán (Imagen Ministerio de Cultura).

Cuando el Estado salvadoreño en 1850 se planteaba la necesidad de tener un museo que se empleara para el estudio y exhibición de la historia natural del país centroamericano, fue el despertar del potencial para reforzar las agendas estatales envueltas en ideas de progreso, reforma educativa y patrimonio cultural. Sin embargo, se tomó más de tres décadas —en octubre de 1883— por decreto ejecutivo se estableciera el Museo Nacional de El Salvador. El museo debía exhibir colecciones minerales, botánicas y zoológicas, así como una sección especial de antigüedades, historia y bellas artes. La proliferación de pequeños museos regionales, especialmente en los últimos 20 años del siglo XXI, es evidencia de un movimiento popular y democrático. Además del Museo Nacional, en marzo de 2020, El Salvador registraba un número aproximado de medio centenar de espacios catalogados como museos, centros de interpretación, casas museos y salas de exposiciones; esta variedad dependía de las características de sus exposiciones y demás particularidades de cada uno de los lugares. Así los hay en su carácter públicos o privados, comunitarios y de propiedad particulares. A través de esta diversidad, el enfoque contemporáneo está en espacios interactivos, inclusivos y siempre educativos. La pandemia derribó muchos proyectos, exponiendo la falta y necesidad de una Ley de Museos, que posiblemente hubiera manejado adecuadamente la gestión de la crisis que vivieron los museos privados y comunitarios.

El 11 de marzo de 2020, a través de un comunicado oficial, la Presidencia de El Salvador expresó que, a partir de ese día, “…todas las carteras de Estado están a disposición de las acciones tomadas para prevenir y frenar el ingreso de la pandemia [Covid-19] al territorio salvadoreño” (Presidencia de la República, 11 de marzo de 2020). Con ellos también se suspendían las actividades educativas a nivel nacional; esto colateralmente atañó una pausa para las labores a desarrollarse en los museos. El 16 de marzo, el Gobierno de El Salvador, dispuso un “Estado de Emergencia y de Excepción”, medida con una vigencia de 30 días; el sector público envío a todos los trabajadores, que no fueran estrictamente necesarios para contener la pandemia, a sus casas.

Se suspendieron los eventos y espectáculos públicos y los lugares con aglomeraciones de personas.  Reafirmando, que solo se podía salir de casa cuando fuera estrictamente necesario (República de El Salvador, 16 de marzo de 2020). A partir de la segunda quincena de marzo, los museos, los teatros, los centros culturales, los parques arqueológicos y demás espacios que concentraran visitantes se cerrarían. Fundamentalmente, con el cierre de los centros educativos públicos y privados, a todo nivel, tanto escolar como de educación superior, se vieron afectados, pues el gran público de los museos, en términos generales son los escolares.

La interrupción de las actividades en los museos vendría a afectar a todos los espacios culturales, tanto privados como públicos; sin embargo, quién se llevó la peor parte fueron las instituciones privadas y las comunitarias, pues poco a poco fueron dejando de percibir ingresos y cada día la situación se vio más compleja para subsistir. Hubo algunos intentos de mantener la asistencia de manera virtual pero la mayoría de los museos y espacios culturales no contaban con los recursos que esto implicaba. Grandes y pequeños, optaron por cerrar, y algunos por finiquitar los contratos de los empleados, hasta un nuevo aviso de retorno a la “nueva normalidad”. En cuanto a los museos públicos, estos mantuvieron a sus empleados, efectuando labores en el denominado “teletrabajo”, sin afectar sus salarios.

Niños visitando el Museo de Historia Natural de El Salvador (Imagen Ministerio de Cultura).

Pensando en el regreso y la reapertura de las instalaciones culturales y turísticas, en mayo de 2020, se trabajó de la mano de la OSN (Organismo Salvadoreño de Normalización), conformado primordialmente por las instancias del Estado que manejan el tema de Salud Pública y entes privados que aportaron en la creación de las medidas de bioseguridad para el retorno a los espacios culturales en el documento llamado Cultura. Parques arqueológicos, museos, teatros y similares. Requisitos de bioseguridad. Este documento se socializó posteriormente con las instituciones interesadas, en el abordaje del tratamiento de las instalaciones y la llegada de los públicos, con las nuevas medidas de higiene, sanitización, aforos, recorridos y demás dinámicas que se requerían para la apertura de los espacios culturales. Finalmente, el retorno oficial de los museos y salas de exposiciones, quedaron para abrir la primera semana de octubre de 2020, casi siete meses después de su cierre por la pandemia. Como era de esperarse, la situación económica por la que pasaron muchos museos privados y comunitarios privó que éstos pudieran abrir sus puertas al público en las fechas que según las autoridades gubernamentales habían fijado para el retorno.

Exposición en el Museo Regional de Occidente, luego de la reapertura (Imagen Ministerio de Cultura).

A finales de octubre, desde el Ministerio de Cultura, se lanzaba la Fondos de Emergencia al Sector Cultural en El Salvador por Pandemia Covid-19, como parte de una medida para enfrentar las dificultades económicas a las que se había enfrentado el sector artístico y cultural del país. En la Línea 2, de dichos fondos concursables, se encontraba la de “Apoyo para proyectos y emprendimientos artístico-culturales de exposición, documentación”, que permitía una ayuda para palear la ya maltrecha situación de los museos. Estos Fondos de Emergencia, se socializaron con todos los museos, centros de interpretación, casas-museo y salas de exposición; se extendió la invitación vía correo electrónico a todos los espacios, se difundió en las redes sociales del Ministerio de Cultura, y luego se invitó a un “Webinar”, como actividad de divulgación y diálogo para conducir la participación de los interesados en participar de la formulación de los proyectos para acceder a los fondos.

Los requisitos principales de los proyectos a presentar para el concurso de fondos deberían ser originales e inéditos, y no haber sido sometidos a otros concursos ni expuesto con anterioridad al público. Muy importante fue que las propuestas tenían que promover la educación, la ciencia, la memoria histórica, el patrimonio cultural material e inmaterial, como herramientas fundamentales de cambio social, desarrollo humano y convivencia en las localidades. De esta forma, era primordial que se tuviera en cuenta el trabajo, la producción, la promoción y la difusión de la cultura viva conexa con los portadores de cultura de la comunidad próxima los espacios culturales, con un énfasis en aquellos patrimonios y manifestaciones culturales que se han visto perturbadas por la pandemia. Al final la participación fue baja, solo un 27% envío propuestas para el eje de las exposiciones virtuales. Dos proyectos estaban en marcados en una exhibición de muestras pictóricas de artistas emergentes; las otras dos refería a colocar a través de una plataforma virtual, temáticas de Memoria Histórica, relacionadas con hechos del pasado reciente, y su resignificación en el presente. Uno de ellos, se refería a documentar a partir de la creación de un audiovisual, la participación de las mujeres en diversos aspectos del desarrollo de su comunidad, a partir de objetos de la cultura material que representan la voz, las luchas, los aprendizajes y los procesos de participación de las mujeres en dichas comunidades. Otro de los proyectos comunitarios pretendía mostrar una serie de pinturas, creando un dialogo entre la obra y los visitantes, que llevara a la comprensión, valoración y sensibilización del arte pictórico en su dimensión sociocultural.

Como era de esperar, el efecto económico y social de la pandemia ha reforzado las desigualdades en un país como El Salvador. Luego de un año del cierre de las escuelas a nivel nacional, hay estudiantes que no pudieron llevar el ritmo de estar “conectados desde casa” y terminaron abandonando sus estudios, sin saber si esto será temporal o, en el peor de los casos, definitivo. El mayor público de los museos en El Salvador, sin duda proviene de los centros escolares de educación, básica, media y bachillerato, tanto públicos como privados; así con ello se ha disipado un público importante de visitantes de los museos.

Todo esto llevó desarrollar una reingeniería para algunos de los museos, utilizando la virtualidad para no desvincularse de los públicos. Sin embargo, como sucedió con las escuelas, colegios e institutos, para los estudiantes la falta de dispositivos como smartphones, tablets y computadoras, ha sido una brecha que no se ha podido disipar. Sumado a ello, si tenían algunos de estos dispositivos, existen otros agravantes, pues en áreas tanto urbanas, como rurales existen espacios en donde es difícil la conexión a internet; al mismo tiempo, los elevados costos que había que pagar a diario por el servicio de internet, ha hecho que el planteamiento del museo virtual no haya sido del todo efectivo, por las condiciones socioeconómicas de la población salvadoreña.

Vista del Museo de Historia Natural de El Salvador (Imagen Ministerio de Cultura).

A un año del cierre, todavía hay espacios culturales que no han podido abrir sus puertas, otros las han abierto con muchas dificultades, pues el impacto ha sido muy sensible para las instituciones. Incluso el principal Museo Nacional de El Salvador, tiene sus puertas cerradas al público. Muchos museos han mantenido vigencia en sus públicos, a través de sus redes sociales, ya sea que cuelgan, sus recorridos virtuales, los catálogos de exposiciones anteriores, la visualización de “las piezas del mes,” por mencionar algunas.  La pausa de los museos, debido a la pandemia, también ha hecho que se tengan que reinventar, como ha pasado con la mayoría de los aspectos de la sociedad que vivimos en la actualidad, tratando de utilizar las herramientas tecnológicas para poder llegar a los diversos públicos y mercados; pero también siendo creativos en la manera de mostrar exposiciones, proponiendo muestras al “aire libre”, en parques y plazas, para que la gente siempre pueda conectar con los museos y sus narrativas. Las políticas nacionales contra la pandemia cortaron el salvavidas de la mayoría de los museos y, al mismo tiempo, erigieron obstáculos a la educación que solo los estudiantes de recursos significativos podían superar. Las soluciones digitales con que los museos mantengan su vida pública tenían resultados mixtos; a pesar de un objetivo de diversidad, los recursos no han sido suficientes para mantener vivos los avances democráticos en la accesibilidad a los museos de las últimas décadas. Los museos nos enseñan mucho sobre el pasado y el presente de El Salvador.

Heriberto Erquicia is a Professor of History at the Pablo de Olavide University, Seville, and associated with the College of America, of the Center for Advanced Studies on Latin America and the Caribbean of the UPO. He is also a participant in the workshops on Afro-Latin American archaeology of the  Afro-Latin American Research Institute (ALARI).

Kathryn Sampeck is a Professor of Anthropology at Illinois State University and an Associate of the Afro-Latin American Research Institute at the Hutchins Center for African and African American Research. She was the Central America Fellow at DRCLAS in 2016.

Heriberto Erquicia es profesor de Historia en la Universidad Pablo de Olavide, Sevilla, y asociado al Colegio de América, del Centro de Estudios Avanzados sobre América Latina y el Caribe de la UPO. Participante de los talleres sobre arqueología afro-latinoamericano del Instituto de Investigaciones Afrolatinoamericanas (ALARI).  

Kathryn Sampeck es profesora de Antropología en la Universidad Estatal de Illinois y asociada del Instituto de Investigación Afrolatinoamericana en el Centro Hutchins de Investigaciones Africanos y Africanos-americanos. Fue becaria de Centroamérica de DRCLAS en 2016.

Related Articles

Brazil’s Vaccinated Democracy

Brazil’s Vaccinated Democracy

In March 2021, former Brazilian president Luiz Inácio Lula da Silva, a current presidential candidate, posed a pointed question in a speech lambasting President Jair Bolsonaro’s Covid-19 response. “Where is our beloved Zé Gotinha?” Zé Gotinha is not a respected public health expert or crisis manager

Broken Land: Climate Change and Migration in Guatemala

Broken Land: Climate Change and Migration in Guatemala

Broken LandClimate Change and Migration in Guatemala Santos Istazuy Pérez (right) sits in meditation during a group hike and workshop at a lush farm along with fellow Guatemalans and like-minded people from around the world including Germany and Uruguay. Photo by...

The Gift of Art

The Gift of Art

My dear friend, Colombian pioneer performance artist, Maria Evelia Marmolejo, (Cali, Colombia, 1958) whom I met during the research for the exhibition Radical Women: Latin…

Print Friendly, PDF & Email