Political Effects of an Economic Measure

After the Gasolinazo

by | Oct 2, 2011

A photo of miners protesting, carrying a banner through the streets in Santa Cruz.

A miners’ union protests in Santa Cruz. Photo by June Carolyn Erlick

On the usually sleepy day after Christmas, on December 26, 2010, Bolivia was awakened with a jolt: the Bolivian government had just decreed a huge increase in the price of combustible fuels. The country exploded in a series of popular protests. A week later, the government revoked the measure. Nevertheless, the price of food and transportation continue to spiral upwards. Social discontent grew; three months later, workers carried out a general strike to demand higher salaries. For the first time in five years, the government faced repudiation by the social sectors loyal to Evo Morales’ party, the Movement towards Socialism (MAS).

The gasolinazo—as the nation dubbed the aborted 73 percent gasoline hike and subsequent mass protests—dramatically altered Bolivia’s political landscape, with widespread implications for the government agenda. The official party still maintained its resources of power—indeed, the president’s second term had begun with a positive outlook for the fulfillment of its political project. Evo Morales was reelected in December 2009 with 64 percent of the votes, while MAS captured a congressional majority. The party also obtained favorable results in departmental (state) and municipal elections in April 2010, winning six out of nine governors’ seats and more than three-fourths of the municipal governments. The undeniable supremacy of the MAS meant that its discursive hegemony permeated diverse spheres of the nation’s political process.

The gasolinazo didn’t change the array of forces in the political arena, but it did negatively affect the strength of the government and the image of the president. It weakened the government’s ability to mobilize politically by fraying the link between MAS and the social movements that constitute MAS’ electoral and political mobilization base. It also decreased the popularity of Evo Morales, whose leadership and reelection are crucial to the ruling party strategy for the 2014 presidential race and to guaranteeing the continuity of MAS.

The MAS party and Bolivia’s social movements are linked in an unstable and fluctuating coalition. The cohesion and breadth of this coalition depend on the dominant issues in the political realm and on the success of the government agenda. With high profile issues, including the nationalization of natural resources, approval of a new constitution and the reelection of Evo Morales, the usual coalition counts on a variety of social organizations—peasants, women’s groups, indigenous organizations, urban settlers, miners, neighborhood boards and retired citizens groups, among others—that respond in a body to the leadership of the government party. Once these are generally satisfied, other types of demands emerge, typically, interest groups or corporatist interests that distance themselves from the coalition and therefore do not act in a united fashion. The gasolinazo was precisely the event that provoked the predominance of corporatist interests among the workers’ unions. Several social movements firmly rejected the price hike measure which they considered anti-popular and neoliberal, thus weakening the pro-government coalition and isolating peasant organizations closest to MAS.

Protests swept the very cities in which the MAS had garnered the majority of the vote the year before. Harsh and unprecedented diatribes against Evo Morales accused him of being a traitor and submitting to neoliberalism. Several polls taken after the gasolinazo showed that Evo Morales’ popularity had dropped to the lowest point in his sixty months of government—with a 56 percent rejection rate on the national level, compared to an approval rate of 70 percent the year before.

Moreover, the political forces leading the protests were quite different from the traditional opposition from the right. One example of this new opposition is the left-leaning Movement Without Fear (Movimiento Sin Miedo—MSM) that holds the mayoralty in La Paz, the seat of the government, and could challenge the MAS in 2014.

The gasolinazo had a twofold political effect: public support for the party government declined and the leadership of Evo Morales was put into question. General rejection of the government’s decision revealed the weakness of the hegemonic capacity of the MAS. The party had managed to dominate the political arena in the last few years through its emphasis on nationalism and the rights and identities of indigenous peoples—discursive linchpins that characterized “the process of change” spearheaded by the MAS and that defined the programatic orientation of the new political constitution.

The return of the state as a protagonist in Bolivia’s economy—particularly in the nationalization of the hydrocarbon industry—modified the relationship between the state and multinational companies. Demands for stability and economic growth were met through state control of natural resources and the production chain for hydrocarbons. Thus, the gasolinazowas seen as a negation of the nationalization; this shift in economic policy has weakened MAS discourse because its nationalist and state-centric stance lost credibility. Criticism and questioning has emerged from those on the left—both from political parties and union movements. The indigenist axis remains firmly in place, however, because the MAS has no discursive rivals in this area, even though indigenous peoples are questioning the state-promoted industrialization program, noting the internal contradictions of this development model.

After the gasolinazo, the MAS faces a double challenge. It needs to both reshape the alliance of the government and the social movements and to recover the president’s popularity. Successfully addressing the first challenge will depend on the government’s adoption of economic measures that will restore the confidence of wage workers and social movements that criticize the neoliberal stance.

With regards to the second challenge, the government has also adopted a new strategy by counting on the coalescing force of nationalism and focusing on the issue of Bolivia’s access to the sea. In March, speaking on the “Day of the Sea,” which commemorates Bolivia’s defeat by Chile in the 19th-century War of the Pacific, Evo Morales said his country will take Chile to international courts to try to regain access to the Pacific Ocean, which it lost in that war 132 years ago. He noted that Chile had failed to respond to a deadline he had set for progress in negotiations. Bolivia’s loss of the sea was an “open wound” that must be healed, he said. He also said that Bolivia would continue dialogue with Chile while seeking a legal solution to its landlocked status.

This invocation of traditional nationalism seeks to restore the popularity of Evo Morales, even though the course of this initiative is highly uncertain because his popularity also largely depends on how the government performs on the economy. Uncertainty returns to Bolivian politics after five years of government under MAS, which had led the transition to a new state model; the state still confronts the historic legacies of inequality and poverty that have characterized the Bolivian society despite the undeniable advances in the strengthening of democracy and citizenship. The gasolinazo was a watershed that reminded Bolivian citizens of that reality.

A photo of miners protesting, carrying a banner through the streets in Santa Cruz.

A miners’ union protests in Santa Cruz. Photo by June Carolyn Erlick

Los efectos políticos de una medida económica

Despues del gasolinazo

By Fernando Mayorga

El 26 de diciembre de 2010, el gobierno decretó un incremento en el precio de los combustibles. Una semana después, debido a múltiples protestas populares, anuló esa medida, no obstante continuaron la especulación y el aumento en los precios de alimentos y transporte. El malestar social fue creciendo y tres meses después se realizó una huelga general de trabajadores exigiendo mayores salarios. Por primera vez en cinco años, el gobierno de Evo Morales enfrentó el repudio de sectores sociales leales al Movimiento Al Socialismo (MAS).

Este evento, conocido como gasolinazo, modificó las condiciones políticas para la aplicación de la agenda gubernamental, aunque sigue intacta la disponibilidad de recursos de poder por parte del partido oficialista. Para evaluar esta situación es necesario tener en cuenta que la segunda gestión del MAS se inició con augurios positivos para el despliegue de su proyecto político. Los comicios de diciembre de 2009 dieron como resultado la reelección de Evo Morales con 64% de votos y el control oficialista del congreso. El MAS también obtuvo resultados favorables en las elecciones departamentales y municipales de abril de 2010 ganando seis de nueve gobernaciones y más de tres cuartos de los gobiernos municipales. La supremacía del MAS era innegable y su hegemonía discursiva se imponía en los diversos ámbitos del proceso político.

El gasolinazo no modificó la relación de fuerzas en el campo político pero afectó negativamente la fortaleza del gobierno y la imagen presidencial. Disminuyó la capacidad del gobierno sustentada en el lazo entre el MAS y los movimientos sociales que constituyen su base de apoyo electoral y de movilización política. Asimismo descendió la popularidad de Evo Morales cuyo liderazgo es un elemento central de la estrategia oficialista para los comicios de 2014, una estrategia que apunta a la reelección presidencial para garantizar la continuidad del proyecto político del MAS.

Respecto a la fortaleza política del gobierno el punto de partida es caracterizar el vínculo entre el MAS y los movimientos sociales como una coalición inestable y flexible. La cohesión y amplitud de esa coalición depende de los temas dominantes en el campo político y en la agenda gubernamental. Cuando se trata de un asunto o demanda de alta agregación—v.gr.nacionalización de recursos naturales, aprobación de nueva Constitución y reelección de Evo Morales—la coalición oficialista congrega a una diversidad de organizaciones sociales (campesinos, indígenas, mujeres campesinas, colonizadores, cooperativistas mineros, obreros, juntas vecinales, jubilados, entre otros) y sus miembros actúan de manera compacta bajo la conducción del partido de gobierno. Una vez satisfechas esas demandas generales surgen otro tipo de reivindicaciones, aquellas de carácter grupal o corporativo. Entonces, algunos sectores sociales se alejan de la coalición y esta pierde consistencia para actuar de manera uniforme. Precisamente, el gasolinazo provocó el predominio de intereses corporativos en los sindicatos de trabajadores asalariados y el rechazo de varios movimientos sociales a una medida que consideran antipopular y neoliberal, debilitando a la coalición oficialista que quedó circunscrita a las organizaciones campesinas afines al MAS.

Con relación a la imagen presidencial es necesario destacar que las protestas se produjeron en ciudades donde la votación por el MAS fue mayoritaria. En esas protestas surgieron inéditos estribillos de condena a Evo Morales con acusaciones de traición y sometimiento al neoliberalismo. Varias encuestas realizadas con posterioridad al gasolinazo mostraron una caída de la popularidad de Evo Morales—la cifra más baja en 60 meses al mando del gobierno—con un rechazo de 56% a nivel nacional, cuando un año antes el apoyo al presidente era de 70%. Otro aspecto novedoso es que en las ciudades donde ocurrieron las protestas actúan fuerzas políticas que no forman parte de la oposición convencional de derecha. Algunas son organizaciones políticas de izquierda, como el Movimiento Sin Miedo (MSM) que dirige la alcaldía de La Paz, sede de gobierno, y puede constituirse en rival del MAS en las elecciones de 2014.

En suma, los efectos políticos del gasolinazo tienen doble connotación porque se menoscaba el apoyo popular al partido de gobierno y se cuestiona el liderazgo de Evo Morales. En esa medida, el rechazo generalizado a las decisiones del gobierno puso en evidencia el debilitamiento de la capacidad hegemónica del MAS. Para explicar este aserto es preciso señalar que el MAS logró dominar el campo político en los últimos años mediante la articulación de nacionalismo e indigenismo como ejes discursivos que caracterizan el “proceso de cambio” impulsado por el MAS y que definen la orientación programática de la nueva Constitución Política del Estado.

El nacionalismo se expresa en el retorno del Estado como protagonista en la economía. La nacionalización de los hidrocarburos modificó la relación entre el Estado y las empresas extranjeras para responder a demandas de estabilidad y crecimiento económico a partir del control estatal de los recursos naturales y de la cadena productiva en el sector de hidrocarburos. En esa medida, el gasolinazo fue percibido como una negación de la nacionalización y este giro en la política económica ha debilitado el discurso del MAS porque su interpelación nacionalista y estatista perdió credibilidad. Por esa circunstancia surgieron críticas y cuestionamientos al gobierno desde posiciones de izquierda, tanto partidistas como sindicales. En cambio, el eje indigenista se mantiene incólume porque el MAS no tiene rivales en ese campo discursivo; no obstante algunos pueblos indígenas cuestionan el programa de industrialización promovido por el Estado denotando las contradicciones internas en el modelo de desarrollo.

Después del gasolinazo, el MAS enfrenta un doble desafío. Tiene que encarar la recomposición de la coalición entre el gobierno y los movimientos sociales y debe recuperar la popularidad de la figura presidencial. El éxito en la primera tarea depende de las medidas económicas que adopte el gobierno para restituir la confianza de los trabajadores asalariados y los movimientos sociales que critican su orientación neoliberal. Con relación al segundo tema, el gobierno adoptó una nueva estrategia respecto a la demanda marítima provocando una adhesión generalizada a su postura frente a Chile, inclusive por parte de sectores opositores. Es decir, el gobierno invocó el nacionalismo tradicional para restituir la popularidad de Evo Morales, no obstante el derrotero de esa iniciativa es incierto porque también depende del decurso de la gestión gubernamental en el ámbito económico. La incertidumbre retorna a la política boliviana después de cinco años de gobierno bajo el mando del MAS que condujo la transición hacia un nuevo modelo estatal; un Estado que enfrenta los rezagos históricos de desigualdad y pobreza que caracterizan a la sociedad boliviana a pesar de los innegables avances en la ampliación de la democracia y la ciudadanía.

Fall 2011Volume XI, Number 1

Fernando Mayorga, a sociologist who holds a doctorate in political science, is a professor and director of CESU at the Universidad Mayor de San Simón in Cochabamba.

Fernando Mayorga, un sociólogo que tiene un doctorado en ciencias políticas, es profesor y director del CESU de la Universidad Mayor de San Simón en Cochabamba.

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