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About the Author

Dominique Mashini is a first-year Doctor of Design student at Harvard University Graduate School of Design as a Fulbright Grantee. She is an architect with a Masters’s in Urban Development from Pontificia Universidad Católica de Chile, and her interest focuses on urban governance, climate change, and territorial equity in Latin American and Caribbean cities. In recent years, she has been a consultant for the Housing and Urban Development (HUD) division of the Inter-American Development Bank (IDB), the Urban Design Lab (TU Wien), and part of editorial teams (Plataforma Urbana, Archdaily), and collaborative networks for research and urban planning.

Acerca del Autor

Dominique Mashini es estudiante de primer año del Doctor of Design (DDes) en la Harvard University Graduate School of Design como becaria Fulbright. Es arquitecta y Magíster en Desarrollo Urbano de la Pontificia Universidad Católica de Chile, y su interés se centra en temas de gobernanza urbana, cambio climático y equidad territorial en América Latina y el Caribe. En los últimos años, ha sido consultora de la división de Vivienda y Desarrollo Urbano (HUD) del Banco Interamericano de Desarrollo (BID), del Urban Design Lab de la TU Wien y ha formado parte de equipos colaborativos editoriales (Plataforma Urbana, Archdaily), de investigación y planificación urbana.

The Accordion Experience in Public Spaces

The Power of Women in Times of Crisis

by | Jun 10, 2021

Photo by Salka Tennen (2020)

It was not easy to begin my doctoral program at the Harvard Graduate School of Design when the world is changing at rates that I had never witnessed before. The remote mode gave me the opportunity to study from Chile and to be part of the transformations in the way we communicate, create community linkages and relate to our territories.

I have lived most of my life in Chile and the last two years have been exceptional and profoundly dichotomous: while citizens took to the streets with pressing demands for dignity and equity, the following health crisis confined us, narrowing our experiences in public spaces. Like an accordion effect, our appropriation of public spaces expanded and retracted until the two experiences became spatially incompatible: while the protests relied on critical masses, the pandemic called for social distancing. This dichotomy was reinforced by significant differences in how mass demonstrations and the lockdown were experienced between territories, social groups and, above all, from a gender perspective.

I think the most relevant feature of this broader social, economic and health crisis is that women drove the most important changes, both in public and domestic spaces. And these are some of the transformations that I believe will deepen despite the ebbs and flows of our relational experience with public spaces. These come along with challenges that many of us hope will be enacted in our new Constitution, the first in the world expected to be drafted with gender parity.  


Mobilizations from spatial identities in Chile: a gender approach

For a country that was deprived of the free use of public spaces during the dictatorship (1973-1990), I have always thought that the social movements of the subsequent democratic governments were very much attached to place. Most of the social demonstrations have been related to practices of vindication of communities unwilling to lose their rightful connection to places and access opportunities. For example, a strong citizen movement in Valparaíso became widely known as “Que nadie nos tape la vista” (let no one block our views), which sought to generate a collective consciousness to protect the views of the city as an expression of spatial democratic accessibility.

Many of the movements advocated environmental protection from resource exploitation. Indigenous communities also claimed their ancestral land rights and the preservation of their culture and traditions. These movements have been building up over the years and all of them embody values of dignity in significant spatial terms.

In this history of mass mobilization, the role of women has been central: “from organizing soup kitchens to the struggle for human rights,” as Belén Calcagno from Concepción notes in The Guardian in an article by Charis McGowan,  “Our role in central: More than 1m Chilean women to march in huge protest.”

Women’s collective experience in public spaces has been a mechanism of place-attachment itself and where various and more confident organizational networks have emerged. Therefore, I was never surprised by the power of women to give rise to the International Feminist Strike 8-M in support of women’s rights, and the strength it acquired in Chile. In a context in which women have been historically excluded from the design of cities, our widespread appropriation of public spaces to demand equal rights makes more sense than ever.


The expansive appropriation by women of public spaces

The Chilean outburst was triggered by the 30-peso (4%) increase in subway fares, which led to massive fare evasions and demonstrations by young students. The outrage soon escalated into broader issues related to the cost of living, wage gaps, a poor public health system, pensions and stark inequality. We could read in protesters’ banners “It’s not 30 pesos, it’s 30 years” and “Chile woke up” because frustrations were deeper, and Chileans were now awake in the streets demanding structural changes (“Until dignity becomes a habit.”) The massive mobilizations, which at their peak drew more than a million people to the now called Plaza de la Dignidad, gave communities greater power to negotiate the replacement of the dictatorship-era Constitution through a national plebiscite.

Photo by Carolina Soto (2020)

Although in the past students have been considered the centerpiece of mass demonstrations, this time I felt the loudest voice came from women. For example, the powerful performance “A rapist in your path” (Un violador en tu camino) by the feminist collective Las Tesis, which began in Valparaíso as part of the outburst, was quickly appropriated by women around the world. The catchy choreography was performed to denounce gender-based violence, such as police brutality and the violation of human rights during the protests, and the main stages were the symbolic public spaces in which these power structures are embedded. In the following months, I could feel a greater feminist presence on the streets through different gestures, for example, encouraging the symbolic replacement of street names and metro stations with names of women who are relevant for the movement, currently underrepresented (only 17% of street names commemorating a personality are women).

Photo by Eugenio Errazuriz, protestan.do

While all these experiential tools built a powerful scenario, the disruption of infrastructure (such as streets, public transportation networks, traffic lights and mobility services in general) made us more aware of the safety challenges and the quality of the mobility experience for women, especially in crisis situations. To compensate for the uncertainties, despite taking longer, many of us relied on walking and pre- planning our routes. I have never walked as much as in the days between the social uprising and the pandemic. A recent article that vividly describes this reality for women’s mobility experience during the outbreak is: “Walking through the social uprising: Women pedestrians and uncertainty in Santiago” by Nicole Pumarino and Daniel Muñoz, Revista Invi, Vol 36, no. 101 (2021). In the face of spatial uncertainties, women are more likely to feel insecure and to adapt their trips, developing many resources to protect themselves and others. A gender approach requires addressing, at the same time, disparities in quality of life among women. According study of SALUBRAL (2019) on inequality in six Latin American metropolitan areas, the difference in life expectancy between a woman living in a poor urban area of Santiago and one living in a wealthy area is 17.7 years.

The last massive experience that many of us shared in Chile was on March 8, 2020 (8M), when Covid-19 cases were not enough to deter us from mobilizing. This was the largest physical demonstration we experienced before the lockdown and the curfews. But this feeling was kept alive through social networks and smaller-scale interactions, which were extremely important to build a sense of community with women as protagonists.  


The confinement and exposed gender inequalities

It was shocking to feel that we went drastically from a major social outburst in the streets to an indoor confinement that limited our experience with public spaces. The call for equity that brought us together in the streets became more challenging a few days after the World Health Organization (WHO) classified Covid-19 as a pandemic and forced us into confinement. A respiratory problem is a spatial problem, and like any spatial problem, it reveals power structures and social divide. From the outset, several groups were unable to isolate themselves due to high levels of overcrowding in their households, lack of safe water, difficulties in properly managing waste and dependence on day-to-day labor activities to sustain basic consumption.

In just a few weeks, Covid-19 exposed a precarious model of domestic inequality in the gendered divisions of labor and tasks of care. Women also suffered disproportionately limitations in accessing remunerations and new territorial opportunities. Many women are home-schooling children, cooking more meals, and tackling even more household task than they used to, as noted by Alexandra Finley (2019) in her article, “Women’s household labor is essential. Why isn’t it valued?” Care for children and the elderly increased for women, who are expected to shoulder much of the extra work because of their perceived role as principal caregivers.


Women holding the pen that drafts a new Constitution.

A few weeks after the first peak of the pandemic, and a year after the social outbreak, we had our national plebiscite to define whether a new constitution should be drafted. Impressively, 78% approved its drafting, and 79% opted to do so through a constitutional convention, formed by members elected directly and exclusively for this task. The remaining 28% who opposed the new Constitution were centered mainly in the three wealthiest districts of Santiago, confirming the resistance to change of the spatially concentrated power elites.

This time through social media, I could read the slogan: “It wasn’t 30 pesos, it was 3 districts.” The results also confirmed what Camila Rice-Aguiar predicted in her ReVista 2020 Student View, in which she pointed out that the social rebellion in Chile would endure despite the hardship of the pandemic. In fact, community solidarity and exacerbated inequities reinforced the importance of collective action and paved the way for structural change, with women at the center of the transformations.

Photo by: Eugenio Errázuriz, available at protestan.do

I believe that the distinct participation of women at all scales, in immediate community settings, in neighborhood networks and in the main social and political arena, reinforced the population’s confidence in them as key actors to achieve equality and dignity. Women, once again, proved to be strong and ignited community action both in the social rebellion and pandemic crisis, from the streets to the households, and back to the streets.

A few days after I finished my first doctoral year remotely from Chile, I had the opportunity to vote for municipal authorities, regional governor and elected citizens to draft the Constitution. Without a doubt, the results were a victory for women and those behind changes. This is just the beginning, but I feel optimistic with a relevant portion of women holding the pen that drafts the new Constitution.

El efecto acordeón

El poder de las mujeres en tiempos de crisis

Por Dominique Mashini

Photo by Salka Tennen (2020)

No fue fácil comenzar mis estudios de doctorado mientras el mundo cambiaba a ritmos que no había presenciado antes. La modalidad remota me dio la oportunidad de estudiar desde Chile y ser parte de las transformaciones más radicales en la forma en que nos comunicamos, creamos vínculos comunitarios y nos relacionamos con nuestros territorios. He vivido gran parte de mi vida en Chile y puedo afirmar con certeza que los últimos dos años han sido excepcionales: mientras la ciudadanía se tomó las calles con consignas por dignidad y equidad, la crisis sanitaria nos confinó limitando radicalmente nuestra experiencia con los espacios públicos. Como un efecto acordeón, nuestra apropiación de los espacios públicos se expandió y se retrajo hasta el punto en que ambas experiencias se volvieron espacialmente incompatibles, pues las movilizaciones sociales se construían sobre masas críticas, mientras la pandemia nos impuso el orden del distanciamiento social. Esta dicotomía fue aún más crítica considerando que el salir a las calles y el confinamiento se experimentan con una alta desigualdad entre territorios, grupos sociales, y especialmente desde una perspectiva de género.

A lo largo de este proceso, creo que uno de los aspectos más relevantes de la crisis social, económica y sanitaria que vivimos es que las mujeres han empujado las transformaciones más sustanciales, tanto en los espacios públicos como domésticos. Estas son las transformaciones que podrían permanecer a pesar del efecto acordeón en nuestra experiencia relacional en los espacios públicos. Es relevante observar estos procesos de cambio, desde donde surgen muchos de los desafíos que esperamos poder elevar en la redacción de nuestra nueva Constitución.


Entendiendo las movilizaciones sociales en Chile desde identidades espaciales

Siempre he pensado que para un país que experimentó una alta limitación en las formas de uso de nuestros espacios públicos durante la dictadura (1973-1990), los movimientos sociales han sido muy evolucionados en cuanto al vínculo que establecen con su entorno. Gran parte de las movilizaciones encuentran sus raíces en comunidades que no están dispuestas a perder sus conexiones con sus barrios o medio ambiente, ni sufrir pérdidas en el acceso a las oportunidades que estos ofrecen. Por ejemplo, el movimiento ciudadano “Que nadie nos tape la vista”, en Valparaíso, se consolidó para crear una conciencia colectiva sobre la importancia de conservar las vistas al mar como una expresión espacial de accesibilidad democrática. De la misma forma, muchos movimientos se han creado para proteger la protección del medioambiente frente a la extracción de recursos y su impacto irreversible en el paisaje. Distintos grupos sociales y comunidades indígenas han reclamado derechos de tierra desde vínculos ancestrales significativos, al mismo tiempo que demandan la conservación de sus tradiciones y riqueza cultural. Estas acciones han acumulado un sentimiento de pertenencia hacia los territorios, y todos ellos son expresiones espaciales de valores de dignidad.

Photo by Carolina Soto (2020)

En el historial de movilizaciones en Chile, el rol de la mujer se ha mantenido central: “desde la organización de ollas comunes hasta la lucha por los derechos humanos”, como expresa Belén Calcagno desde Concepción en la nota de Charis McGowan en The Guardian: “Our role in central: More than 1m Chilean women to march in huge protest.” La experiencia colectiva de las mujeres en los espacios públicos ha sido un mecanismo de apropiación espacial en si mismo, desde donde han surgido colectivos y redes organizacionales con mayor confianza y empoderamiento. Por este motivo, no me sorprendió el poder de las mujeres para generar una instancia de impacto internacional como la huelga feminista del 8 de marzo (8M) y, en particular, la fuerza que adquirió con los años en Chile. En un contexto donde las mujeres han sido históricamente relegadas del diseño de nuestras ciudades, la apropiación de los espacios públicos – que reproducen brechas de género – se convierte en una demanda explicita por el derecho a la ciudad.


La experiencia expansiva de las mujeres en los espacios públicos

La primera chispa del estallido social fue por el alza de 30 pesos en el precio del Metro de Santiago, el Tren Central y los buses Red, lo que detonó evasiones masivas y protestas por parte de estudiantes. Los hechos escalaron rápidamente para aludir a las crisis de la protección social, la precarización de la vida y los niveles de desigualdad en general. Los slogans “No son 30 pesos, son 30 años” y “Chile despertó”, expresaron desde un inicio que las frustraciones eran más profundas y que la ciudadanía se haría escuchar en las calles hasta conseguir cambios estructurales (“Hasta que la dignidad se haga costumbre”). Las movilizaciones masivas, que en su peak reunieron sobre un millón de personas en torno a la Plaza de la Dignidad, concentraron en las comunidades mayor poder de negociación para reemplazar la constitución redactada en la dictadura de Pinochet.

Si bien los estudiantes han asumido protagonismos históricos en las protestas ciudadanas, esta vez escuché más fuerte la voz de las mujeres. Por ejemplo, la performance que inició en Valparaíso titulada “Un violador en tu camino” (colectivo feminista Las Tesis), rápidamente fue apropiada por agrupaciones de mujeres en todo el mundo. La coreografía se ha convertido en una herramienta poderosa para denunciar la violencia de género, la violación de derechos humanos y la intimidación policial desde un régimen patriarcal. Los escenarios escogidos por millones de mujeres en el mundo para realizar la performance han sido espacios públicos en donde se reproducen estas estructuras de poder. En los meses siguientes, las consignas feministas se instalaron en la ciudad a través de distintos gestos, por ejemplo, las iniciativas para reemplazar los nombres de calles y estaciones de metro de hombres por mujeres que son relevantes para el movimiento y que se encuentran subrepresentadas (actualmente, solo un 17% de los nombres de calles que conmemoran una personalidad son mujeres).

Mientras estas herramientas experienciales construyeron un escenario relevante, la afectación de infraestructura crucial de movilidad (como calles, redes de transporte público, semáforos, paraderos y servicios de desplazamiento), nos hicieron más conscientes de los desafíos de seguridad y calidad de la experiencia de movilidad para las mujeres. Para compensar las incertidumbres, muchas de nosotras optamos por caminar pese a tomar más tiempo en llegar a nuestros destinos. Nunca he caminado tanto por mi ciudad como en los días entre el estallido social y la pandemia. Esta experiencia, que comparten muchas mujeres durante el estallido, ha sido abordada en el reciente estudio de Nicole Pumarino y Daniel Muñoz (2021) “Atravesar el estallido social: mujeres caminantes e incertidumbre en la ciudad de Santiago”. Las incertidumbres en los espacios públicos afectan en mayor medida las trayectorias de las mujeres, quienes se ven obligadas a generar recursos que les permitan enfrentar las nuevas vicisitudes cotidianas. Un enfoque de género requiere atender, al mismo tiempo, las desigualdades de calidad de vida entre mujeres. Según un estudio de SALURBAL del 2019 sobre desigualdad en seis áreas metropolitanas de América Latina, la diferencia de esperanza de vida entre una mujer que vive en un área urbana pobre de Santiago respecto a una que vive en un área rica es de 17,7 años.

La última convocatoria masiva que muchas compartimos antes del confinamiento fue para el emblemático 8M (8 de marzo, 2020), cuando los casos reportados de COVID-19 no eran suficientes para disuadir el encuentro. Debido a que las cuarentenas y toques de queda se mantuvieron durante gran parte del año, las movilizaciones se canalizaron a través de redes sociales y en encuentros de menor escala, los que fueron cruciales para construir un sentido de comunidad y donde las mujeres fueron las protagonistas.

Photo by Eugenio Errazuriz, protestando.


La contracción del confinamiento y la exposición de las desigualdades

La experiencia de transitar drásticamente desde manifestaciones masivas en las calles a un confinamiento extremo y con escasas certezas en las formas de relacionarnos con seguridad ha tenido un gran impacto en nuestras vidas. El llamado a la dignidad y equidad se volvió en un mayor desafío unos pocos días después que la Organización Mundial de la Salud (OMS) clasificara el COVID-19 como pandemia. Los problemas respiratorios son problemas espaciales, y como tales, revelan sistemas de poder. Desde el principio, varios grupos sociales no pudieron aislarse debido a los altos niveles de hacinamiento en sus hogares, la falta de agua potable, las dificultades para gestionar adecuadamente los residuos y la dependencia de las actividades laborales cotidianas para mantener el consumo básico.

En pocas semanas, el virus puso al descubierto un modelo precario de desigualdad doméstica en la división del trabajo y las tareas de cuidado. Las mujeres también sufrieron mayores impactos en sus remuneraciones y en el acceso a nuevas oportunidades laborales y territoriales. Actualmente, muchas mujeres educan a sus hijas e hijos desde sus casas mientras se ocupan de más tareas domésticas que antes, como señala Alexandra Finley (2020) en su artículo “Women’s household labor is essential. Why isn’t it valued?” Es un hecho que las tareas del cuidado han aumentado para las mujeres, pues se espera que asumamos gran parte del trabajo extra debido a la percepción social de nuestro rol como principales cuidadoras.


Las mujeres redactarán la nueva Constitución

Pocas semanas después de la primera ola de la pandemia, y un año después del estallido social, tuvimos nuestro plebiscito nacional para la nueva Constitución. La opción que aprobaba su redacción se impuso con una avasalladora mayoría del 78%, mientras un 79% optó por realizarla a través de una convención constitucional, formada por miembros elegidos exclusivamente para dicha labor. El 28% restante que se opuso a la nueva Constitución se concentró espacialmente en los tres distritos más ricos de Santiago, lo que confirma la resistencia al cambio de las élites de poder y la alta segregación socioespacial.

Photo by: Eugenio Errázuriz, available at protestan.do

Esta vez, en las redes sociales se leía: “No fueron 30 pesos, fueron 3 distritos”. Los resultados también confirmaron lo que Camila Rice-Aguiar predijo en su visión estudiantil de ReVista 2020, cuando en ella señalaba que la rebelión social en Chile perduraría a pesar de las dificultades de la pandemia. De hecho, la solidaridad de las comunidades y las desigualdades exacerbadas reforzaron la importancia de la acción colectiva y allanaron el camino para cambios estructurales, con las mujeres en el centro de las transformaciones.

En medio de esta crisis, la participación de las mujeres fue central en distintas escalas: en el espacio doméstico, en los entornos comunitarios inmediatos, en las redes vecinales y en el principal escenario social y político.  Su protagonismo reforzó la confianza de la población en ellas como actores clave para alcanzar la igualdad y la dignidad. Las mujeres, una vez más, demostraron ser fuertes y activaron la acción comunitaria tanto en la rebelión social como en la crisis sanitaria, desde las calles hasta los hogares, y de vuelta a las calles.

Pocos días después de terminar mi primer año de doctorado a distancia, tuve la oportunidad de votar por primera vez por el gobernador regional y los ciudadanos elegidos para redactar la Constitución. Sin duda, los resultados fueron una victoria para las mujeres y los que están detrás de los cambios. Esto es sólo el comienzo, pero me siento optimista con una porción relevante de mujeres sosteniendo la pluma que redacta la nueva Constitución.

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