The Social Enterprise Knowledge Network

Civil Society: How Can Universities Contribute?

by and | May 4, 2003

In Colombia, a war-torn country with a civil society attempting to address the economic and social marginalization of many of its citizens, one is continually faced with unanswered questions. How does one create or revitalize programs that strike an adequate balance between the social and the economic? How does one ensure that social initiatives have economic viability, and that economic projects obtain positive social impact?

Everyone agrees that Colombia is in a crisis. But the perceptions of this crisis often include negative opinions about several sectors. The private sector is said to be indifferent; the social sector is called opportunistic, and the public sector is accused of being corrupt. Yet these images do not take into account the efforts of many organizations to transform the conditions of exclusion and marginality of a large part of the population. We must urgently support those struggling to alleviate these conditions or face the challenge of opening open new spaces for transformation.

In the context of awakened social awareness, universities can collaborate in several ways. For example, teachers can offer students work opportunities through which they gain valuable practical training and further their personal development. The university also benefits society’s overall transformation by strengthening the contributions from leaders and organizations in its immediate environment. Teaching and service are indeed two faces of the same coin—a coin minted by research in different areas of knowledge.

In contemporary societies, where organizations play such an important role, the contributions of business schools, nonprofit management education and public administration schools are increasingly important. In the School of Administration at the Universidad de los Andes, we tackled the aforementioned crucial questions through the creation of the Program on Social Initiatives, known by its Spanish acronym as IESO. The following is the story of how this program is being institutionalized in the Universidad de los Andes.


The catalyst that triggered IESO’s creation was an invitation to join the Social Enterprise Knowledge Network (SEKN), a coalition consisting of the Harvard Business School and other leading business schools in Latin America. Its mission is “to advance the frontiers of knowledge and practice in social enterprise through collaborative research, shared learning, enhanced teaching, and the strengthening of management education institutions’ capabilities to serve their communities.” Another partner in SEKN is the AVINA Foundation, which provides matching funds as well as field experience in social enterprise to member schools. All SEKN members are engaged in a process of creating and strengthening their institutions’ engagement in the social sector. Placing a new initiative within an already existing agenda required the redirection of faculty attention. We started off with the support of the university rector and with the participation of the Andes Administration School Dean in the Initiative’s newly formed Advisory Committee consisting of business and nonprofit sector leaders. We started searching for faculty involvement with the understanding that social concerns are common throughout many disciplines and need to be tackled from different perspectives. It was much more than a matter of creating a new group of specialists. For example, we were looking at the need to study the social impact of specific financial decisions. We had to figure out the transformations influenced by social marketing, and we needed to investigate the effect of innovative strategies that experiment products or services with underprivileged sectors of society. We had to ask ourselves all these questions and many more.

We then faced the challenge of arousing interest among faculty and getting their commitments to participate in a socially-oriented program. Because it’s very easy for one to continue with routine and simply disregard any unnecessary changes, we sought to establish an emotional connection and foment intellectual interest in our program. For example, we invited outstanding business and social leaders to the university. We took a close look at what the leaders needed, and tried to match them with faculty interests to determine our research and service projects. During the two first years of the program, we undertook four case studies of collaboration between companies in the private sector and social sector organizations. Furthermore, we defined nine service projects in which we could work with both business and social leaders.

Once the plan for the first two years of the Program on Social Initiatives was elaborated, work began with each one of our stakeholders. We informed several professors about our work, and we invited them to participate in the Program’s research or service projects. We gave some professors pedagogical cases, academic articles, or syllabi for certain courses that we believed could be of interest to them, extracted from material we had received from Harvard Business School’s Initiative on Social Enterprise. Although we were invited a few times to discuss cases like Habitat for Humanity or The Cleveland Turnaround in the courses coordinated by these professors, the North American material awoke little enthusiasm. However, there was great enthusiasm for visits by twenty-one Colombian social leaders from every corner of the country. They have visited more than sixty courses during the past year and a half.

Collaboration between business and social leaders has been central to the IESO program because we believe in the balance between the economic and the social: economic projects with a positive social impact and social projects with economic viability. Many of these leaders have shown us corporate social responsibility practices and social undertakings that were so valuable that we have begun to document them. We have also created spaces for dialogue about these important experiences. These include informal afternoon conversations (tertulias), as well as more formal continuing education programs for executives. In the University’s programs for continuing education for executives, we have participated in the program for company presidents, in a corporate program and in the program for development of export capacity for small- and medium-sized businesses. In these three programs, more than sixty high-level executives have focused on observing some of the practices of corporate social responsibility. We have also had the opportunity to make joint presentations with business leaders to different audiences.

Beginning the first semester of 2002, undergraduate students had the opportunity to participate in a course on “Innovative and Responsible Management” or to become involved in a project on “Consulting for Social Enterprises.” In the latter, we created groups in which a social enterprise representative and one or two students worked together with a professional consultant. Twenty-five such consultancy groups have been created during the last three semesters. In addition, during the second semester of 2002, Masters of Business Administration (MBA) students had the opportunity to take the elective “Business Contributions in Society.” At the same time, nine undergraduate and graduate students decided to write their theses on social undertakings, and three alumni volunteered as advisors to participate in the “Consulting for Social Enterprises” project. We have been able to generate certain interest among students by creating new courses and using participant-centered learning approaches throughout.

Professors, students, leaders, organizations and trade associations have been intimately involved with the process of constructing IESO. The prestige of the Universidad de los Andes in the Colombian milieu, and academic and financial endorsement from abroad helped the Initiative get off the ground. From thereof, we have been able to bring the academic environment closer to enlightening practical experiences and to accept interesting projects. In the university setting, the talent and energy of students to carry out such projects is as important—or even more important—than the ideas themselves. When a necessity exists, and leaders approach the university, we look to the students to collaborate in the context of classwork or thesis projects. The relative success of the invitation for commitment by the students creates pressure on professors to participate.

Over time, we have begun creating an identity within and outside the university. Publicizing our initiative accomplishes at least two purposes: (1) It communicates our accomplishments to attract an organization in need of help, and (2), it motivates the participation of those who can provide that help. Until now, an online bi-monthly newsletter and a website have laid the groundwork for future publications and videos. Collaboration with mass media should also widen the scope of these communications.

Outside interest groups can become involved in a variety of ways, ranging from membership in the IESO Advisory Committee to the consideration of which type of products and services we should offer to ensure the inclusion of diverse groups. In addition to the research and service projects mentioned above , our support of social leaders has included the elaboration of business plans for promising ideas and workshops to strengthen the boards of directors of non-profit organizations. Between three and six members of the boards of directors from twenty-one organizations in two Colombian cities have attended these workshops. In addition to working with leaders and their organizations, we have also worked with the public sector and with a couple of trade associations. The exceptional examples of sustainability of some of the social organizations contrast with the great administrative necessities of the majority. The petitions for support that come to the university are increasing proportionally to the degree that the cost of service is defrayed by Colombian and international foundations.

Our participation in SEKN’s joint research project served to engage us deeply in the study of collaborations between nonprofit organizations and business in Colombia. But it also extended our borders, allowing us to share experiences with other SEKN member countries—Argentina, Brazil, Central America, Chile, and Mexico. This deepened our learning and ability to share with other institutions and networks in Colombia.

How can we go beyond our limited resources? Several networks have been providing us with support and validation for our work. In addition to our initial participation in the Social Enterprise Knowledge Network, we have collaborated in the creation of three Colombian networks. One is a network of universities committed to ethics and social responsibility. A second network is made up of different organizations interested in social development leadership. Yet another network brings together peace and development initiatives. Thus far, only the university network has a project that makes all the nodes work together. The other two networks also aim to do this.


In Colombian society, there are countless opportunities to make a contribution. We have just described the way in which the Administration School at the Universidad de los Andes faced the challenges of constructing a strategy that increases the impact of efforts to confront certain social problems.

When some professors redirected their energy toward social issues, a distinct organizational structure evolved, followed by the development of new abilities in several of our interest groups. The SEKN network has facilitated the entrepreneurial activity of the Colombian Program on Social Initiatives. IESO’s creation and its diverse working groups guarantee, in the near future, the collaboration of researchers and students with dedicated business and social leaders. The products and services generated by the Program already have had a positive impact on the work of dozens of social entrepreneurs and in the life of their communities. Moreover, these efforts are a fountain of knowledge for others. Is this not the vocation of a university?

La Red de Aprendizaje sobre Empresas Sociales

Aportes desde la Universidad

Por Roberto Gutiérrez and James E. Austin

Las percepciones de crisis en la sociedad colombiana incluyen consideraciones negativas sobre los distintos sectores: la indiferencia del sector privado, el oportunismo del sector social y la corrupción en el sector público. Estas imágenes no tienen en cuenta los esfuerzos de muchas organizaciones cuyas realizaciones intentan transformar las condiciones de exclusión y marginalidad de la mayor parte de la población. Una tarea urgente es apoyar a quienes están en la lucha para aliviar estas condiciones o abrir nuevos espacios de transformación.

Nuestros problemas sociales han despertado los ánimos y las universidades pueden colaborar desde varios frentes. Por un lado, la universidad presenta a los estudiantes oportunidades de trabajo en cuyo desarrollo ellos alcancen su propia formación. Por otro lado, sirve a la transformación de la sociedad al potenciar la contribución de líderes y organizaciones a su entorno inmediato. Formación y servicio, dos caras de una sola moneda; una moneda acuñada con investigación en las distintas áreas del saber.

En las sociedades contemporáneas, donde las organizaciones ocupan un lugar predominante, el aporte de las Facultades de Administración es cada vez más importante. ¿Cómo crear o revitalizar programas que encuentren el adecuado balance entre lo social y lo económico, que las iniciativas sociales tengan viabilidad económica y que los proyectos económicos consigan impactos sociales positivos? En la Facultad de Administración de la Universidad de los Andes abordamos esta pregunta y creamos la Iniciativa en Emprendimientos Sociales (IESO). Esta es la historia de su institucionalización en nuestra universidad.


El catalizador de la creación de la IESO fue la invitación a participar en la Red de Aprendizaje sobre Empresas Sociales (SEKN por sus siglas en inglés). Esta red es una coalición entre la Escuela de Negocios de la Universidad de Harvard y otras escuelas de negocio líderes en América Latina. Su misión es “avanzar las fronteras del conocimiento y de la práctica en iniciativas sociales a través de la colaboración en investigación, el aprendizaje compartido, la enseñanza centrada en el estudiante, y el fortalecimiento de las instituciones de educación en administración para servir a sus comunidades.” Otro socio en la red SEKN es la Fundación Avina que provee tanto fondos de contrapartida como experiencia en el campo de las empresas sociales a las escuelas de negocio. Todos los miembros de la red buscan el fortalecimiento del compromiso de sus instituciones con el sector social.

Ubicar una nueva iniciativa dentro de una agenda ya existente exigió reorientar la atención de algunos profesores. Arrancamos con el apoyo del Rector de la Universidad y con la participación del Decano de la Facultad en el Consejo Asesor de la Iniciativa. Para el trabajo con los profesores partimos de un principio: lo social es un tema transversal que necesita ser abordado desde diferentes perspectivas. Más importante que crear un nuevo grupo de especialistas, hemos considerado necesario estudiar—entre otras—los impactos sociales de ciertas decisiones financieras, observar las transformaciones inducidas por el mercadeo social, o investigar el alcance de las estrategias de innovación cuyo campo de experimentación para productos o servicios es la población con mayores dificultades económicas.

¿Cómo despertar el interés y conseguir el compromiso de los profesores? Es fácil continuar con la rutina y dejar a un lado los cambios innecesarios. Por ello hemos buscado su conexión emotiva e interés intelectual. Por ejemplo, invitamos a la universidad a líderes empresariales y sociales destacados e intentamos, atendiendo las necesidades de los líderes y el interés de los profesores, definir cuáles investigaciones y proyectos de servicio queríamos realizar. Durante los dos primeros años de la iniciativa emprendimos el estudio de cuatro casos de colaboración entre empresas del sector privado y organizaciones del sector social. Además, definimos nueve proyectos de servicio en los cuales podríamos trabajar con líderes empresariales y sociales.

Una vez elaborado el plan de trabajo para los primeros dos años de la Iniciativa en Emprendimientos Sociales, comenzó el trabajo con cada uno de nuestros grupos de interés (stakeholders). Con algunos profesores hicimos una labor de difusión e invitaciones directas a trabajar en las investigaciones o en los proyectos de servicio de la Iniciativa. A distintos profesores les entregamos—del material que Harvard Business School nos había legado—los casos pedagógicos, los artículos académicos o los programas de ciertos cursos que considerábamos podían ser de su interés. Aunque en un par de ocasiones hemos sido invitados a discutir casos como el de Hábitat para la Humanidad o La Transformación de Cleveland (“The Cleveland Turnaround”) con alguno de los cursos coordinados por estos profesores, el material norteamericano ha despertado poco entusiasmo. Más receptividad han tenido los 17 líderes sociales de muchos rincones de Colombia convocados a la universidad en el 2002, quienes cautivaron a la audiencia de más de 50 cursos visitados. Al final, son aquellos profesores que han participado en una investigación quienes tienen mayor relación con la Iniciativa.

La interacción con líderes empresariales y líderes sociales ha sido central en la iniciativa porque creemos en el balance entre lo económico y lo social: proyectos económicos con un positivo impacto social y proyectos sociales con viabilidad económica. Varios de estos líderes nos han enseñado practicas de responsabilidad social corporativa e iniciativas sociales tan valiosas que hemos comenzado a documentarlas. También hemos creado espacios, unos informales como tertulias al final de la tarde y otros formales como programas de educación continuada para ejecutivos, con el fin de dialogar sobre esas experiencias importantes a nuestro alrededor.

En educación continuada para ejecutivos hemos participado en el Programa de Presidentes de Empresa y en el Programa para el Desarrollo de la Capacidad Exportadora de la Pequeña y Mediana Empresa. En ambos programas, con más de 40 altos directivos, el trabajo se ha concentrado en observar algunas practicas de responsabilidad social corporativa. Con los líderes empresariales, además, ha existido la oportunidad de realizar presentaciones conjuntas.

El primer semestre de 2002 ofrecimos dos espacios de participación a los estudiantes de pregrado, uno el curso electivo titulado “Gerencia Responsable e Innovadora” y otro a través de las “Asesorías a Emprendedores Sociales”. En este último proyecto conformamos grupos de trabajo en los que participan un emprendedor, uno o dos estudiantes, y un consultor profesional. Ya son 25 grupos formados durante los tres semestres en los cuales ha existido la oportunidad de brindar la asesoría. A estos espacios agregamos, durante el segundo semestre de 2002, un curso electivo para los estudiantes de la Maestría en Administración (MBA) titulado “Aportes Empresariales en la Sociedad”. Mientras tanto, nueve estudiantes de pregrado y posgrado decidieron hacer sus proyectos de grado sobre un emprendimiento social, y tres exalumnos de los posgrados participan como voluntarios en el proyecto de asesorías. Hemos podio generar cierto interés en los estudiantes al crear cursos nuevos y construir en éstos a partir del aprendizaje centrado en los participantes.

En el proceso de construcción de la IESO con profesores, estudiantes, líderes, organizaciones y gremios, dos factores que han hecho parte de nuestro capital semilla son el prestigio de la Universidad de los Andes en el medio colombiano y el aval académico y financiero provenientes del extranjero. Con este capital hemos podido acercarnos a experiencias iluminadoras y aceptar interesantes propuestas de trabajo. Tanto o más importantes que las ideas es la disponibilidad, en una universidad, del talento y la energía de sus estudiantes. Cuando hay una necesidad y los líderes se acercan a la universidad, buscamos a los estudiantes que colaboren desde cursos o espacios como los proyectos de grado. El relativo éxito en la invitación al compromiso de los estudiantes presiona, entonces, la participación de los profesores.

Con el tiempo hemos venido creado una identidad hacia dentro y hacia fuera de la universidad. Las labores de difusión de nuestra iniciativa cumplen, al menos, dos funciones: una, comunicar lo realizado para atraer organizaciones que necesitan ayuda y, dos, motivar con los hechos la participación de quienes pueden proveer parte de esa ayuda. Hasta ahora un boletín virtual bimestral y una página electrónica han abierto el camino que ha de complementarse con publicaciones y videos, sin descontar alianzas con medios masivos que amplíen el alcance de las comunicaciones.

¿A través de cuáles mecanismos involucrar a los grupos de interés externos? Desde la participación en el Consejo Asesor de la IESO, conformado por empresarios y gestores sociales, hasta la consideración del tipo de productos y servicios que ofrecemos contempla la inclusión de distintos grupos. El apoyo a los líderes sociales, más allá de la asesoría y documentación ya mencionadas, ha incluido la elaboración de planes de negocio para ideas prometedoras y talleres para el fortalecimiento de juntas directivas de organizaciones sin ánimo de lucro. Entre tres y seis directivos de 21 organizaciones en dos ciudades del país han asistido a estos talleres dirigidos a los miembros de las Juntas Directivas. Fuera de los líderes y sus organizaciones, en la iniciativa hemos trabajado con el sector público y con un par de gremios. Los excepcionales ejemplos de sostenibilidad de algunas organizaciones sociales contrastan con las grandes necesidades administrativas de la mayoría. Y las peticiones de apoyo que llegan a la universidad crecen en la medida en que el costo del servicio es sufragado por fundaciones colombianas y foráneas.

La participación en la investigación comparativa de la red SEKN no solo sirvió para aumentar la comprensión del fenómeno de la colaboración entre las organizaciones sin ánimo de lucro y las empresas privadas en Colombia, sino también en los demás países miembros de la red—Argentina, Brasil, Costa Rica, Chile y México. A su vez, aumentó nuestra habilidad para compartir estas ideas con otras instituciones y redes en Colombia.

¿Cómo ir más allá de los recursos limitados con los cuales contamos? Existen unas redes que hasta ahora nos han servido de apoyo y validación al trabajo realizado. Además de participar desde su origen en el red SEKN, hemos colaborado en la creación de tres redes colombianas: Una de universidades comprometidas con la ética y la responsabilidad social, otra de diferentes organizaciones interesadas en la gerencia del desarrollo social, y una última aglutinando iniciativas de desarrollo y paz. Solo la red de universidades tiene un proyecto articulador de los nodos y conseguir esto es también el propósito de las otras dos.


En la sociedad colombiana existen innumerables oportunidades para contribuir. En los párrafos anteriores hay una descripción del camino recorrido por la Facultad de Administración de la Universidad de los Andes para enfrentar los desafíos en la construcción de una estrategia que aumente el impacto de esfuerzos para enfrentar ciertos problemas sociales.

A la reorientación de las energías de algunos profesores, lo cual generó una estructura organizacional distinta, siguió el desarrollo de nuevas capacidades en varios de nuestros grupos de interés. La red SEKN ha facilitado la actividad emprendedora de la Iniciativa en Emprendimientos Sociales colombiana. La creación de la IESO y de sus diversos grupos de trabajo garantizan, en el mediano plazo, la colaboración de investigadores y estudiantes con líderes empresariales y sociales comprometidos. Los productos y servicios generados ya tienen impacto en el trabajo de varias decenas de gestores sociales y en la vida de sus comunidades. Además, son fuente de aprendizaje para unos y otros. ¿No es esa la labor de una universidad?

Spring 2003Volume II, Number 3

Roberto Gutiérrez, Ph.D., is the director of the Program on Social Initiatives in the School of Administration at the Universidad de los Andes in Bogotá, Colombia. Along with his interests in educational settings, his present research and publications focus on the ways in which collaboration between private and social sectors helps to solve social problems.

James E. Austin is the Snider Professor of Business Administration at the Harvard Business School. A member of the DRCLAS Executive Committee, he now serves as the Chair of the HBS Initiative on Social Enterprise. An author of 16 books, dozens of articles, and more than a hundred case studies on business and nonprofit organizations, Austin’s most recent book is The Collaboration Challenge: How Nonprofits and Businesses Succeed Through Strategic Alliances (Jossey-Bass Publishers). 

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