Wind Energy in Latin America

Realizing the Potential

by | Nov 25, 2015

Wind energy in Marcona, Peru. Photo by David Huamani B./Ojos Propios

 

Wind energy has enormous potential in Latin America.  With its relatively low population density, vast distances and energy needs in remote places, Latin America offers an ideal setting to harness wind energy.  

Energy needs in windy, but isolated or remote places, such as the Caribbean islands, the mountains and plateaus of the Andes and the Mesoamerican ranges, as well as the region’s vast savannahs (llanos, cerrado, Chaco and pampas), can be met more efficiently by wind turbines than any other alternative.  Wind energy is more easily adapted to scale than solar energy: compared to solar panels or solar concentrators, wind turbines generate more electricity relative to the area that they take up, and this difference is growing as wind turbines increase in size and efficiency. Thus, wind energy can be a more appropriate technology in isolated areas with significant energy needs.  If planned with care, wind turbine facilities have little adverse effect on ecosystems, and in the region’s vast uninhabited spaces, they can have few or no aesthetic and sound impacts either.  Wind energy complements very well the region’s hydro-dominated electricity grids, because hydroelectric generation can easily respond to the intermittence of winds, in contrast to thermal generation, which is far less flexible in general; and, at least in some parts of the region, the winds are strongest during the dry season, precisely when hydroelectric generation is most limited.  Lastly, the relatively accessible nature of wind power technology means that it can be manufactured in the region, unlike other types of energy technologies. Brazil, for example, is requiring local raw materials and manufacturing in wind power installations, and one of the region’s key players is an Argentine company, IMPSA.

Several areas in the region are increasingly using wind power. The Caribbean, in fact, has a long history of use of wind energy; many sugarcane mills in the islands were powered by windmills before the advent of highly efficient steam engines burning bagasse (sugarcane fiber). But with the Caribbean sugar industry being displaced in recent decades by highly competitive producers in Brazil and elsewhere, the area confronts high costs of energy as the islands (with the exception of Trinidad) lack traditional energy resources.  Not surprisingly, exploiting the powerful and constant trade winds has become once again a highly attractive proposition for the islands, with strong growth in Jamaica, the Dominican Republic and Aruba.

Mexico is, after Brazil (discussed at length elsewhere in this issue of ReVista), the second largest market for wind energy in Latin America, particularly in the southern part of the country, where wind conditions are most favorable.  Costa Rica, with a strong commitment to renewable energy, has installed the largest number of wind power turbines in Central America, followed closely by Honduras.  In the Southern Cone, Chile and Argentina are aggressively investing in wind power, and both countries are expected to overtake Mexico in terms of total installed capacity over the next ten years.  Lastly, new projects are also taking shape in Peru and Uruguay.

Discharge side of a hydroelectric plant, Péligre Dam in Haiti: in the background, the dam with the spillways for discharging excess water; in the foreground, the powerhouse, where the turbines and generators are located.

 

Nevertheless, wind energy is still a relatively underexploited resource across the region, particularly in relation to its vast potential.  For this potential to be realized, energy policy needs to overcome the mindset that has dominated the sector throughout its history in Latin America and the Caribbean: the obsession with hydroelectric generation.  Despite the increasing costs of building large dams in more and more distant locations, more protests by indigenous communities affected by dam construction, and growing awareness of the environmental costs of such facilities, many governments in the region remain convinced that tapping the remaining hydroelectric potential is the best way forward, and are spending vast sums of money on projects like the Madeira River complex in Brazil.  The old mindset also permeates the operation of the region’s national grids, accustomed to the predictability of generation based on dams with large reservoirs of water, as opposed to the greater short-term intermittence of individual wind power installations—despite the reality of climate change, which is altering hydrological patterns and making hydro generation less predictable too.

Many Latin American countries, having restructured their electricity sectors to give a more prominent role to private ownership of generation facilities, also face the challenges of attracting private investment in wind power.  Wind energy facilities face a different kind of risk than those of technologies with a longer track record.  Instead of hydrological risks or the volatility of fuel prices, wind power depends on a resource—wind—that is less well known throughout the region, and that follows its own patterns.  Such uncertainty deters private investors. Innovative policies, perhaps modeled on those successfully employed in Europe, offering a fixed price for every unit of energy generated, must be put in place to overcome investors’ reticence.

Although environmental and social impacts are less severe than those for large dams, the best locations for wind farms may be in indigenous lands; transmission lines may need to cross such lands or other environmentally sensitive areas. Wind projects in Mexico and elsewhere have already experienced setbacks due to local opposition. These projects are no different from other kinds of resource extraction, and as such they require consultation and prior consent of affected communities, which in turn may entail sharing some of the benefits with these communities. Policy makers, private developers and lenders must be aware of this broader context and develop appropriate protocols and standards to engage these stakeholders to everyone’s satisfaction.

To sum up, wind power can and should play a major role in the future of energy in Latin America.  It is up to policy makers and the private sector for the potential to be realized.

Energía eólica en América Latina

El desarrollo de su potencial

por Carlos Rufín 

La energía eólica en Marcona, Peru. Foto por David Huamani B./Ojos Propios.

 

La energía eólica tiene un enorme potencial en América Latina.  Con su relativamente baja densidad de población, grandes distancias y necesidades de energía en lugares remotos, América Latina ofrece un entorno ideal para aprovechar la energía del viento.

Las necesidades de energía en lugares con mucho viento, pero aisladas o remotas, como las islas del Caribe, las montañas y mesetas de los Andes y las cordilleras de Mesoamérica, así como las vastas sabanas de la región (llanos, cerrado, Chaco y pampas), se pueden atender más eficientemente por medio de turbinas eólicas que con cualquier otra alternativa.  La energía eólica es más fácil de adaptar a gran escala que la energía solar: en comparación con los paneles solares o concentradores solares, las turbinas eólicas generan más electricidad con respecto al área que ocupan, y esta diferencia as cada vez mayor, a medida que los aerogeneradores aumentan de tamaño y eficiencia.  Por lo tanto, la energía eólica puede ser una tecnología más apropiada en zonas aisladas con necesidades energéticas importantes.  Si se planifican con cuidado, las instalaciones de turbinas eólicas tienen poco efecto adverso sobre los ecosistemas, y en los grandes espacios deshabitados de la región, pueden tener escasos o nulos impactos estéticos y de sonido.  La energía eólica complementa muy bien las redes eléctricas de la región, en las que predomina la generación hidroeléctrica, ya que la generación hidroeléctrica puede responder fácilmente a la intermitencia de los vientos, en contraste con la generación térmica, que es mucho menos flexible en general; y, al menos en algunas partes de la región, los vientos son más fuertes durante la estación seca, precisamente cuando la generación hidroeléctrica es más limitada.  Por último, la condición relativamente accesible de la tecnología eólica significa que puede ser fabricada en la región, a diferencia de otros tipos de tecnologías energéticas. Brasil, por ejemplo, exige el uso de materias primas locales y la fabricación local de instalaciones de energía eólica, y uno de los principales fabricantes de la región es una empresa argentina, IMPSA.

Varias zonas de la región están utilizando cada vez más la energía eólica.  El Caribe, de hecho, tiene una larga historia de uso de la energía eólica; muchos molinos de caña de azúcar en las islas fueron accionados por molinos de viento antes de la llegada de las máquinas de vapor de alta eficiencia que podían usar el bagazo de la caña como combustible.  Pero con el retroceso de la industria azucarera del Caribe en las últimas décadas, desplazada por los productores altamente competitivos de Brasil y otros países, la zona enfrenta altos costos de la energía, ya que el archipiélago (a excepción de Trinidad) carece de recursos energéticos tradicionales.  Por ello, no es sorprendente que la explotación de los poderosos y constantes vientos alisios se haya convertido una vez más en una propuesta muy atractiva para el Caribe, con un fuerte crecimiento en Jamaica, República Dominicana y Aruba.

México es, después de Brasil (cuyo caso se analiza ampliamente en otro artículo de este número de la ReVista), el segundo mayor mercado para la energía eólica en América Latina, sobre todo en la parte sur del país, donde las condiciones de viento son más favorables.  Costa Rica, con un fuerte compromiso con las energías renovables, ha instalado el mayor número de turbinas de energía eólica en América Central, seguida de cerca por Honduras.  En el Cono Sur, Chile y Argentina están invirtiendo fuertemente en energía eólica, y se espera que ambos países superen a México en cuanto a potencia total instalada en los próximos diez años.  Por último, varios nuevos proyectos también están tomando forma en el Perú y Uruguay.

No obstante, la energía eólica sigue siendo un recurso relativamente poco explotado en la región, especialmente en relación con su enorme potencial.  Para que este potencial se haga realidad, la política energética tiene que superar la mentalidad que ha dominado el sector en toda su historia en América Latina y el Caribe: la obsesión por la generación hidroeléctrica.  A pesar de los crecientes costos de construcción de grandes represas en lugares cada vez más remotos, de más protestas de las comunidades indígenas afectadas por la construcción de estas represas, y del creciente conocimiento de los costos ambientales de este tipo de instalaciones, muchos gobiernos de la región siguen convencidos de que el aprovechamiento del potencial hidroeléctrico restante es el mejor camino a seguir, y están gastando grandes sumas de dinero en proyectos como el complejo del Río Madeira en Brasil.  Esta mentalidad retrógrada también afecta el funcionamiento de las redes nacionales de la región, acostumbrado a la predictibilidad de la generación basada en represas con grandes embalses de agua, en contraposición a la mayor intermitencia a corto plazo de la energía eólica cuando se considera cada instalación por separado—y todo ello a pesar de la realidad del cambio climático, que está alterando los patrones hidrológicos y haciendo que la generación hidroeléctrica sea también menos predecible.

Muchos países de América Latina, después de haber reestructurado sus sectores de electricidad para dar un papel más destacado a la propiedad privada de las instalaciones de generación, también se enfrentan al reto de atraer inversión privada en energía eólica.  Las instalaciones de energía eólica se enfrentan a un tipo diferente de riesgo que las tecnologías con una trayectoria más larga.  En lugar de los riesgos hidrológicos o la volatilidad de los precios de los combustibles, la energía eólica depende de un recurso, el viento, que es menos conocido en toda la región, y que sigue sus propios patrones.  Tal incertidumbre disuade a los inversores privados.  Así pues, es necesario desarrollar políticas innovadoras para superar la reticencia de los inversores, tal vez siguiendo el modelo de las empleadas con éxito en Europa, que ofrecen un precio fijo por cada unidad de energía generada.

Aunque los impactos ambientales y sociales son más leves que los de las grandes represas, las ubicaciones idóneas para los parques eólicos pueden encontrarse en tierras indígenas, o las líneas de transmisión pueden tener que cruzar estas tierras u otras áreas ambientalmente sensibles.  Algunos proyectos eólicos en México y en otros lugares ya han experimentado reveses debido a la oposición local.  Estos proyectos no son diferentes de otros tipos de extracción de recursos, y como tales requieren la consulta y el consentimiento previo de las comunidades afectadas, lo que a su vez puede implicar la necesidad de compartir algunos de sus beneficios con estas comunidades.  Los responsables políticos, promotores privados y financiadores deben ser conscientes de este contexto más amplio y desarrollar protocolos y normas adecuadas para involucrar a estos actores a satisfacción de todos.

En resumen, la energía eólica puede y debe desempeñar un papel importante en el futuro de la energía en América Latina.  Corresponde a los responsables políticos y al sector privado hacer de este potencial una realidad.

Fall 2015Volume XV, Number 1

Carlos Rufín is Associate Professor of International Business at the Suffolk University’s Sawyer Business School, and a consultant on energy matters to the World Bank and the Inter-American Development Bank.

Carlos Rufín es Profesor Asociado de Gestión Internacional en la Sawyer Business School de la Universidad de Suffolk en Boston, y consultor en temas de energía para el Banco Mundial y el Banco Interamericano de Desarrollo.

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