Agricultural Tourism

by | Dec 24, 2002

Colombia’s coffee zone with its rolling green mountains has long been associated with steaming hot cups of coffee and ruana-clad peasant farmers in the classic style of Juan Valdez. An area of some 25 towns in the states of Quindí­o, Risaralda and Caldas with a population of almost three million, coffee country is mainly populated by adventurous settlers who came at the end of the 19th century, looking for new land and a better way of life.

What’s relatively new in the coffee zone are tourists, a new kind of agricultural tourism that’s mostly domestic, but sets the stage for international tourism in better times. The region has mostly managed to avoid the political violence plaguing most of Colombia, but low coffee prices and the country’s tumultuous financial crisis have caused inventive coffee producers to look for other sources of income—and, for the most part, to avoid the temptation of illicit activities.

Despite the media focus on the drug/violence axis, and the impression it gives of countrywide chaos, about 90 percent of violent conflict-related incidents occur in remote areas against local inhabitants, far from this coffee-growing central region of Colombia.

Colombia has developed the most comprehensive production, export and marketing system of any coffee producing country. The system, directed by the private non-profit institution National Federation of Coffee Growers (Fedecafe), acts both as an exporter and as an agent between coffee growers and other independent exporters. It also oversees a wide range of other functions related to the coffee sector, including operating a minimum price for growers, agronomic and technical research and extension, monitoring quality standards, and processing coffee. For the last 70 years, Federacafe has been providing services for the families of coffee producers and investing in physical and social infrastructure to generate regional development. The building of rural highways, water systems, schools, electricity, and health care centers has contributed to the relative prosperity of the region, and also provided an infrastructure amenable to attracting tourists. Investments in industries other than coffee have also been part of the long-term strategy of Fedecafe to generate regional development.

However, in the last decade, market conditions for coffee have changed radically. Favorable regulatory stipulations in the International Coffee Agreement ended, and the coffee sector became subject to the vacillations of the international coffee market. In turn, international prices plunged with the entry of new coffee producers into the market and the slow growth in the level of international consumption.

More than ever, diversification became a theme for coffee growers. That’s how they decided that coffee plantations could serve to not only export “the richest coffee in the world,” but also to import tourists and to generate complementary income through a new dimension in the region’s economy, agro-tourism or rural tourism.

The coffee-growing region had already acquired a certain romantic caché through the popular soap opera Café—or Coffee—a story about love and power set on a coffee plantation. In addition, the climate is neither hot nor cold, and can be reached by roads that are generally safe, an important factor in choosing vacation destinations in Colombia. And, ironically, as the economy declined, middle-class vacationers were increasingly thinking about domestic vacations to substitute for weekends in Miami.

Attempts to diversify family income in the coffee region are difficult. Unfortunately history has shown that there are few real alternatives to diversification for coffee farmers in today’s world. Only some few farmers that try to diversify their income through on-farm diversification projects are successful. In fact, it is estimated that only one out of 30 diversification intents are successful, the rest fail mainly for two reasons; markets for new products do not exist or are weakly consolidated, and second, technology base is not complete or too sophisticated to be used by uneducated farmers. Among the successful stories of diversification is that of agro-tourism in the coffee zone.

A relatively high literacy rate, coupled with the tranquility of the zone, contribute to a stable workforce that can be trained for service industries such as agro-tourism. Social-economic indicators, ranging from the low level of violence and political instability to figures on health and education, show that the coffee-growing states are better off than the national average. For example, the Unsatisfied Basic Needs (UBN), a proxy for poverty, is at the 20% level in the coffee region, while for the rest of the rural Colombia is 65%; the number of murders per 10,000 habitants is 5.8 compared with 10.3 with the rest of the rural sector; and, illiteracy is 6 percent points below the rate for the rest of the rural sector.

Rural tourism is not a new idea in countries that have tried to generate dynamism in their rural areas. Clear examples of these attempts appear in some regions in Spain where government has successfully stopped migration from rural to urban areas. In fact, the development of tourism was able to reverse the migration flow, and now, many former urban settlers are finding the rural area as an interesting opportunity to improve their quality of live. A similar story can be told in Argentina with the Turismo de Estancias with the RATUR program; the LEADER program that has fomented this activity across Europe; and, the already consolidated industry in the Czech Republic. However, in these countries the origin of this rural tourism industry came from a well-defined public strategy, while the case of the coffee region appears to be endogenous as a logical extension of using the natural resources, and without looking at models in other countries. It was only after tourism became important, that institutional attention was directed to support this initiative.

The coffee-growers understood that Colombians have a social inclination towards nature and rural roots as part of the national patrimony, and that’s an important element in this new style of vacation. That’s how rural tourism curiously appears as a force that’s contradictory to the “natural” force produced in countries in the process of development, in which agriculture is increasingly separated spatially and socially from the development process.

Hundreds of small coffee plantations have been adapted to bring in tourists and to attract nature enthusiasts with total relaxation. Thousands of visitors come to the region each week. In most cases, the coffee plantations are hosted by their owners, experts in making people feel welcome and in cooking up a storm with the typical food of the region, beans, savory pork rinds, small corn pancakes called “arepas” and a special corn-based drink that’s almost a soup called “mazamorra.” The charm of the large plantation houses is in the smell of coffee and bananas wafting in from the mountains and permeating the very wood of the houses, in the silence of the clouds, interrupted only by the singing of birds; and the leisurely pace of sharing coffee and food with loved ones. Children in particular are attracted by the great variety of animals and pets around the farmhouse.

A family can spend the night for only US $30. But there are bigger farmhouses that can accommodate up to twenty guests, for about US $150 daily. Federacafe implemented a strategy to advertise these houses with catalogs and generated incentives to travel agencies to show the coffee region as a tourist option for potential travelers. Federacafe also put in practice a training program for members of the coffee families to make them real entrepreneurs of tourism, and most importantly, educating them to provide a quality service to the tourist. The region became very attractive not only to families that spend from a weekend to a complete two-three week vacation, but also to large public and private conventions and corporate meetings. They highly value what the region has to offer in terms of natural resources and recreational facilities.

In addition to promoting rural tourism through rural stays, theme parks have sprung up in the coffee-growing area to entice families and other tourists. The first and most important of these theme parks is in Montenegro, the so-called Coffee Park or Parque del Café, a combined museum, amusement park, and ecological trail, that provide the tourist with a magical re-encounter with the coffee culture. The park is history, with its life-scale replica of a coffee town; it is nature, with its jungle walk in which finds thousands of types of flora and fauna; it’s a botanical fantasy with its Orchid Show, in which orquids of every type dance and sing in Disney fashion to entertain and convey ecological messages. It’s a food-lover’s paradise with countless stands selling cotton candy, ices, and the typical corn pancakes known as arepas. The park, which also features a skyride and an observation bridge from which one can overlook the entire state, was built by Fedecafe, as way of educating the tourist about the history and culture of coffee through the Coffee Museum. Another focus is that of biodiversity, which offers the tourist a landscape of orchids and ferns.

The second park, the National Farmlands Park, Panaca, opened in 1999 as a theme park that promotes interaction between city folks and the countryside to promote understanding of the role of agriculture in the national economy. Kids get to feed the pigs, give bottles to little goats, and try to outwit the trained dogs, who are experts at arithmetic.

The coffee region also offers other tourist attractions such as the Guadua Park, which focuses on the region’s architecture, and the Pereira Zoo, the largest in the country. Natural attractions such as lakes and snowclad mountains also attract tourists. Despite the country’s negative, violence-torn image, more and more tourists were traveling to this region. It is estimated that around 2,000 people visited the region every weekend. But just when the region was consolidating its infrastructure to provide an economic alternative to the hard hit coffee economy, an earthquake struck the coffee region in 1999. Just as the tourist region in the Caribbean has discovered that its tourism ebbs and flows with natural disasters such as hurricanes and floods, the Colombian coffee region learned that tourism can be as unstable as coffee prices.

More than a thousand people died, 4,000 injuries and another 25,000 residents in the rural area were displaced as a result of the earthquake. While it did not cause direct damage to coffee trees and other agricultural products, the damage to processing and storage structures, worker’s homes, as well as community infrastructure, was substantial. Roads, aqueducts, and agro-hotel facilities were severely damaged, and the theme parks had to shut down. However, the region’s tenacious residents and the National Federation of Coffee Growers immediately began the reconstruction process, and the tourist infrastructure was rehabilitated within a year, and the Theme Parks opened only three months after the tragedy.

Three years after the catastrophic event, agrotourism appears to be the salvation table for many coffee growers who are experimenting the worst crisis in history, a crisis that sadly does not seem to have an end soon. During last vacation season, more than 100,000 tourists visited the coffee-growing region, according to the Chamber of Commerce of the region, and more and more farmhouses are being adapted to welcome new people from other parts of Colombia and the world.

However, there are still problems the tourist sector faces that have to be solved in order to consolidate the region to its fullest potential. First, and most important, it’s the progress toward peace, which, in turn, depends upon the social and economic stability of the country. In this spiral effect, creative initiatives such as agrotourism appear as the breaking point to have a stable social environment in the country.

Agroturismo como Alternativa de Diversificación del Ingreso en el Eje Cafetero Colombiano

“Ojalá que llueva Cafe en el Campo…” (canción de Juan Luis Guerra)

Por Jorge Ramírez Vallejo   

Al llegar al Eje Cafetero de Colombia, uno se encuentra con un paisaje natural que maravilla a todos sus visitantes y hace orgullosos a los Colombianos por tener una región que personifica la importancia del café en todas las dimensiones de nuestra sociedad. Pero sobre todo, es una región dotada de unos habitantes trabajadores y emprendedores que buscan permanentemente un mejor vivir. Esta región colonizada solo hace cien anos, presenta una historia reciente que hace una década era solo una idea, la de ofrecer posibilidades turí­sticas para el paí­s y el exterior. Este “essay” es un reconocimiento a una región, mi región, que se ha consolidado, a pesar de todas las dificultades, como el destino nacional preferido por los turistas, después de la costa atlántica colombiana.

El corazón cafetero colombiano denominado el Eje Cafetero es una región de unos 25 municipios en los departamentos de Quindí­o, Risaralda y Caldas con una población de cerca de 3 millones de habitantes. En este corazón se encuentra concentrada la mayor cantidad de producción de café colombiano y es donde la idiosincrasia de sus gentes esta mas ligada al tema cafetero. Es una región de colonizadores, que a finales del siglo XIX emprendieron su camino desde otras regiones colombianas en busca de nuevas tierras y alternativas de vida para sus familias.

Hasta ahora esta región ha estado ajena a los clásicos problemas que afronta el resto del sector rural colombiano, como la violencia producto del conflicto armado y la producción de cultivos ilí­citos. Esto debido en gran parte al mayor desarrollo relativo de la región producto de la labor de la Federación Nacional de Cafeteros (Fedecafe). En los últimos setenta anos esta institución ha trabajado en la mejora de las condiciones de vida de los habitantes de esta zona, conduciendo el proceso de desarrollo en el Eje Cafetero y concentrando sus esfuerzos para proveer servicios para las familias de los productores y para el desarrollo regional, como la construcción de infraestructura fí­sica y social. Acueductos, carreteras rurales, escuelas, electrificación, puestos de salud, e inversión en industrias claves no relacionadas con el café, han sido parte de la agenda de trabajo de Federacafe para alcanzar los encadenamientos necesarios que generan desarrollo regional. Los indicadores socioeconómicos, que abarcan una amplia gama que va desde infraestructura hasta violencia y estabilidad polí­tica, pasando por educación, muestran que los departamentos cafeteros están por encima del promedio nacional.

Infortunadamente todo no es color de rosa en esta historia. Las cosas cambiaron mucho en la ultima década producto de la perdida de rentabilidad del negocio cafetero, ingreso principal de la familia cafetera. El sector cafetero se enfrento a unas condiciones de mercado muy diferentes a las reinantes en el pasado. A raí­z de la terminación de las cláusulas económicas del Acuerdo Internacional del Café, el sector quedo expuesto a un mayor nivel de incertidumbre en cuanto al comportamiento del mercado internacional, con unos precios cada vez mas bajos producto de la entrada de nuevos paí­ses al juego del intercambio comercial, y al lento crecimiento del consumo a nivel mundial.

Ante este deterioro en sus condiciones de vida, los habitantes del Eje Cafetero buscaron alternativas de diversificación del ingreso. El caficultor, ante la necesidad de transformar sus explotaciones agropecuarias, se reconvirtió y recurrió a estrategias adptativas diversas que implicaron una nueva organización productiva y espacial. Es así­ como los caficultores decidieron que sus plantaciones de café no solo serví­an para exportar “the richest coffee in the world” sino también, para importar turistas y generar ingresos complementarios. Fue así­ entonces como ellos lograron adaptar la infraestructura existente, y generar una nueva dimensión en la economí­a de la región; el Agroturismo.

Los caficultores entendieron que existe una propensión social manifiesta hacia el patrimonio natural y rural, y que se complementa con el nuevo estilo de vacaciones imperantes en la sociedad colombiana en la medida que se desarrolla, es decir, aquellos lapsos cortos y fuera de temporada, como los fines de semana. Es así­ como el agroturismo curiosamente aparece como una fuerza contraria a la fuerza “natural” que se produce en los paí­ses en ví­a de desarrollo, donde cada vez se experimenta mas una separación espacial y social de la agricultura.

Los caficultores generaron una de las opciones turí­sticas más atractivas en Colombia; sus fincas cafeteras. Centenares de fincas han sido adaptadas para invitar a turistas y complacer a los aficionados a la ecologí­a y del medio ambiente, como del descanso absoluto, y fueron miles las personas que aceptaron la invitación y visitaron la región cada semana. En la mayorí­a de los casos las fincas son atendidas por sus propietarios, maestros en el arte del hospedaje y la comilona, expertos anfitriones y magos de los frí­joles, chicharrones, arepas y mazamorras. El encanto de las casonas está en el olor del café de las montañs que se funde con la madera; en el silencio de las nubes, interrumpido apenas por el canto de los pájaros; y en la excitante sensación de bienestar de poder compartir con sus queridos una buena taza de café. Desde cualquier ventana de cualquiera de estas fincas pueden apreciarse las diferentes tonalidades de verde de las montanas simétricamente sembradas. El aroma del café maduro se mezcla con el de los plátanos que comparten el espacio de la finca, y una que otra vaca y muchos animales domésticos que le dan la bienvenida al dí­a en el Eje Cafetero.

Una familia puede pasar una noche en uno de estos escenarios por sólo US$30. Tres dí­as no sobrepasan los US$200 por familia, y una finca mucho más grande, como para veinte personas, sale por US$150 diarios.

Además del atractivo que ofrece las fincas cafeteras, aparecieron mundos de juguete y cien colores que interrumpieron la uniformidad desordenada de las montañs del Quindí­o. El primero está en Montenegro, se trata del Parque del Café, museo, parque de diversiones y sendero ecológico que ha creado un ambiente mágico de reencuentro con la cultura del café. El parque es historia, con su réplica a escala natural de un pueblo cafetero; naturaleza, con su camino selvático en el que se encuentran miles de especies vegetales; botánica, con el Show de las Orquí­deas, un show al estilo “Disney” donde orquí­deas de todas la variedades bailan y cantan y nos cuentan una historia con un hermoso mensaje; glotonerí­a, con sus paraderos de comida, sus raspados, algodones de azúcar y arepas con todo; nostalgia, su viaje en teleférico y su puente desde el que se ve todo el Quindí­o; y finalmente es imponencia, con su avión que se toma un buen tiempo para recorrer el parque. Este parque construido por Federacafe, es el mas importante parque temático del paí­s. Allí­ se puede conocer todo acerca de la historia y cultura cafetera en su Museo del Café, y el turista se empapa de el hombre y el café, la investigación y su producción, industrialización, o caminar por sus senderos que lo recorren paseando al turista por un autentico y maravilloso paisaje cafetero con toda la oferta de biodiversidad de la región (helechos, guadua, orquí­deas, etc.). Se termina el recorrido tomando el tren del café, impulsado por una locomotora de vapor de las primeras que existieron en el paí­s, para dar un paseo por todo el parque admirando como lloran los guaduales y se consuelan los cafetales.

El segundo parque constituye un homenaje a los animales, el Parque Nacional de la Cultura Agropecuaria, Panaca. En 1999, abrió sus puertas Panaca como un parque temático agropecuario que propicia la interactividad del hombre con la naturaleza y la zoologí­a domestica. Uno de los objetivos de Panaca es hacer volver la mirada al campo, para que los habitantes de los centros urbanos comprendan la trascendencia del sector agropecuario en el desarrollo económico y social del paí­s. La mayor parte de la infraestructura esta construida con elementos naturales de la región. Allí­ los visitantes juegan a ser granjeros y se inmiscuyen en los asuntos de aves, mamí­feros y omní­voros. Es posible alimentar a los cerditos, que miran con alegrí­a a sus benefactores; darle tetero a las cabras; sentarse a discutir con vacas y terneros; tratar de corchar a los perritos, expertos en aritmética y famosos por no haberse equivocado nunca en sus sumas, restas y multiplicaciones; y divertirse con las gracias de la gallina más chiquita del mundo.

Estos parques se complementan con otras ofertas turí­sticas que ofrece la región como el parque de la Guadua, otro parque temático, que le hace honor a uno de los materiales fundamentales en la arquitectura de la región. Adicionalmente, se encuentran atracciones naturales tales como el Parque de los Nevados, donde el turista visita las nieves perpetuas del Nevado del Ruiz, Tolima y Santa Isabel, la Laguna del Otun, el Valle de Cocora con su aire suizo en el Municipio de Salento, Marcella el municipio premiado por su gestión ambiental, su ecohotel, su reserva forestal, y el zoológico de Pereira, el mas completo del paí­s.

Fue así­ entonces que en la medida que pasaba el tiempo, mas y mas turistas de Colombia y extranjeros, a pesar de la mala imagen internacional del paí­s, llegaban a visitar el Eje Cafetero. Todo marchaba bien, el turismo se venia consolidando como una verdadera alternativa económica para la zona rural y sus habitantes, hasta que un terremoto sacudió al Eje Cafetero en Enero de 1999. Mas de mil personas murieron y casi veinticinco mil damnificados aprendieron de hambre, y conocieron la tristeza de los desastres. La infraestructura de la región se vio afectada considerablemente; los acueductos, las ví­as, las casas de las fincas que serví­an como agrohotelels quedaron severamente averiadas, y los parques turí­sticos tuvieron que cerrar sus operaciones.

Inmediatamente, gracias a la tenacidad de la gente de la región, y otra vez, a la labor de la Federación Nacional de Cafeteros, se comenzó el proceso de reconstrucción y en menos de un ano se habí­a habilitado la infraestructura averiada, y se logro retomar el sendero en esta novedosa alternativa de turismo para la región. Gracias a toda esta labor, el Eje Cafetero actualmente se define como uno de los destinos turí­sticos de mayor proyección en Colombia. Es un hecho, por ejemplo, que en las últimas vacaciones del aí±o pasado más de cien mil personas se dedicaron al turismo ecológico y agropecuario en la tierra del café, donde dejaron ingresos importantes para la región. Eso es empuje. También es un hecho que más de cinco mil personas, las mismas que en Enero de 1999 se quedaron sin casa y sin trabajo, están dedicadas hoy al turismo y encontraron un campo laboral amplio que les permitió recuperar su casa y el nivel de vida. Eso es valentí­a. Es otro hecho es que los caficultores del Eje Cafetero tuvieron la sagacidad de impulsar la idea de utilizar sus fincas como hoteles rurales y de apoyar el crecimiento casi surrealista de dos parques: el Parque del Café y Panaca. Eso es inteligencia.

Winter 2002Volume I, Number 2

Jorge Ramí­rez Vallejo is the Santo Domingo Visiting Scholar at the David Rockefeller Center for Latin American Studies and the former director of the Adjustment Program of the Coffee Sector in Colombia (FEDERACAFE).

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