Central America’s Citizens

by | Dec 8, 2002

When auto mechanic Pedro Pirir got fired from the repair shop where he’d worked for years, his reaction of outrage and shame made him want to complain to the authorities. He’d heard his colleagues discussing something about a new “democratic” era. There was a possibility of protesting injustices in these new times in which people were always talking about rights and equality, they said. For four days, Pedro Pirir tried to file his complaint at the Labor Court in Coatepeque in southwest Guatemala. He finally left, discouraged and disillusioned, convinced that democracy was basically useless. He didn’t understand why the Labor Court refused to hear his complaint. He didn’t have a lawyer. The Court claimed he couldn’t identify himself properly because he didn’t have his national identity card, which the repair shop owner had abusively kept. It didn’t matter to the court that he had been an excellent worker. It didn’t matter that his boss had never given a reason for firing him after he had served so well for so long. His voice could not be heard.

Many recent polls in Central America demonstrate that people have a basic but precise idea of democracy: they associate it with the notion of justice and equality resulting from the new existing state of lawfulness. The new citizen of Guatemala needs to know the answer to the basic question “What is democracy good for?” That’s what Pedro Pirir, and thousands of other citizens, ask when faced with situations in which basic civil and political rights are being tested.

Human rights activists and representatives of the numerous non-governmental organizations (NGOs) operating throughout the region have been actively publicizing the rights and obligations established in the new constitutions that have gone into effect in practically every Central American country. They emphasize the civil, social, and political rights of every citizen in the post-authoritarian era, especially at election time.



Elections are nothing new to Central America. During the 44-year dictatorship of the Somoza dynasty in Nicaragua, there were at least eight presidential elections, none of them free or clean. In El Salvador, the military held power with direct control of the executive branch from 1932 until 1979; during this long period, many elections were held, but none of them could be considered democratic since the military never let the government out of its hands. And for a quarter of a century in Guatemala until 1985, there were periodic elections, but the military always won because most of the time the elections were fraudulent. Honduras has not been subject to as much military control, but it was only in 1980 that its traditional two-party system was reinstated. Only Costa Rica has held free and clean elections since 1948, a date considered to mark the beginning of modern democracy there.

The tradition of military-controlled and fraudulent elections has ended and the institution of competitive, free, and plural electoral processes has begun. Thus, it’s natural to assume that with this very basic change in political life, democracy has arrived. Central Americans (limiting Central America here to the experiences of Guatemala, El Salvador, Honduras and Nicaragua) know from direct experience that a whole new period has opened in the national history of each country.

This is a new historical era that started in the ’80s and has continued until the present day. And the era is really distinct because of the end of civil wars in Nicaragua, El Salvador, and Guatemala. This peacetime environment resulting from the end of war and national reconstruction projects accompanying the Peace Accords gave important momentum to the development of democracies.

Democracy means electoral democracy: this is its basic definition. The act of electing a president and parliamentary or municipal authorities is the principal—although not the—activity of exerting citizenship. And voters can now cast their ballots in an atmosphere of relative liberty, without the fears or terrors of the authoritarian past, choosing among several parties, even though it’s a given fact that there’s not much difference between the options. But the most important thing is that people have some vague notion that those counting the votes are doing so quickly and honestly. The vote is free and elections are honest.



However, electoral democracy has several problems, some of them quite serious. The experience of Pedro Pirir, who felt angry and disheartened when he could not obtain legal protection in this new climate of democracy after he lost his job, is the same as that of dozens of men and women who live in conditions of poverty. They too ask “What is democracy and what’s it good for?”

The democracy that is beginning to take hold in this time of transition in Central America adheres to a series of formalities and minimal but indispensable procedures. For example, it incorporates into the old electoral experience the novelty that there are genuinely competing parties. One now doesn’t know before an election who is going to win. That’s why people in Central America are accepting the notion that democracy is a system to choose one’s rulers freely. Candidates can win elections…but they can also lose.

However, after 18 general elections, at present only conservative parties and candidates representing big business and dominant economic sectors have won at the polls. That’s the case of the three successive victories by ARENA in El Salvador and the three defeats of the Sandinistas in Nicaragua. And, of course, it’s also the case of the electoral victories by a variety of rightist parties in Guatemala. Ideological pluralism doesn’t have much impact, but it does exist despite the fact that the left has not yet been able to win an electoral victory over the right in Central America. That’s why the litmus test for democracy still lies ahead.

Let’s not forget that the establishment of democracy in Central America is taking place in societies in which the majority of people live in serious poverty in a rural environment. Even more significant is the fact that very many do not even know how to read and write. That’s to say, they live in a socio-economic context in which there’s not much possibility of creating a significant middle class, which is the sociological condition of modernization that always stimulates the growth of democracy. In other words, electoral democracy is always being practiced against the grain, contradicting theory, in an adverse social milieu—where citizens are barely beginning to learn and act on their rights and where the Pedro Pirirs are an immense majority.



When the exercise of democracy every four or five years in these countries is consumed by the red tape of legal and technical procedures to elect politicians whose faces are only known through television screens, people feel increasingly disillusioned. Why do people lose confidence in democracy and in political life? Extensive polls and research carried out in recent years point to a number of factors. First and perhaps foremost is that people have an ideal and naive vision of democracy, probably an incomplete or even false conception.

People expect democracy to supply everything they are lacking. After a long period of military dictatorships, in which nothing was done to improve the life of the majority of people, it is inevitable that the basic reasoning is that with democracy, everything is going to change. Democracy, people reason, will bring more jobs, better salaries and efficient public service, and social justice. When people vote for a candidate they don’t know or a party they have no idea about, they are making a bet for their own personal future. The Pedro Pirirs are certainly participating in politics, but it is a personalistic participation mitigated by their individual interests.

The perception that a democratic regime very easily favors economic growth fosters this individualist and extra-political notion of democracy. So does the nature of the electoral offerings, because they are filled with promises about change and offers of solutions to all the problems wearing out the common citizen. For example, former Nicaraguan president Arnoldo Alemán and the present governing party in Guatemala offered to end unemployment in the first 120 days of their government, knowing full well that the unemployment index had reached 45 percent.

Indeed, recent studies by the most well-known international financial organizations demonstrate that the field occupied by poverty in Central America has not decreased. When the hoped-for changes do not take place, and time and again, people vote for candidates who promise a lot and deliver little, the citizen response is vehement complaints and withdrawal from public participation. People stop voting and participating and become an apolitical public, an audience that feeds on finding fault with politics and rejecting politicians, who seem both distant and untrustworthy.



Democracy, certainly, is not only an orderly procedure to elect governments. It is also a structure of rights and obligations inherent to the condition of being a citizen that can—and indeed is—useful in organizing the defense of the interests of workers to improve their labor and living conditions. And it is also a structure that makes it possible for justice in the courts, security on the streets, and confidence in the authorities.

Democracy goes beyond its electoral virtues. In order for democracy to become consolidated as a political regime, the institutions that make it up have to be buttressed. Thus, it is important to modernize the judicial system as an independent and efficient power. The worst legacy of the dictatorships in the Central American region is a weak, corrupt, and incompetent judicial branch. Justice system reform is lagging behind in many countries, particularly in Guatemala and Nicaragua. The consolidation of political parties and a national electoral tribunal is also important; political parties encourage citizen participation and the development of an independent and capable legislative branch. Political party organization is still very volatile in Guatemala, and somewhat so in Nicaragua. And Costa Rica is beginning to have problems along these lines.

A democratic regime ought to resolve the dilemma of the security forces (army, police, intelligence services), making them into technical and professional bodies under the control of civil authorities. Domestic order should be in the hands of a civilian national police force, and intelligence services should fall under civilian rather than military powers. The relations between civilian and military forces in Central America have not yet effectively found a comfortable balance; with the exception of Nicaragua and Costa Rica, the military is still a powerful political actor. Security is a right and an opportunity to strengthen democracy, and yet security is still not guaranteed in Central America.

The existence of radio, television, newspapers, and magazines that are free and independent from control by the state and big business is decisive for democracy. The media can make?or not make?an extraordinary contribution to the regeneration of public life, to sparking pluralistic and tolerant debate, and can transform themselves into a force of control over the actions of the public sector. With the arrival of democracy, the media in Central America have begun to modernize and journalists are increasingly more professional. The media can provide the means for the “accountability” necessary for an effective democracy. Journalistic investigation has served over the years to carry out permanent denunciations of acts of corruption by public officials. The functions of control and monitoring of governmental actions, however, should not be carried out only by the press. The state has institutions specialized in exercising this control. The legislative branch should watch over the executive; the Constitutional Court, the Comptroller’s office, and the Attorney General for Human Rights are other examples of ongoing inspection of government actions. And, of course, there should also be horizontal control, the kind of control exerted by political parties and citizens who, as voters, vote against governments that have not carried out their duties well and in an honorable way.

Democracy in Central America still has many institutional and cultural deficiencies. It must be something more than an electoral mechanism, of course, and something more than a political regimen. Democracy is a national social condition; it is a way of organizing society. When it reaches that goal, Pedro Pirir will have less feeling of helplessness, more confidence in democracy, and will be satisfied with his right to work-place justice.



Mas alla de la democracia electoral

Por Edelberto Torres-Rivas   


Cuando Pedro Pirir, fue despedido del taller mecánico donde trabajaba desde hacía muchos años, experimentó una sensación de injusticia y pena que luego se transformó en una voluntad de queja ante las autoridades. Algo había oído entre compañeros sobre la nueva época que llamaban democrática. Algo podía hacerse, protestar, en estos nuevos tiempos en que la gente hablaba de derechos e igualdades. Pero cuando días después salió por el portón del Juzgado Laboral de Coatepeque, en el suroccidente de Guatemala, pensó de manera elemental que la democracia no sirve para nada. Siendo un buen trabajador no supo nunca por qué el patrón lo había echado del puesto que tenía hacia mucho tiempo y por qué en el Juzgado Laboral no quisieron atender su queja. No tuvo abogado y la razón que le dieron fue que no pudo identificarse; le hacía falta su cédula de identidad, que el dueño del taller había retenido abusivamente.

Numerosas encuestas hechas en los últimos años en Centroamérica han puesto en evidencia que la gente tiene de la democracia una idea primaria pero precisa: la asocian con una noción de justicia e igualdad como resultado de la nueva legalidad existente. ¿Para que sirve la democracia? es la respuesta elemental que el nuevo ciudadano necesita saber cuando enfrenta situaciones donde se ponen a prueba los derechos civiles y políticos, tal como le aconteció a Pedro Pirir.

Los activistas de los derechos humanos y de las numerosas Organizaciones No Gubernamentales (ONGs) que funcionan en Guatemala, vienen haciendo una activa divulgación de los derechos y obligaciones que establecen las nuevas Constituciones promulgadas en casi todos los países de la América Central. Se habla de derechos civiles, sociales y políticos inherentes al ciudadano en la nueva época postautoritaria, pero sobre todo con ocasión de los procesos electorales, que ocurren periódicamente.



En los países de América Central las elecciones no son un fenómeno nuevo. Durante los 44 años de la dictadura familiar de los Somoza, en Nicaragua, hubo mas de ocho elecciones presidenciales, ninguna de las cuales fue libre o limpia. En El Salvador, los militares estuvieron en el gobierno, con el control directo del poder ejecutivo, desde 1932 hasta 1979 y durante ese largo período histórico hubo muchos eventos electorales, pero ninguno puede calificarse como democrático pues nunca dejaron el gobierno. Y en Guatemala durante casi un cuarto de siglo, hasta 1985, hubo elecciones periódicas pero que siempre ganaron los militares, porque la mayor parte de las veces fueron elecciones fraudulentas. En Honduras ha sido menor el control militar, pero sólo hasta 1980 se reconstituyó el bipartidismo tradicional. Sólo en Costa Rica a partir de 1948, las elecciones fueron libres y limpias, fecha que en ese país se considera como el inicio de la democracia moderna.

Con esta tradición de elecciones fraudulentas y amañadas, bajo control militar, es natural que cuando ellas dejan de ser así y se convierten en procesos competitivos, abiertos, plurales, se considera que algo fundamental ha cambiado en la vida política, que la democracia ha llegado. Los centroamericanos saben por experiencia directa que se ha abierto así un nuevo período en la historia nacional de cada país.

Una nueva época histórica que empezó en la década de los ochenta y se ha mantenido hasta el presente. Y realmente distinta porque en la década de los noventa se pone fin a los conflictos armados, a la guerra civil que hubo en Nicaragua, El Salvador y Guatemala. En el ambiente de paz que así se crea y con proyectos de reconstrucción nacional que acompañaron a los Acuerdos de Paz, se da un impulso importante a los desarrollos democráticos.

La democracia es electoral y así se le califica, puesto que el acto de elegir presidente y autoridades parlamentarias o municipales constituye la principal sino la única actividad ciudadana. Y quien vota lo hace en un ambiente de relativa libertad, sin los temores o el terror del pasado autoritario, pudiendo escoger entre diversas ofertas partidarias, por cierto, todas muy parecidas. Pero lo mas importante es que la gente tiene la certeza general, a veces imprecisa pero cierta, de que quienes cuentan los votos lo hacen con honradez y prontitud. El voto es libre y el sufragio es honesto.



Sin embargo, los problemas de la democracia electoral son varios y algunos, difíciles. La experiencia de Pedro Pirir, que sintió rabia y desaliento al perder el trabajo y no obtener protección jurídica en el nuevo clima de la democracia, es porque al igual de decenas de miles de hombres y mujeres que viven en condiciones de pobreza, también se preguntan como él ¿qué es la democracia y para que sirve?

La democracia que se empieza a vivir en esta etapa de transición en América Central, cumple con un conjunto de formalidades y de procedimientos mínimos, indispensables. Por ejemplo, incorpora a la vieja experiencia electoral la novedad de que hay competencia entre partidos y que no se sabe, ex ante, quien va a ganar. Por ello gana crédito la noción de que la democracia es un sistema para escoger libremente a quienes van a gobernar, en que también se puede perder.

Sin embargo, hasta el día de hoy y después de dieciocho actos electorales generales, sólo han ganado candidatos y partidos conservadores, fuerzas políticas que representan a los grandes empresarios, a los sectores económicos dominantes. Así ocurre con las tres victorias sucesivas de ARENA, en El Salvador o con las igualmente tres derrotas sucesivas del Frente Sandinista en Nicaragua. Y, por supuesto, con los éxitos electorales de los diversos partidos de derecha, en Guatemala. El pluralismo ideológico es de corto alcance pero existe, aun cuando las fuerzas conservadoras aún no experimentan una derrota a manos de las izquierdas. Por ello se dice que la prueba de fuego de la democracia aún está pendiente.

No hay que olvidar que la instauración de la democracia ocurre en sociedades como las centroamericanas donde la mayoría de la población padece de una grave situación de pobreza, vive en el medio rural y un porcentaje aun importante es analfabeto. Es decir, en un medio socioeconómico donde no se dan las condiciones favorables para que surjan importantes sectores de clase media, que es la condición que la sociología de la modernización siempre argumentó a favor de la democracia. O en otras palabras, la democracia electoral se está practicando, a contrapelo de la teoría, en un medio social adverso. Donde el ciudadano apenas empieza a conocer y practicar sus derechos y donde los Pedro Pirir son una inmensa mayoría.



Cuando la democracia que se practica en estos países se agota en un conjunto de procedimientos legales y técnicos para elegir cada cuatro o cinco años a políticos que sólo se conocen en las pantallas de la TV, la gente se siente crecientemente desilusionada. ¿Cuál es la razón para perder la confianza en la democracia y en la vida política? Hay varias razones que todas las encuestas e investigaciones practicadas en estos años lo comprueban. La primera y talvez la mas importante es que se tiene de la democracia una visión ideal e ingenua, probablemente incompleta o talvez directamente falsa.

De la democracia la gente espera todo de lo que carece. Después de una larga historia de dictaduras militares, que nada hicieron por mejorar las condiciones de vida de las mayorías, es inevitable el razonamiento elemental de que con la democracia todo va a cambiar. Con la democracia habrá mas trabajo, mejores salarios y servicios públicos efectivos, justicia social. Cuando la gente vota por un candidato que no conoce, o por un partido del que nada sabe, está apostando por su futuro personal. Los Pedro Pirir están ejerciendo un acto de participación política, ciertamente, pero es una participación personal mivilizado por sus propios intereses.

Contribuye a formar esta noción individualista y extrapolítica de la democracia no solo la percepción de que el régimen democrático favorece mas fácilmente el desarrollo económico, sino también la naturaleza de la oferta electoral, por lo general llena de promesas de cambio y ofrecimientos de solución de todos los problemas que agobian al ciudadano común. El expresidente Alemán, en Nicaragua y el actual partido de gobierno, en Guatemala, ofrecieron acabar con la desocupación en los primeros 120 días sabiendo que los índices de gente sin trabajo asciende al 45%.

De hecho, estudios recientes de los mas conocidos organismos financieros internacionales comprueban que los espacios de la pobreza en Centroamérica no han disminuido. Pero cuando no ocurren los cambios esperados y se vota por candidatos que ofrecen mucho y no cumplen, una y otra vez, la respuesta es la crítica y el retraimiento de la vida pública. Se abstienen de votar y de participar y pasan a formar un público apolítico, una audiencia que se alimenta de la crítica a la política, de la que entienden poco, de un rechazo a los políticos, de los que desconfían y que siempre perciben a la distancia.



La democracia, ciertamente, no solo es un procedimiento regular para elegir gobernantes. También es una estructura de derechos y obligaciones inherentes a la condición ciudadana y que pueden ser útiles -de hecho lo son- para organizar la defensa de los intereses de los trabajadores, para mejorar las condiciones de trabajo y vida. Y también para que haya justicia en los Tribunales, seguridad en las calles, confianza en las autoridades.

La democracia no solo tiene virtudes electorales. Para que se consolide como régimen político tiene que reforzar las instituciones que la componen. Así, es importante que se modernice el sistema judicial como un poder independiente y eficaz. La peor herencia de la dictadura en esta región se encuentra en un poder judicial débil, corrupto e incompetente. La reforma del sistema de justicia está muy atrasado estos países, pero mas en Guatemala y Nicaragua También es importante la consolidación de los partidos políticos y el tribunal nacional electoral; los partidos ayudan a la participación ciudadana, y a constituir un poder legislativo también independiente y capaz. El régimen de partidos sigue siendo muy volátil en Guatemala y parcialmente en Nicaragua. Empieza a tener problemas en Costa Rica.

El régimen democrático debe resolver el dilema de las fuerzas de seguridad (ejército, policía, servicios de inteligencia) volviéndolas cuerpos técnicos y profesionales bajo control del poder civil. El orden interno es competencia de una policía nacional civil y de los cuerpos de inteligencia que debe ser parte del orden político y no militar. Las relaciones civil/militares aún no encuentran su efectivo acomodo democrático en estas sociedades donde los militares (con excepción de Nicaragua y Costa Rica) aún constituyen un poderoso actor político. La seguridad es un derecho y una oportunidad que la democracia fortalece y que aún no se garantiza.

También resulta decisiva la existencia de una prensa oral y escrita que sea libre e independiente del Estado y de las grandes corporaciones empresariales. Los medios de comunicación social pueden o no, dar una extraordinaria contribución a regenerar la vida publica, a instaurar el debate plural y tolerante, a convertirse en una fuerza de control de las acciones del sector público. Con el advenimiento de la democracia, los medios en Centroamérica se han empezado a modernizar y los periodistas, a profesionalizarse cada vez mas. Es a través de los medios que se puede ejercer una necesaria “accountability”. La investigación periodística ha servido en estos últimos años para realizar una denuncia permanente de los actos de corrupción de los funcionarios públicos. Las funciones de control y monitoreo de la gestión gubernamental no solo deben ser realizadas por los medios de prensa. El Estado tiene instituciones especializadas para ejercer este control. El poder legislativo debe vigilar las actuaciones del ejecutivo; la Corte de Constitucionalidad, la Contraloría Nacional de Cuentas, el Procurador de los Derechos Humanos son otras tantas instancias de inspección permanente. Y por supuesto, también debe ejercerse el control horizontal, que ejercen los Partidos y los ciudadanos que, como electores, votan en contra del gobierno que no hace bien y honradamente las cosas.

La democracia en Centroamérica tiene aún muchas fallas institucionales y culturales. Debe ser algo mas que un mecanismo electoral, por supuesto y algo mas que un régimen político. La democracia es una condición social nacional, es una forma de organizar la sociedad. Cuando así sea, Pedro Pirir tendrá menos sensaciones de impotencia, mas confianza en la democracia y estara satisfecho su derecho a la justicia laboral.

Fall 2002


Edelberto Torres-Rivas, a Central American born in Guatemala, is a researcher for FLACSO Guatemala and a consultant in the area of Human Development for the United Nations Development Program (UNDP). He was a 1999-2000 DRCLAS Visiting Scholar. He is currently working on a book, La Recomposicion del Orden en Centroamerica.

Edelberto Torres-Rivas, un centroamericano nacido en Guatemala, es investigador de FLACSO GUATEMALA y un consultor en el área de desarrollo humano para el Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo (PNUD). Fue un académico de visita de 1999-2000 DRCLAS. Actualmente está trabajando en un libro, La Recomposición del Orden en Centroamerica.


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